Gerald Ford: Incidente de Mayagüez

Gerald Ford: Incidente de Mayagüez

Vea este clip histórico del presidente Ford mientras hace un comunicado de televisión en el que anuncia que los hombres de la tripulación del SS Maya Guez han sido rescatados de las fuerzas camboyanas. Tom Brokaw informa que fue un movimiento muy emocionante y popular para el presidente Ford.


El incidente de Mayagüez, Ford y Kissinger mintieron. Ahora la verdad está saliendo

Foto de SS Mayagüez: Fuerza Aérea de EE. UU.

(27 de febrero de 2021) - Howard Zinn Hizo muchas declaraciones que suenan a verdad del pasado y parecían predecir el futuro. Una cosa que dijo suena a verdad y lo ha hecho desde el principio de los tiempos: "Supongo que el acto más revolucionario que uno puede realizar es ... decir la verdad ..."

Olvidado por muchos, desconocido para la mayoría ...Fantasmas del cielo, los hombres del ala 56 de operaciones especiales de la USAF, entre ellos los 56 miembros altamente capacitados de SPS enviados a lo que sería su misión final. Hicieron el máximo sacrificio en un helicóptero CH53 21 SOS helo, indicativo de llamada & # 8220Knife 1-3, & # 8221 el 13 de mayo de 1975.

Los 18 SP Dash 1 especialmente entrenados fueron originalmente informados para que se les asignara la misión de rescate del carguero estadounidense SS Mayagüez, escondido en el nombre de "Relaciones Exteriores" y que transportaba una carga secreta. Los detalles de los orígenes del barco # 8217, su contenido a bordo, el recuento de las bajas totales y los miembros del servicio estadounidense que quedaron atrás permanecieron envueltos en el secreto político. Los registros de servicio inexactos y los detalles inconsistentes relacionados con el accidente de "Knife 1-3" generan dudas sobre los resultados de la investigación del accidente. Una nueva investigación sobre la causa del accidente y un Informe de Accidente Colateral oficial de la USAF, en marcado contraste con otros registros federales, nunca se produjeron y deben iniciarse. La documentación desclasificada también ha revelado un lado muy diferente a la opinión del presidente Ford de la misión como un "ÉXITO" después de que el último marine salió de la isla de Koh Tang.

Pero el último infante de marina no abandonó esa isla. Tres jóvenes infantes de marina vieron a los helicópteros estadounidenses desaparecer de la vista cuando los dejaron en la isla. Tres marines estadounidenses desaparecieron: Marine Pvt. Danny Marshall, soldado de infantería de marina. Gary Hall de primera clase y Marine Lance Cpl. Joseph Hargrove. Siguiendo las órdenes del comando superior y la Casa Blanca, los militares dijeron que desobedecieron las órdenes y probablemente murieron en el tiroteo, pero la guerra brutal que comenzó con una mentira terminó con una también. Esta no es la primera vez que Kissinger aconseja a un presidente que sacrifique vidas estadounidenses para encubrimientos. Nixon fue advertido por Kissinger en un encubrimiento de 1971 de una incursión de la JTF en Camboya llamada Operación Red Rock. Curiosamente, la incursión se originó en NKP, la misma base desde la que partió Knife 1-3.

Ahora han surgido preguntas adicionales sobre el destino de los 23 miembros militares considerados inmediatamente KIA en el K1-3, que constan de 18 policías de seguridad de la Fuerza Aérea y 5 miembros de la tripulación de la USAF. Las comunicaciones oficiales enumeraron posibles supervivientes en una zona muy hostil cerca de la frontera entre Tailandia y Laos. Uno tiene que preguntarse seriamente si se perdieron 23 vidas, ya sea por muerte o captura, todo en nombre del patriotismo para asegurar la protección de los activos del gobierno, algunos de los cuales fueron ocultos a los ciudadanos estadounidenses y posiblemente incluso violaron el derecho federal e internacional. El incidente de Knife 1-3 / Mayagüez acabó con vidas, pero también allanó el camino para la creación del Comando Conjunto de Operaciones Especiales (JSOC), que proporciona una cortina negra para todas las operaciones y los fondos que se le atribuyen.

La última foto tomada de los aviadores de Mayagüez, dominio público, foto de la Fuerza Aérea de EE. UU.

Los seres humanos no son máquinas y, por muy poderosa que sea la presión para conformarse, a veces se sienten tan conmovidos por lo que ven como una injusticia que se atreven a declarar la independencia. En esa posibilidad histórica reside la esperanza. "H Zinn

KIA
Cuchillo 01-3
1 / Teniente James G KAYS, FR, (piloto)
1 / Teniente, _ Laurence FROEHLICH, FR, (copiloto)
TSgt Jackie ll. GLENN, FR, (pasajero)
SSgt Gerald A. COYLE, FR, (pasajero)
SSgt Faleagafulu ILAOA, FR, (pasajero)
SSgt George E. McMULLEN, III, FR, (mecánico de vuelo)
Sargento Jimmy P. BLACK, FR, (pasajero)
Sargento Bobby G. COLLUMS, FR., (Pasajero)
Sargento Thomas D. DWYER, FR, (pasajero)
Sargento Bob W. FORD, FR, (pasajero)
Sargento Gerald W. FRITZ, FR, (pasajero)
Sargento Darrell L.HAMLIN, FR, (pasajero)
Sargento Gregory L.HANKAMER, FR, (pasajero)
Sargento David A. HIGGS, FR, (pasajero)
Sargento Michael D. LANE, FR, (pasajero)
Sargento William R. McKELVEY, FR, (pasajero)
Sargento Paul J. RABER, FR, (jefe de equipo)
Sargento Robert W. ROSS, FR, (pasajero)
A1C Dennis W. LONDON, FR, (pasajero)
A1C Robert P. MATHIAS, FR, (pasajero)
A1C Tommy R. NEALIS, FR, (pasajero)
A1C Robert P. WELDON, FR, (mecánico de vuelo)
Amn Edgar G. MORAN, II, FR, (pasajero)

Fuente: http://veteranstruthnetwork.com/index.php/2017/07/24/the-mayaguez-incident-ford-and-kissinger-lied-now-the-truth-is-coming-out/ (sitio web ahora fuera de línea )

Editor & # 8217s Nota: Para obtener más información sobre el incidente de SS Mayagüez, consulte:


Gerald R. Ford

Introducción Él mismo lo dijo: "Soy un Ford, no un Lincoln". La franqueza y honestidad de Gerald R. Ford fueron la razón por la que fue admirado durante sus 25 años en el Congreso. De 1965 a 1973, Ford fue el líder de la minoría de la Cámara. Cuando Ford tomó el juramento presidencial el 9 de agosto de 1974, declaró:

El gabinete Ford. Ford heredó el gabinete Nixon. Poco a poco, eligió un gabinete propio. Es interesante notar que la rotación del gabinete Nixon cuidadosamente seleccionada fue mucho más extensa durante la administración de Nixon que durante el gabinete Ford heredado. Perdonando a Nixon. Como presidente, Ford trató de calmar las controversias anteriores otorgando al ex presidente Nixon un indulto total. Ocho meses después de asumir el cargo, el 8 de septiembre de 1974, Ford anunció que Nixon sería indultado por todos los delitos que pudiera haber cometido durante su presidencia, poniendo así fin a cualquier amenaza de enjuiciamiento. Una protesta inmediata en todo el país fue por un acuerdo de Nixon-Ford. Se bromeó sobre las acusaciones de un acuerdo de Nixon con Ford por clemencia, pero el alboroto pronto se desvaneció.

La agenda doméstica de Ford. En política pública, Ford siguió el curso de acción que había establecido Nixon, a pesar de la oposición y los numerosos enfrentamientos con el Congreso controlado democráticamente. Su primer objetivo fue frenar la inflación, que condujo a una tasa de desempleo del 12 por ciento y la recesión más grave desde la Gran Depresión. Un recorte de impuestos, junto con un aumento de las prestaciones por desempleo, condujo a una modesta recuperación. Vetó una serie de proyectos de ley de asignaciones no militares que habrían aumentado aún más el ya elevado déficit presupuestario. Ford continuó, como lo había hecho en sus días en el Congreso, para verse a sí mismo como "un moderado en asuntos internos, un conservador en asuntos fiscales y un internacionalista en asuntos exteriores". impuestos y flexibilización de los controles ejercidos por las agencias reguladoras. & # 34Nosotros. declaramos nuestra independencia hace 200 años, y no vamos a perderla ahora con los barajadores de papel y las computadoras ”, dijo. Los barajadores de periódicos a los que se referían eran los burócratas atrincherados de Washington, D.C. que Nixon había intentado reorganizar durante su propia presidencia El presidente actuó para frenar la tendencia hacia la intervención y el gasto del gobierno, p. Ej. Bienestar y Acción Afirmativa, como medio para resolver los problemas de la sociedad y la economía estadounidenses. Impuso medidas para frenar la inflación. A la larga, creía, ese cambio significaría una vida mejor para todos los estadounidenses. Durante sus primeros 14 meses como presidente vetó 39 medidas. Por lo general, sus vetos se mantuvieron, pero las dificultades económicas aún no tenían fin. Otros temas que abordó el presidente Ford son los siguientes:

Política exterior de Ford. Los principales problemas durante la presidencia de Ford fueron:

Ford actuó enérgicamente para reafirmar la capacidad y el prestigio de Estados Unidos tras el colapso de Camboya y la humillante caída de Saigón en Vietnam del Sur. El 12 de mayo de 1975, el buque de la Marina Mercante estadounidense, S.S. Mayagüez, con 39 tripulantes a bordo, fue capturado en aguas internacionales por cañoneras camboyanas. El barco fue recuperado y todos los tripulantes se salvaron, pero a costa de la vida de 41 militares estadounidenses. Continuó la distensión con la Unión Soviética bajo el liderazgo de Leonid Brezhnev. Las relaciones entre Estados Unidos y la Unión Soviética estuvieron marcadas por negociaciones de armas en curso. Trabajaron para mejorar el tratado SALT II¹ para establecer nuevas limitaciones a las armas nucleares (que no se aprobaron en el Congreso), los acuerdos de Helsinki sobre principios de derechos humanos y fronteras nacionales de Europa del Este, negociaciones comerciales y el simbólico vuelo espacial tripulado conjunto Apolo-Soyuz. . La diplomacia personal de Ford se destacó por viajes a Japón y China, una gira europea de 10 días y el copatrocinio de la primera cumbre económica internacional. Además, recibió a numerosos jefes de estado extranjeros en la Casa Blanca, muchos de los cuales asistieron en conmemoración del Bicentenario de Estados Unidos en 1976. Prevenir una nueva guerra entre los intratables oponentes árabe-israelíes del Medio Oriente seguía siendo un objetivo importante. & # 34Shuttle diplomacy & # 34 en el Medio Oriente pareció dar resultados esperanzadores. Al proporcionar más ayuda tanto a Israel² como a Egipto, la administración Ford ayudó a persuadir a los dos países para que aceptaran un acuerdo de tregua provisional, que no duró. El presidente Ford ganó la nominación republicana a la presidencia en 1976, pero perdió la elección ante su oponente demócrata, el ex gobernador Jimmy Carter de Georgia, quien era un "fuera de los Estados Unidos" de Washington. El día de la toma de posesión, el presidente electo Carter comenzó su aceptación discurso diciendo: & # 34 Para mí y para nuestra nación, quiero agradecer a mi predecesor por todo lo que ha hecho para sanar nuestra tierra & # 34. Sin embargo, la elección de Carter puede haber sido una señal de los votantes de que todavía sospechaban de un acuerdo. que Ford perdonara al presidente Nixon. El poder petrolero árabe predominaba en la escena geopolítica en ese momento. El embargo petrolero de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) de 1973-1974³ había alterado el equilibrio de poder y las economías nacionales de Europa y América, lo que a su vez aumentó la inflación durante años. Actividades pospresidenciales Desde su mandato, Ford ha estado activo y ha formado parte de numerosas juntas corporativas. También creó la Biblioteca Gerald R. Ford en Ann Arbor, Michigan, y el Premio Gerald R. Ford por Informes Distinguidos sobre la Presidencia. El muy respetado Betty Ford Center, establecido en 1982 por la ex Primera Dama, ha tratado a mujeres y hombres que padecen dependencia química. El centro siempre ha ahorrado el 50 por ciento de su espacio para mujeres y el 50 por ciento para hombres. Hoy, el Betty Ford Center ofrece programas para todo el sistema familiar afectado por la adicción. Para obtener más información, visite The Betty Ford Center.

¹SALT II todavía estaba en negociaciones bajo la administración de Jimmy Carter. El presidente Ronald Reagan eliminó SALT II y comenzó la renegociación del Tratado de Misiles Anti-Balísticos, que permaneció en vigor hasta que el presidente George W. Bush anunció la retirada estadounidense del tratado en diciembre de 2001.

² Establecido en 1948, Israel ha recibido, desde sus inicios, aproximadamente $ 13 mil millones por año de los Estados Unidos. En 1997, el costo total estimado para los contribuyentes estadounidenses fue de casi $ 135 mil millones. En gran parte, debido a las influencias del lobby pro israelí, el Comité de Asuntos Públicos de Israel Estadounidense (AIPAC) en Washington, D.C. y varias denominaciones cristianas estadounidenses.

³ El 6 de octubre de 1973, el día sagrado judío de Yom Kipur, las fuerzas egipcias atacaron a Israel desde el otro lado del Canal de Suez, mientras que al mismo tiempo las tropas sirias inundaron los Altos del Golán en una ofensiva sorpresa. Después de las primeras pérdidas, los contraataques israelíes rápidamente entraron en territorio sirio en el norte, mientras las tropas flanqueaban al ejército egipcio en el sur. Israel, con la ayuda de Estados Unidos, logró revertir los avances árabes y en noviembre se concluyó un alto el fuego. Pero el 17 de octubre, la OPEP contraatacó a Occidente imponiendo un embargo de petróleo a Estados Unidos, mientras aumentaba los precios en un 70 por ciento para los aliados de Europa occidental de Estados Unidos.


El incidente de Mayagüez: batalla final de la guerra de Vietnam

Tropas estadounidenses respondiendo al incidente de Mayagüez. Wikimedia Commons.

En la madrugada del 13 de mayo, aviones de patrulla estadounidenses pasaron sobre Poulo Wai, lanzando bengalas para atravesar la oscuridad. Inmediatamente, los cañones antiaéreos de Camboya en la isla abrieron fuego contra los aviones. Pero ya era demasiado tarde, los pilotos habían divisado el Mayagüez. Sabiendo que probablemente los marines estadounidenses estaban en camino, los camboyanos ordenaron al capitán Miller que pusiera en marcha su barco y navegara hacia otra isla, Koh Tang. Luego, el Mayagüez se vio obligado a seguir varios botes rápidos camboyanos hacia el norte de la isla. Unas horas más tarde, el grito de los motores a reacción cortó el aire.

La fuerza aérea estadounidense había vuelto a avistar Mayagüez. Los aviones de combate comenzaron a rodear los barcos y dispararon sus armas al agua frente a los veloces botes. El mensaje era claro: si intentas mover el Mayagüez de nuevo, mueres. Se redactó un plan para dejar caer soldados estadounidenses en las cubiertas del barco en helicóptero. Pero en el camino, uno de los helicópteros se estrelló, matando trágicamente a los hombres a bordo. Se hizo la llamada para retrasar el rescate hasta que tuvieran una mejor idea de cómo rescatar a la tripulación de manera segura. Mientras tanto, los camboyanos intentaban trasladar a la tripulación a la ciudad continental de Kampong Som en barcos de pesca.

La idea era que sería menos probable que los aviones estadounidenses intentaran detenerlos en los barcos más pequeños. Pero una vez más, los aviones de combate descendieron sobre los barcos y dispararon al agua. Después de un pase bajo, una de las tripulaciones de los cazas respondió por radio para decirles a los oficiales que habían visto a la tripulación en el barco de pesca. Los ataques fueron cancelados por el peligro de golpear a la tripulación y los barcos de pesca llegaron a la ciudad alrededor de las 10 de la mañana. Pero el comandante local, temeroso de provocar un ataque estadounidense a la ciudad, se negó a llevarse la tripulación.

La tripulación fue trasladada una vez más, esta vez a la isla de Koh Rong Sanloem. Los estadounidenses, sin embargo, todavía estaban convencidos de que la tripulación estaba en Koh Tang. Y el 15 de mayo, los marines estadounidenses invadieron la isla cuando otra fuerza irrumpió en Mayagüez. Los infantes de marina esperaban una ligera resistencia, pero la isla resultó tener una fuerza igual de soldados Khmer Rouge armados con armas antiaéreas y juegos de rol. Un intenso tiroteo estalló en la isla cuando los soldados estadounidenses dispararon botes de gas lacrimógeno contra el Mayagüez y abordaron el barco.

La tripulación de uno de los helicópteros estrellados. Museo Nacional de la USAF.

Durante el ataque, una ronda de RPG alcanzó uno de los helicópteros estadounidenses. Se estrelló en una bola de fuego, matando a varios militares. Fue entonces cuando los camboyanos decidieron que las cosas habían ido demasiado lejos. Inmediatamente emitieron un comunicado diciendo que nunca habían tenido la intención de retener a la tripulación por mucho tiempo y que los liberarían. La tripulación fue devuelta a un barco de la Armada de los Estados Unidos después de firmar una declaración de que no habían sido maltratados. Esa noche, todos los elementos militares estadounidenses fueron retirados de la región. Oficialmente, fue la batalla final de la guerra de Vietnam, lo que le dio a Estados Unidos una última oportunidad de sacar una victoria de una derrota.


Hoy en la historia & # 8211 12 de mayo de 1975 & # 8211 El incidente de Mayagüez

12 de mayo de 1975 & # 8211 Después de que Vietnam del Sur cayera en manos de las fuerzas comunistas, EE. UU. Estuvo nuevamente involucrado en el combate en el sudeste asiático. En mayo de 1975, la armada camboyana del Khmer Rouge se apoderó del carguero estadounidense SS Mayaguez y su tripulación de 39 personas en aguas internacionales.

El presidente Gerald Ford actuó con decisión para rescatar a la tripulación. El Mayagüez estaba anclado en la isla de Koh Tang, cerca de la costa de Camboya, y los planificadores militares creían que la tripulación estaba en la isla. Cañoneras de la Fuerza Aérea hundieron tres lanchas patrulleras camboyanas para evitar que se llevaran a la tripulación de Mayagüez & # 8217 de Koh Tang al continente. Poco después, los marines abordaron el Mayagüez y lo encontraron abandonado.

Cerca del desastre
Los marines aterrizaron en Koh Tang en helicópteros de la Fuerza Aérea para rescatar a la tripulación, pero la inteligencia incompleta hizo que la operación fuera casi un desastre. Esperando solo una ligera oposición, los helicópteros de la USAF se enfrentaron a un intenso fuego de una gran fuerza. Los camboyanos derribaron cuatro helicópteros, dañaron cinco más y mataron a 14 estadounidenses. Más tropas y aviones estadounidenses se trasladaron con urgencia para reforzar a los 131 marines y cinco tripulantes de la USAF atrapados en Koh Tang.

A medida que se desarrollaba el asalto, la tripulación de Mayagüez apareció en un bote pequeño y fueron rescatados ilesos. El presidente Ford detuvo la acción ofensiva y la operación pasó del asalto al rescate de los marines atrapados.

Rescate decidido
Otros 100 marines se trasladaron a Koh Tang para reforzar y extraer a los marines atrapados. El apoyo coordinado de la USAF por parte de aviones de ataque, controladores aéreos avanzados, helicópteros de rescate y cañoneras atacó objetivos camboyanos mientras los estadounidenses en tierra luchaban duro para mantener sus posiciones.

Solo quedaron tres helicópteros de la USAF para extraer más de 200 soldados. Lo intentaron una y otra vez, desafiando fuego feroz y preciso, pero fueron rechazados repetidamente. Finalmente, llegaron a la playa y recuperaron a 129 infantes de marina en múltiples viajes, aterrizándolos rápidamente en barcos de la Armada y regresando a la isla por más. En el último viaje a la playa, USAF pararescueman Tech. Sargento. Wayne Fisk dejó su helicóptero para encontrar a dos infantes de marina desaparecidos que todavía estaban cubriendo el fuego. Los condujo al helicóptero y el rescate de 14 horas terminó cuando la aeronave salió bajo fuego.


Martin Jablonski y el SS Mayagüez

El drama internacional conocido como el "Incidente de Mayagüez" puso a prueba la determinación de nuestra nación y nuestro ejército en tiempos difíciles. Atraídos a la refriega estaban dos hombres que provenían de Grand Rapids. Uno tomó las riendas y tomó las decisiones difíciles desde la oficina más alta del país, mientras que el otro entró en peligro para implementar la respuesta militar. Posteriormente, ambos recibieron honores por su liderazgo y heroísmo.

Las fuerzas del Khmer Rouge de Camboya se apoderaron del buque portacontenedores estadounidense SS Mayagüez y su tripulación en el Golfo de Siam el 12 de mayo de 1975. Los aviones de reconocimiento estadounidenses localizaron rápidamente el barco y siguieron sus movimientos hasta la isla de Koh Tang. Varios barcos de la Armada de los Estados Unidos zarparon hacia el golfo. Escuadrones de helicópteros HH-53 Jolly Green y CH-53 Knife se prepararon en Tailandia para transportar marines para rescatar el barco y su tripulación. La rápida movilización militar fue el resultado de la respuesta de la Casa Blanca.

El presidente nativo de Grand Rapids, Gerald R. Ford, vio la necesidad de actuar con decisión en un momento en que las posibles naciones hostiles percibían una debilidad en la destreza militar estadounidense, derivada de la apresurada evacuación de las fuerzas estadounidenses de Vietnam y Camboya el mes anterior. Los funcionarios de la administración y del Pentágono intentaron evitar otro incidente del USS Pueblo y reconocieron que una acción militar rápida evitaría que las naciones rebeldes acosaran a Estados Unidos.

La respuesta militar incluyó un asalto de los marines a la isla de Koh Tang. El ataque involucró a miles de militares, desde los altos mandos del Pentágono hasta los soldados en el campo, conectados a través de sofisticadas redes de comunicación. Entre los pocos que participaron en la operación real contra las bien arraigadas fuerzas del Khmer Rojo en la isla se encontraba el Sargento de Estado Mayor Martin Jablonski, nativo de Grand Rapids, que se desempeñaba como mecánico de vuelo en uno de los Jolly Greens utilizados para transportar a los marines.

El helicóptero de Jablonski, Jolly Green 42, llevó a los marines en la segunda ola del asalto el 15 de mayo. Los helicópteros encontraron una feroz resistencia del enemigo atrincherado. Varios helicópteros cayeron y los marines lucharon desesperadamente para mantener una cabeza de playa. Jablonski recordó más tarde, "en la isla, los proyectiles de mortero habían explotado alrededor de la aeronave y la metralla había cortado un haz de cables eléctricos ubicado a dos pies de donde estaba colocado ... Tuve suerte". Durante el intenso tiroteo, los tanques de combustible auxiliares del Jolly 42 se rompieron, pero no explotaron. El piloto y la tripulación del helicóptero la mantuvieron volando después de llevar con éxito el contingente de marines a la isla. Luego llegaron a salvo a Tailandia a pesar de los daños. En general, las catorce horas de combate dejaron en red al barco y a toda su tripulación. Las fuertes bajas sufridas por la pequeña fuerza de ataque agregaron algunas cicatrices finales al legado de Vietnam.

El presidente Ford fue elogiado por tomar las medidas decisivas necesarias para poner fin a la crisis. Expresó su admiración a quienes participaron en el rescate a través de una transmisión en vivo a la nación: "Deseo expresar mi profundo agradecimiento y el de toda la Nación a las unidades y hombres que participaron en estos operativos por su valor y por su sacrificio ". La Fuerza Aérea de los Estados Unidos otorgó a Martin Jablonski la Distinguished Flying Cross por "la acción valiente que ayudó en la recuperación del SS Mayaguez y su tripulación".

Martin Jablonski falleció el domingo de Pascua, 8 de abril de 2007, después de una enfermedad prolongada. Sus hermanos, Pamela y Tim Jablonski, donaron su mención, medalla y placa de unidad al Museo Presidencial Gerald R. Ford en su memoria y para todos los que sirven.


Lo que aprendimos: del incidente de Mayagüez

El prestigio militar de Estados Unidos estaba en reflujo en 1975. Su guerra en Vietnam había terminado en derrota, y los Jemeres Rojos tomaron Phnom Penh y extendieron las aguas territoriales de Camboya a 90 millas de la costa.

El 12 de mayo, Washington se enteró de que las cañoneras de los jemeres rojos se habían apoderado del buque portacontenedores registrado en EE. UU. Mayagüez. Un avión de reconocimiento pronto localizado Mayagüez cerca de Koh Tang, una isla a unas 40 millas de la costa de Camboya. El presidente Gerald Ford declaró la incautación como un acto de piratería y resolvió recuperar el barco y la tripulación. Incluso cuando Estados Unidos exigió la liberación inmediata de la tripulación, los combatientes estadounidenses hundieron varias cañoneras camboyanas involucradas en el Mayagüez embargo.

Ford aprobó un asalto de los marines en la madrugada del 15 de mayo. Los marines sacaron a 1.000 hombres de Okinawa y 100 de Filipinas para la operación. Los objetivos eran llevar tanto Mayagüez y Koh Tang. La Marina apresuró al portaaviones mar de Coral, escolta destructora Harold E. Holt y destructor de misiles guiados Henry B. Wilson a la zona, pero decidió no "ablandar" a Koh Tang con un bombardeo previo a la invasión, ya que se pensaba que los marineros civiles estaban en tierra.

Solo 235 infantes de marina fueron seleccionados para el asalto inicial, ya que las primeras estimaciones sugirieron que la isla no tenía más de 20 irregulares camboyanos. El 12 de mayo, los analistas de la Agencia de Inteligencia de Defensa concluyeron que el enemigo en realidad estaba compuesto por entre 150 y 200 combatientes Khmer Rouge fuertemente armados, pero esa información no fue transmitida a los marines. Once helicópteros fueron asignados para el asalto tres para transportar un equipo de abordaje de 60 hombres a Bosquecillo, mientras que los otros ocho llevarían al equipo de asalto de 175 hombres a Koh Tang.

El 15 de mayo, cuando el equipo de asalto se acercaba a Koh Tang, un intenso fuego derribó o inutilizó cinco de los ocho helicópteros, cada uno con unos 25 infantes de marina a bordo. Noventa minutos después Bosquecillo vino al lado Mayagüez con el equipo de abordaje, que encontró el barco vacío. Aproximadamente al mismo tiempo, Washington escuchó que el Khmer Rouge tenía la intención de liberar Mayagüez, pero como no se mencionó a la tripulación, la lucha continuó.

Aproximadamente 65 horas después de la convulsión inicial, Wilson recogido MayagüezTripulación de un barco de pesca que los camboyanos habían dejado a la deriva. Cuando Ford escuchó eso, poco después de la medianoche, suspendió todas las operaciones ofensivas. Pero un equipo de extracción de marines ya estaba en camino. Las tripulaciones de cuatro helicópteros de la Fuerza Aérea desafiaron el fuego pesado para llevar al equipo de asalto a mar de Coral.

La operación dejó 18 militares estadounidenses muertos y 50 heridos (con otros 23 aviadores muertos en un accidente de helicóptero relacionado en Tailandia). Vergonzosamente, tres infantes de marina quedaron atrás, todos presuntamente capturados y ejecutados. Para Ford, la misión fue un éxito público. Para los militares, fue tanto un triunfo como un triste desenlace de Vietnam.

■ Comuníquese, arriba y abajo de la cadena. Los comandantes estadounidenses locales tenían mejores comunicaciones con Washington que con las fuerzas en Koh Tang.

■ Considere las opciones, incluida la diplomacia. Un cordón alrededor de Koh Tang podría haber forzado la mano de los camboyanos o permitido un asalto más efectivo.

■ Conteos de reconocimiento temprano. Pasó demasiado tiempo antes de que la aeronave de búsqueda con base en Tailandia localizara Mayagüez.

■ La mala información mata a la gente. Los planificadores de asaltos creían que los riesgos eran aceptables solo porque se basaban en estimaciones inexactas de la fuerza del enemigo.

■ Siempre puede empeorar. Estados Unidos retrasó la advertencia a otros buques mercantes, a pesar de que Camboya estaba incautando buques en sus aguas territoriales extendidas.

■ Suavizar el aterrizaje. La Marina no bombardeó la isla porque pensó que la tripulación estaba en tierra, más mala información.

■ Haga las matemáticas mortales. El equipo de rescate recuperó los 40 Mayagüez tripulantes, pero a un costo de 44 vidas.

Publicado originalmente en la edición de septiembre de 2010 de Historia militar. Para suscribirse, haga clic aquí.


El tiroteo final de la guerra: el incidente de Mayagüez

¿Podría empeorar? Dos semanas antes, el 29 de abril de 1975, Saigón había caído en manos de los norvietnamitas, solo un par de semanas después de que los jemeres rojos tomaran la capital de Camboya, Phnom Penh. Volando F-4D Phantoms desde la Base de la Fuerza Aérea Real Tailandesa de Korat en Tailandia, ayudé a destruir la artillería antiaérea y los sitios de misiles tierra-aire durante la evacuación de Saigón, y brindé apoyo de combate para la evacuación de Phnom Penh. A medida que se desarrollaban los acontecimientos en el sudeste asiático, Estados Unidos estaba huyendo. Parecía que las proverbiales fichas de dominó estaban cayendo y, nos preguntamos, ¿sería la capital de Tailandia, Bangkok, la siguiente?

Los rumores viajan a gran velocidad en una base pequeña como Korat, y el 12 de mayo, uno salvaje sobre un barco estadounidense secuestrado en el Golfo de Tailandia se extendía alrededor de la mesa del escuadrón. Este, sin embargo, era demasiado cierto. A las 2:20 p.m. hora local ese día, a unas 300 millas al sur, un artillero de una ametralladora en una cañonera jemer había disparado algunas rondas a través de la proa de un buque portacontenedores con bandera estadounidense, SS Mayagüez, desencadenando lo que sería un tiroteo final convenientemente trágico y costoso en lo que había sido una guerra trágica y costosa para los Estados Unidos.

En Korat reaccionamos con amargura. ¿Estábamos a punto de experimentar otra derrota en el sudeste asiático? ¿Sería esto otro? Pueblo ¿incidente? Estábamos llenos de energía y locos como el infierno.

Después de las horas de servicio, los pilotos del escuadrón y los operadores del sistema de armas entraron en el edificio de operaciones, donde nos enteramos de que los comunistas jemeres habían secuestrado el buque portacontenedores. Mayagüez en aguas internacionales a ocho millas náuticas de Poulo Wai, un atolón reclamado por los comunistas jemeres y el Gobierno Revolucionario Provisional de Vietnam del Sur. También nos enteramos de que el presidente Gerald Ford estaba exigiendo la liberación del barco y su tripulación de 40 hombres. Siendo la potencia de fuego aerotransportada más cercana a la acción, si se iba a jugar un juego, queríamos participar en él.

A las 2 pm. Al día siguiente, dos aviones F-111A en una misión de entrenamiento sin armas desde Korat vieron Mayagüez frente a la isla de Koh Tang. Cuatro A-7D armados del tercer escuadrón de combate táctico en Korat se lanzaron 45 minutos después para reemplazar los F-111 y vigilar Mayagüez. Cuando el barco comenzó a moverse, los A-7 dispararon cohetes y rondas de ametralladora Vulcan Gatling de 20 mm a través de su proa, deteniéndose MayagüezPasaje.

El Estado Mayor Conjunto ordenó vigilancia las 24 horas, y las cañoneras AC-130A / H Spectre del 16o Escuadrón de Operaciones Especiales en Korat, equipadas con televisión de infrarrojos y de poca luz, comenzaron a orbitar sobre la isla y Mayagüez. Washington también ordenó: "Detengan cualquier movimiento de barcos hacia el continente". Por lo general, intentaríamos girar o detener las embarcaciones, y si no obedecían, finalmente buscaríamos autorización para destruirlas.

A las 3:30 a.m. del 14 de mayo, uno de los Espectros recibió un pesado fuego de calibre .50 y 40 mm de una lancha patrullera jemer cerca de Koh Tang. Devolvió el fuego con 53 rondas de 40 mm, lo que obligó al barco a encallar.

Al amanecer, la crisis se intensificó cuando cuatro cañoneras jemeres partieron de Koh Tang hacia el continente camboyano. Spectre 51, en la escena, recibió instrucciones de disparar a través de la proa de los barcos y evitar que llegaran a la costa. El obús de 40 mm y 105 mm de la cañonera logró hacer retroceder a tres de los barcos. Vuelos de F-111A, F-4D y A-7D atacaron frente al barco restante con bombas de 2,000 libras, cohetes de 2,75 pulgadas y gas de control de disturbios, pero se negó a darse la vuelta.

Un vuelo de cuatro A-7D utilizó cañones de 20 mm para intentar desactivar los motores de la cañonera, pero mientras la popa estaba en llamas, el ametrallamiento no apagó los motores. Luego se ordenó a los A-7D que hundieran el bote, lo que hicieron el teniente coronel Don Robotoy y su compañero de ala.

Unos minutos más tarde, alrededor de las 7:15 a.m., un tipo diferente de bote, una embarcación de pesca tailandesa de madera de 40 pies, Sinvari—Se observó saliendo de la isla hacia el continente camboyano con varios caucásicos, que se cree que eran Mayagüez miembros de la tripulación, a bordo. En mi camino desde Korat en mi Phantom, estaba entre el vuelo de los A-7D y F-4D encargados de hacer retroceder el barco de pesca.

Intentamos durante cuatro horas forzar el barco de regreso a Koh Tang. De manera frustrante, varios de nosotros no pudimos disparar cohetes frente al bote porque nuestros F-4 no habían sido armados adecuadamente en tierra antes del despegue. El único otro armamento a bordo era una cápsula central SUU-23 que llevaba una pistola Vulcan Gatling. Para colmo de males, cuando seleccioné la estación de armas, los disyuntores de circuito de armamento de la línea central explotaron, dejándome sin armas. Enfurecido, pensé: "Tengo un jet estropeado, como esta guerra estropeada". Lo único que me quedaba por hacer era agacharme y tratar de ver bien el barco.

Rodé mi F-4 en su ala izquierda frente a Sinvari y podía ver claramente a las personas alineadas a cada lado del arco curvo inclinado hacia arriba. Parecían ser caucásicos, doblados en la posición de ataque aéreo de la escuela con las manos protegiéndose la cabeza. Cuando algunos de ellos me miraron, me sentí profundamente impotente. Con poco combustible, nos fuimos Sinvari después de unos 30 minutos en el objetivo. Dos A-7 lo vieron entrar en el puerto de Kompong Som y atracar alrededor de las 10:15.

Después de aterrizar en Korat, nuestro personal de inteligencia nos dijo Sinvari llegó al continente y que el Mayagüez Lo más probable es que la tripulación estuviera ahora en prisión allí. Mayagüez El capitán Charles T. Miller le diría más tarde al Honolulu Boletín de estrellas: “Hay que darle mucho crédito a nuestros pilotos. Pueden golpear el ojo de una aguja. Hicieron todo lo posible para que [el barco de pesca] se volviera. Estaba claro que vieron que estábamos en el bote. Dos aviones volaron 70 pies por encima de nosotros ... los tailandeses volvieron una vez, pero los guardias camboyanos les apuntaron con armas a la cabeza ”.

Siempre me arrepentiré de no fotografiar Sinvari y la tripulación cautiva con la cámara de 35 mm que llevaba en mi maletín de mapas de cabina. Estaba demasiado enojado por volar un Phantom desdentado para pensar en la fotografía. Si toda la tripulación hubiera sido contabilizada en ese momento, tal vez la sangrienta batalla que estaba a punto de sobrevenir podría haberse evitado.

Debido a los informes de inteligencia contradictorios, se creía que algunos miembros de la tripulación aún estaban detenidos en la isla de Koh Tang. Como resultado, el presidente Ford ordenó ataques simultáneos contra Mayagüez y en Koh Tang. At dawn on May 15, 11 Air Force helicopters—CH-53s and HH-53s—left from U Tapao in southern Thailand and approached Koh Tang from the northwest.

The Sikorsky CH-53 “Knife” and HH-53 “Jolly Green” were not ordinary helicopters. Much larger than Vietnam’s ubiquitous UH-1 “Huey,” they were armor plated and equipped with 7.62mm rapid firing miniguns. Both were rescue helicopters, with guns in the waist positions, but the HH-53 was air refuelable, had 450-gallon foam-filled tip tanks (self-sealing in case of damage) and had an additional minigun in the tail. Much more survivable than most choppers, the rescue helicopters would be taken to their limits on Koh Tang.

Three choppers separated and unloaded a reinforced 57-man platoon from the 1st Battalion, 4th Marines onto the destroyer escort Harold E. Holt, which had sped to the scene. Their mission would be to board and secure Mayaguez. Como Holt slowly moved alongside Mayaguez, an A-7 dropped tear gas on the merchant ship. Gasmasked Marines then executed a hostile ship-to-ship assault at 7:25 a.m., only to find the ship deserted.

The other eight helicopters, with 170 Marines of the 2nd Battalion, 9th Marines aboard, continued on to Koh Tang, an irregularly shaped island with its northern end resembling a slingshot. Between the forks lay a U-shaped beach that would become the eastern, or primary landing zone (LZ). The western LZ would be situated across the neck of land.

The helos split as they approached the northern end of the island for a two-pronged assault. There was anti-aircraft artillery on the island, and it appeared to be heavily defended because the survival of the ship’s crew took precedence, there had been no naval bombardment to soften up the defenses. Knifes 21 and 22 reached the western LZ first with no initial resistance. As Knife 21 pilot Lt. Col. John Denham touched down on the beach, his Marines began to stream out the back ramp. Just as they did, concealed Khmer forces let loose with automatic weapons, rockets and mortars. Holding steady for the Marines to scramble down the ramp, one of Denham’s two engines was severely damaged by enemy fire. With Knife 22 laying down suppressive fire with its miniguns, Knife 21’s crewmen jettisoned everything they could. The damaged CH-53 skipped across the waves, taking on water as Denham fought to keep it airborne for nearly a mile before it ditched in the sea.

At the eastern LZ, the choppers also made it in without resistance, but as the two helos hovered to off-load Marines, a murderous crossfire erupted. Knife 23, piloted by 1st Lt. John Shramm, began taking punishing hits to its rotor system. As he looked to his left, he saw Knife 31, piloted by Major Howard Corson, burst into flames from the intense enemy barrage and fall to the beach. Shramm wrestled his own wounded CH-53 to the beach as the tail section tore off. Miraculously, no one was killed in the crash landing, and the 20 Marines aboard scrambled to the tree line for cover.

Meanwhile Major Corson’s stricken chopper took hit after hit from heavy machine gun rounds and rockets. Sergeant Randy Hoffmaster returned fire with the waist minigun while the co-pilot, 2nd Lt. Richard Vandegeer, fired an M-16 from his window. A grenade round slammed into the cockpit, killing Vandegeer. Although seriously injured, Major Corson somehow managed to maintain enough control to settle the aircraft down in the water. Wounded and dazed, he stared down at his feet—nothing remained of the cockpit and the instrument panel that had been in front of him. Shouts from a crew member finally brought him to his senses while more flames engulfed the cockpit. A badly burned Marine tried to unharness the limp body of Vandegeer but, under heavy fire, he was finally forced to abandon the attempt.

Four men were shot and killed or drowned near the burning wreckage of Knife 31. A fifth, stunned and wounded, stumbled his way nearly 100 yards to the tail ramp of Knife 23 before he was cut down. In all, 13 men aboard Knife 31 were killed. Thirteen survivors, including Major Corson, were picked up at sea after using the Knife 31 wreckage as a shield, then swimming into the surf to escape.

Among the survivors was Marine Lieutenant Terry Tonkin, a forward air controller (FAC). While swimming away from the beach on his back, and with enemy bullets sending up geysers all around him, Tonkin used Major Corson’s small survival radio to call in airstrikes. At the same time, 1st Lt. John Lucas, co-pilot of Knife 23, was on his survival radio calling in airstrikes against the enemy positions that had his group pinned down in the tree line running along the eastern beach.

Three of eight initial assault helicopters were down, two on the beach of the eastern landing zone, one a mile at sea. Battle damage forced a fourth helicopter down once back inside Thailand, and two more were severely damaged. An hour into the assault, only 54 Americans were on Koh Tang—about one-third of the number planned—and they were split into two groups. The day’s battle was just getting started.

Three A-7D Corsairs circled overhead and observed the CH-53s taking hits. Armed with 20mm cannons, they quickly rolled in and raked Khmer gun emplacements, silencing several. Repeatedly, the A-7s flew low over the island, trying to attract enemy fire and locate their positions. After each A-7 pass, Khmer troops, later believed to number about 85, resumed their fusillade against the Americans on the island.

Their situation was deteriorating fast. Scattered in tree lines along the eastern and western LZs, the Americans were at times no more than 20 meters from enemy positions. They desperately needed more Marine firepower. The 25 Americans trapped on the eastern beach from the two shot-down CH-53s were in the worst situation. Recognizing this, the Khmers used them as bait to lure more helicopters into the crossfire.

Several attempts were made to rescue the trapped Americans. According to an official report for General Louis L. Wilson, commander of Pacific Air Forces, shortly after 8 a.m. 1st Lt. Charles Greer, pilot of Jolly 13, took heavy fire all the way into the landing zone near the wreckage of Knife 23. With rounds smashing into his chopper, Greer touched down on the beach while his crew raked the shoreline with their miniguns. Although in sight of the rescue helicopter, the Americans were pinned down. Jolly 13 remained in its exposed position, taking punishing hits from heavy automatic weapons. Fires broke out in the Jolly’s flare case and another in its auxiliary fuel tank. Greer thought his would be the third helicopter to litter the eastern beach. With no hope of recovering the men at the tree line and his helicopter engulfed in flames, Greer pulled back from the landing zone and nursed his chopper, peppered with 35 holes, severe rotor blade damage, and fuel, oil and hydraulic leaks, back to the Thai mainland.

Meanwhile on the western beach, between 6:30 and 9:30 a.m., Jollys 42 and 43 successfully inserted their Marines after repeated attempts and heavy enemy resistance. Five Air Force personnel and 109 Marines were now deposited on Koh Tang Island.

Jolly 41, piloted by 1st Lt. Thomas D. Cooper Jr., made two attempts to land at the western beach with his Marines, but was driven back by intense enemy fire, including .50- caliber machine gun rounds that hit the right fuel tank and ramp area. For an hour, Cooper made two more landing attempts, only to be pummeled by heavy fire and mortar attacks.

While Cooper made his third aerial refueling, a Spectre gunship hammered Khmer positions near the western beach with 20mm and 40mm cannon and 105mm howitzer rounds, reducing one fortified emplacement to rubble. This allowed Cooper to make his fifth attempt at the western beach. While mortar rounds walked toward them, 10 Marines managed to get out of the back of Cooper’s aircraft before one of the rounds landed only 10 feet from the tail rotor, forcing Cooper to abort and lift off with five Marines still aboard.

As he returned to hover for the last Marines to deplane, a mortar round passed through the rotor blades and exploded only 20 feet away, blowing a hole in the aircraft’s belly. The HH-53 withdrew for the last time with its five Marines and returned to its staging base in Thailand. Severe damage prevented its use for the remainder of the operation.

Meanwhile, around 7 that morning, the entire Mayaguez crew was released from captivity on the mainland and put back aboard Sinvari for transport back to Mayaguez, this time under a white flag and without Khmer escorts. At 10:05 a.m., as Lieutenant Cooper was making his valiant attempts to insert his Marines on Koh Tang, the Mayaguez crew, safe and unharmed, was picked up by the destroyer USS Henry B. Wilson and soon transferred back to Mayaguez.

Suddenly and without explanation, the hostage crisis was over. There was jubilation at the White House, but a fierce day of fighting was still to come as the challenge shifted to getting the Americans on Koh Tang disengaged and evacuated. Before that could happen, more Marines were needed to stabilize the situation, and air insertion was the only option. The 131 Marines and five airmen were now in three groups. Those on the western side of the island were split 82 in one group and 29 south of their position on the same beach. The other 25 were isolated across the neck of the island near the eastern beach. Just five choppers were left to carry nearly 100 more Marines in for the assault and then to extract them all. After the battle started, two additional choppers were repaired and added to the effort.

Lieutenant Robert Rikitis, pilot of Knife 52, was low on fuel as he tried to insert his Marines one last time on the eastern beach. His aircraft immediately took hits, and what little fuel he had began leaking. He aborted and returned to his staging base. The four remaining helos successfully delivered Marines on the western beach under continuous automatic weapons and 60mm mortar fire. Severely wounded Marines were evacuated on each return trip.

By shortly after noon, reinforcements were complete, with more than 200 Americans on the island, nearly all concentrated on the western side. Faced with such fierce enemy resistance, ground commanders decided not to push across the island’s neck to link up with the 25 pinned down on the eastern beach. They would have to be extracted by helicopter and that would not be possible until Khmer resistance was reduced, if not obliterated.

With one HH-53 miraculously repaired and added to the effort, four helos now remained to complete the extraction. Nightfall was only two hours away when two OV-10A “Nail” FACs began their watchful orbit overhead.

Back at Korat, I was excited and a little apprehensive when my squadron commander, Lt. Col. Phil Offill, called me into the command center and told me to pick my flight members for a four-ship flight and let him know the ordnance for the mission. I reviewed the squadron flight schedule and chose from aircrew available. We were needed sooner than expected. In mid-afternoon, our premission briefing was interrupted with an urgent call to get airborne as soon as we could.

After air-refueling over the Gulf of Thailand, our four F-4Ds, call sign “Bucktail,” flew east to Koh Tang. Around 4:30, we checked in with “Cricket,” an EC-130 serving as the Airborne Battlefield Command and Control aircraft orbiting the island.

“Cricket, Bucktail, four fox-fours with you, 68 miles northwest of the island.”

“Bucktail, proceed inbound pronto, I’ve got work for you with Nail 68.”

As the island came into view, I visualized the air power stacked overhead to make an extraction possible. Looking vertically, an OV-10A Bronco, “Nail 68,” was lowest with another, “Nail 47,” above him. We were next in the stack with Cricket, the EC-130, above us, and above them was a flight of four C-130s with 15,000- pound bombs waiting to clear jungle undergrowth for landing zones. Just departing Koh Tang was “Coach” flight, which had dropped eight 2,000-pound MK-84 bombs on the island.

Our F-4s had the only weapons suitable for use in close support of our forces engaged with the enemy. We checked in with the higher forward air controller, Nail 47.

“Bucktail, Nail 47, go ahead with your line-up.”

“Roger, all four F-4s have 20mm, numbers one and three have LAU-3 rockets, two and four have MK-82s [500-pound bombs].”

“Bucktail, green ’em up [arm weapons].”

“Bucktail, this is Nail 68, I’ll take over now. Do you see me over the north end of the island?”

“OK, FAC is in to mark, where my rocket goes will be the target.”

“Bucktail is tally-ho, the target is the hooches.”

“Affirmative, you’re restricted to a run-in heading to the southeast only. There are friendlies just to the northwest. Can you put your rockets where I just put that rocket?”

“Bucktail, affirmative. How many do you want?”

“Let’s try two pods on the first pass. Knife two-dash-three, [the survivors of Knife 23, the downed CH-53 in the tree line] keep your heads down please. Bucktail, you’re cleared hot.”

“Bucktail’s in hot, FAC in sight.”

I pressed in close, working the gun sight precisely to the target, trimming the heavy jet to feel light as a feather and then unleashing the rockets. With that, 152 rockets tipped with white phosphorus that would burn through anything in their path slammed into the heart of the enemy encampment area.

As I came off target, I remembered my best friend in high school who was a 19-year-old Marine killed near Quang Tri, South Vietnam, on July 22, 1966. His name and the date he died were on my Zippo lighter. I felt for it through my flight suit pocket and said to myself, “This mission was for you, Tim Davies.”

Nail 68’s enthusiasm was obvious, “That’s it, my friends, that’s it!” Bucktail 2 and 4 then followed up with a dozen 500-pound bombs.

Khmer Communist forces were hit hard but continued strong resistance as our choppers cycled to and from the island into the evening. “Although all three helicopters [Knife 51, Jollys 11 and 12] raked the shoreline with minigun and submachine gun fire, Jolly 11 took ground fire from all quadrants, some less than 50 meters away,” Captain Thomas Des Brisay said in his official report on the operation, when describing the last extraction effort on the eastern beach. “The Marines began an orderly withdrawal from the tree line, stopping every few feet to fire their weapons. Enemy resistance was almost fanatical.”

At one point, Captain Brisay said that as they realized the Marines were escaping from their grasp, “Cambodian soldiers stormed the helicopter and reached hand-grenade range. Just as one of them started to throw his grenade the whole group was cut down by minigun and rifle fire.”

Air Force pararescuemen poured M-16 fire at Khmer forces as they pulled wounded Marines aboard the CH-53. From defensive positions on the beach around the big chopper, other Marines returned fire through a pall of smoke.

A Nail forward air controller buzzed overhead in an OV-10A Bronco, rolled in on enemy gun positions and unleashed white-hot, “Willie Pete” 2.75-inch rockets. Higher up, a circling AC-130A Spectre gunship pounded enemy positions with a continuous barrage of 20mm and 40mm cannon fire. First Lieutenant Richard C. Brims’ CH-53, Knife 51, ripped a minigun fury along a treelined beach of the western landing zone.

The scene was surreal as the sun dipped, casting a peaceful, redorange glow while tracers criss-crossed the dusky sky, and pulsing corridors of fire swept the darkening jungle. The extraction efforts continued into the darkness, with the hooches that were still burning from our rockets, serving as a navigation beacon for the rescue helicopters. On the ground, the din of whirling rotor blades, automatic weapons fire and exploding mortar and cannon rounds drowned out even the loudest commands. The air reeked of spent cordite, jet exhaust and salt spray.

Now, as the last 27 Marines were fighting their way aboard Knife 51 in the dusk, Air Force Tech. Sargento. Wayne Fisk ran through intense fire in a half-crouch across the beach to a tree line to make sure no one was left behind. He spotted two young Marines laying down suppressive fire, unaware the helicopter was about to depart. Fisk got their attention and the three sprinted for the CH-53 and clambered up the ramp as it lifted off.

Only hours later, with Marines scattered on several different ships, was it found that three Marines of an M-60 machine gun crew, Pfc Gary Hall, Lance Cpl. Joseph Hargrove and Private Danny Marshall, had possibly been left behind alive. Further rescue efforts were deemed too dangerous to pursue. It was later confirmed that the three Marines were subsequently captured, tortured and executed by the Khmer Rouge.

Fourteen hours of intense combat was over. Soon, a deathly shroud fell over Koh Tang Island. Mayaguez had steamed off, underway to Thailand once again, and the western landing zone was dark except for the eerie wink of an abandoned strobe light on the beach, marking the site of the last firefight of the last battle of America’s long and bitter Vietnam War.

Ric Hunter retired as an Air Force colonel with 3,800 hours in high performance T-38, F-4 and F-15 aircraft, and three Top Gun Awards in the F-15 Eagle.

Originally published in the August 2010 issue of Vietnam. To subscribe, click here.


Gerald Ford: Mayaguez Incident - HISTORY

Martin Jablonski and the SS Mayaguez (2011.75.1-3)

The international drama known as the &ldquoMayaguez Incident&rdquo tested the resolve of our nation and our military in trying times. Drawn into the fray were two men who hailed from Grand Rapids. One took the reins and made the tough decisions from the highest office in the land, while the other entered harm&rsquos way to implement the military response. Afterwards, both drew honors for their leadership and heroism.

Khmer Rouge forces from Cambodia seized the American container ship SS Mayaguez and its crew in the Gulf of Siam on May 12, 1975. American reconnaissance planes quickly located the ship and followed its movements to the island of Koh Tang. Several U.S. Navy ships made sail for the gulf. Squadrons of HH-53 Jolly Green and CH-53 Cuchillo helicopters readied themselves in Thailand to transport marines to rescue the ship and its crew. The swift military mobilization resulted from the White House response.

Grand Rapids native President Gerald R. Ford saw the need to act decisively at a time when potential hostile nations perceived a weakness in American military prowess - stemming from the hasty evacuation of American forces from Vietnam and Cambodia the previous month. Administration and Pentagon officials sought to avoid another USS Pueblo incident and recognized that swift military action would prevent rogue nations from bullying America.

The military response included a Marine assault on the island of Koh Tang. The attack involved thousands of military personnel - from the top brass at the Pentagon to enlisted men in the field &ndash connected through sophisticated communication networks. Among the few who participated in the actual operation against the well-entrenched Khmer Rouge forces on the island was Grand Rapids native Staff Sergeant Martin Jablonski, serving as flight mechanic on one of the Jolly Greens used to transport the marines.

Jablonski&rsquos helicopter, Jolly Green 42, flew marines in on the second wave of the assault on May 15. The helicopters encountered fierce resistance from the entrenched enemy. Several choppers went down and marines fought desperately to maintain a beachhead. Jablonski later recalled, &ldquoon the island, mortar shells had exploded all around the aircraft and shrapnel had severed an electrical wire bundle located two feet from where I was positioned&hellip I had been lucky.&rdquo During the intense firefight, Jolly 42&rsquos auxiliary fuel tanks were ruptured, but they did not explode. The pilot and the crew of the helicopter kept her flying after successfully delivering the contingent of Marines to the island. They then made it safely to Thailand despite the damage. Overall, the fourteen-hours of combat netted the ship and its entire crew. The heavy casualties suffered by the small strike force added a few final scars to the legacy of Vietnam.

President Ford was praised for taking the decisive action needed to end the crisis. He extended his admiration to those who took part in the rescue through a live broadcast to the nation: &ldquoI wish to express my deep appreciation and that of the entire Nation to the units and the men who participated in these operations for their valor and for their sacrifice.&rdquo The United States Air Force awarded Martin Jablonski the Distinguished Flying Cross for &ldquocourageous action aided in the recovery of the SS Mayaguez and its crew.&rdquo

Martin Jablonski passed away on Easter Sunday, April 8, 2007, after a protracted illness. His siblings, Pamela and Tim Jablonski, donated his citation, medal, and unit plaque to the Gerald R. Ford Presidential Museum in his memory and for all those who serve.


Leave No Man Behind: The Truth About the Mayaguez Incident

The last casualties of the final battle of the Vietnam War were 3 Marines left behind on Cambodia’s Koh Tang Island.

U.S. Marines run from the GH53 helicopter that landed them on Koh Tang Island 30 miles off Cambodia in rescue of U.S. merchant ship Mayaguez (May 15, 1975).

In his new book When the Center Held, Donald Rumsfeld calls the “successful handling” of the Mayaguez Incident, the last battle of the Vietnam War, “a turning point” for President Gerald Ford because it forced him “to demonstrate his command at a time of international crisis.” Not all share this rosy and revisionist view of the disastrous and unnecessary search and rescue operation that left 41 American servicemen dead.

Foremost among the skeptics is Mayaguez survivor and decorated Marine Scout Sniper Fofo Tuitele whose conspicuous and overlooked heroism during the battle is now the subject of a congressional investigation. “We lost 41 and saved 40. What kind of trade is that? That’s what bothers me still,” said Tuitele. “It didn’t have to happen like that. It all sounded good on paper, but it was a disaster.”

Rumsfeld goes on to make a Freudian slip and erroneously claim that only three Americans died during the operation (41 American servicemen died). Is he referring to the three Marines — Joseph Hargrove, Gary Hall, and Danny Marshall — who were left behind and survived for days before they were captured and killed?

Former U.S. Marine Larry Barnett holds photos of, from the left, Lance Cpl. Joseph Hargrove, Pfc Gary Hall, and Pvt Danny Marshall, inside his home in Urbana, Ohio (Feb. 7, 2001). AP Photo by Al Behrman.

Two weeks after the fall of Saigon, on May 12, 1975, a Khmer Rouge patrol boat seized the U.S. merchant ship SS Mayaguez and its crew in Cambodian waters. President Ford, goaded by Secretary of State Henry Kissinger, believed that the ship’s seizure provided an opportunity for the United States “to prove that others will be worse off if they tackle us, and not that they can return to the status quo. It is not enough to get the ship’s release.” One Pentagon official told Newsweek at the time, “Henry Kissinger was determined to give the Khmer Rouge a bloody nose.”

Three days later, eight helicopters carrying almost 200 Marines left Utapao, Thailand for Cambodia’s Koh Tang Island, where they believed the ship’s crew was being held. Minutes before the first helicopters landed, Ford received word that the Cambodians had released the ship and its crew. “The President and his chief of staff exchanged whoops of joy,” wrote Newsweek at the time, “Henry Kissinger beaming ear to ear, the lot of them celebrating what seemed in that taut midnight to be a famous victory.”

By the time the announcement was translated into English and verified, however, the rescue mission was underway for the young Marines who had not completed training, much less been in combat. The only points wide enough for the American helicopters to land were the small beaches on the east and west sides of Koh Tang Island’s northern tip. When Khmer Rouge commander Em Som heard the distant thump of helicopter blades, he roused his men and sent them to their battle stations, where they locked and loaded antiaircraft guns, large machine guns, rocket propelled grenades, small arms, and waited for the Americans’ arrival in fortified bunkers.

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Al Bailey (far right) on Koh Tang Island, Cambodia May 15, 1975. Photo credit: James Davis/Koh Tang Beach Club.

Nineteen-year-old Marine Al Bailey was in the first Air Force helicopter that landed on the west beach. The Khmer Rouge held their fire until the chopper was less than 100 feet off the ground, when suddenly Bailey saw the tree line light up as gunfire began to rip through the HH 53’s fuselage. Although the Marines were able to offload, the helicopter was so badly shot up that it took off and crashed a mile offshore. The second Bailey stepped onto the beach, black clad soldiers were shooting at him from less than 50 meters away. In fact, the first dead man Bailey ever saw was the Cambodian soldier he shot in the chest.

Things were not going any better on the east beach, where two helicopters had already been shot down by the Cambodians. “I shot from the distance of about 30 meters from my bunker to the helicopter,” said Em Som. “I aimed for the head and hit the tail. The helicopter was so low that we hit it, it fell to the ground without much damage.”

The Marines on the west beach were undergoing a Khmer Rouge trial-by-fire and were running out of ammunition. When a helicopter filled with reinforcements managed to land. Bailey felt an immediate sense of relief when his senior NCO, Fofo “Sergeant T” Tuitele walked down the ramp like a comic book superhero. “He stepped out of the helicopter and was like, ‘Let me get this shit under control.’ It was a walk in the park to him, he was ready to conduct business.”

The six-foot-two, 250 pound Samoan was a highly respected scout sniper who had been training these “boot” Marines on Okinawa when they were assigned this mission. Born and raised in American Samoa, Fofomaitulagi Tulifua Tuitele, better known as “Fofo,” moved to Hawaii at age 10 and joined the Marines at 18. Tuitele went to Vietnam for the first time in 1967 and during his second tour in 1968, received a bronze star and Purple Heart for saving a friend whose foot had been blown off in a battle against the North Vietnamese. Although the soft-spoken Samoan treated his men well, “nobody and I mean nobody, ever challenged him,” said Bailey. “This man had killed a rack of Vietnamese, you could see it in his demeanor and the way he carried himself.”

Tuitele first calmed the Marines on the west beach and spread them out into a defensive perimeter. He noticed an enemy machine gun position on a ridge at the north end of the beach that was raining down fire, making it impossible for helicopters to land. “I’m going to take care of this problem,” Tuitele said and disappeared into jungle. “Within 15 minutes the machine gun position was silenced,” wrote Al Bailey. “About another 20-25 minutes later, I heard more gun fire to my 11 o’clock position and then silence.”

When the Samoan emerged from the jungle, he was carrying two AK-47s, Cambodian cigarettes, and Ho Chi Minh sandals. “They’re having a garage sale on the other side of the island,” he joked. His commanding officer Dick Keith was checking their northern perimeter when he saw Tuitele carrying the AK-47s. “I asked him where he had been all morning,” wrote Keith, “to which he simply replied ‘Looking for some souvenirs, sir.’”

Fofo Tuitele with captured AK 47. Koh Tang Island, May 15, 1975. Photo: Fred Morris/Koh Tang Beach Club

When Marine Fred Morris watched Cambodian soldiers climb a huge tree overlooking their position, he pointed the tree out to Tuitele, who lifted an M60 machine gun off its stand and fired it from his hip. As he raked the palm tree with machine gun fire, men began to fall out of it. “I don’t know if they were already dead from being shot but if they were not the 70-90 feet fall had to of killed them,” wrote Morris. After things calmed down, Morris asked Tuitele if he was hurt because of the blood on his sleeve. “He just looked at his arm and said ‘it’s not mine,’ he didn’t elaborate.”

By noon, the Khmer Rouge forces were now running out of ammunition. “We couldn’t continue the fighting, because we had no bullets,” said Khmer Rouge soldier Mao Ran. “We retreated into the forest, while the Americans soldiers occupied our bunkers.” During the short break in the action, “Sergeant T” handed out AK47s, canteens, binoculars, rubber tire sandals, and Cambodian cigarettes “like he was Santa Claus.” “Most of us were 18 to 21-year-old young men, scared shitless, experiencing the throes of heavy combat for the first time. By just his presence, his calm demeanor,” wrote Bailey, “SSgt Fofo Tuitele buoyed us up past paralyzing fear.”

The Marines dug in and prepared for a long night, when they learned that that helicopters were on the way to take them off of the island. Minutes later, heroic Air Force pilots and pararescuemen (PJs) packed each helicopter with twice the normal combat load and as they took off, the perimeter shrank. When the final chopper was ready to take off, the Marines on board told the Air Force crew that a three man machine gun team (Joseph Hargrove, Gary Hall, and Danny Marshall) covering their flank was still on the beach.

It was after 8:00 p.m. when the radio aboard the AC 130 Airborne Battlefield Command and Control Center came to life. Air Force Sergeant Robert Veile suspected that it was a Khmer Rouge ruse until he asked for the Marine authentication code and the man repeated it without missing a beat. “I was the last to talk to them,” Viele told Newsweek, “I had to tell them that nobody was coming back for them.”

As the night wore on, Marines, Air Force PJs, and Seals on nearby Navy ships planned to return to Koh Tang to search for the lost machine gun team. A SEAL team led by Tom Coulter was waiting for orders to launch a search and rescue mission. Vice Admiral R.T. Coogan told him that he wanted to wait until dawn. They would drop fliers on Koh Tang announcing their intention to recover the Americans’ dead and then send Coulter and his team in unarmed and under a white flag. In an act of defiance celebrated by SEALs to this day, Coulter refused the admiral’s “suicide mission.” Marines Lester “Gunny Mack” McNemar and Captain James Davis volunteered to return to the island the next day under a white flag. When the Admiral rejected even this — his original plan — tempers boiled over. Later that night USS Henry Holt commander Robert Paterson called Coulter into his quarters for a conference call with the White House. Although he does not remember who was on the call that canceled the rescue operation, Coulter remembers that “someone on the call had an accent.”

Memorial service for the servicemen killed and left behind during the Mayaguez Incident aboard the USS Coral Sea, May 16, 1975. Photo credit: Terry Brooks/Koh Tang Beach Club

The next morning, Khmer Rouge soldiers cautiously approached the beaches on Koh Tang, unsure that the Americans had left the island. Destroyer escort USS Wilson was patrolling just off the east and west beaches, looking for any signs of the lost machine gun team. “I didn’t see the Americans withdraw, I just saw helicopters coming and going. We didn’t know if they were reinforcing or withdrawing,” recalled Mao Ran. Once they were positive the Americans were gone, the Khmer Rouge soldiers walked the beach and were amazed by the equipment left behind: “We saw they had everything, including a tool for swimming and food. Some even had two guns,” he said. “We picked them up. At the helicopter crash site there were pistols and many other things that were left behind. The walkie talkie was still operating: ‘pip, pip.’”

Mao Ran also saw the bodies of dead Americans: “I didn’t count how many there were, but I remember dragging five or six bodies myself [to the water]. If we’d known the Americans would have come back some day to look for the bodies, we would have put all the bodies in one easy-to-find place.” Instead they tied the bodies to a row boat and towed them “deep into the sea…”

A few days later, a Cambodian soldier was carrying wooden poles near the water well when he saw a man lurking in the jungle. "¿Quién eres tú?" he asked with irritation, “Why don’t you help me carry the wooden poles and are just trying to run away?” When the mysterious man ran for his life, the soldier put down his load, squatted next to the well to draw water, and noticed strange boot prints. “‘Brother, I saw someone drinking water and he went running into the forest when I called out at him,’” the soldier told Mao Ran. “The footprints didn’t belong to our men. It was the footprints belonging to the boots of the American soldiers.” The Khmer Rouge assembled a search party.

Although there are different accounts of who killed him and how he died, there is a firm consensus that by the end of the day, one of the Marines, probably Joseph Hargrove, was dead.

Peter Maguire with Mao Ran, a Khmer Rouge veteran of the Mayaguez Incident. Photo courtesy of Peter Maguire.

The Cambodian soldiers realized that each night someone was stealing the rice and fish from their cooking pot. “Our men complained, ‘We don’t know who has eaten the old rice,’” said Em Som, “but they didn’t know that the Americans had stolen their rice. The rice was missing every day.” After they found more boot prints on the trail to the kitchen, after the sun went down four Khmer Rouge soldiers hid on each side of the trail. At about 10 p.m. two Marines crept down the trail until armed men emerged from the bush and surrounded them. The Americans raised their hands and used the body language and drew pictures in the dirt to explain that they had been left behind. “We cooked rice in the night and let them eat,” said Em Som. “Now that they were in somebody’s hands they were worried. It would be the same for us.” The Khmer Rouge commander did not consider the exhausted abandoned soldiers a threat and did not even bother to tie them up.

The Cambodian soldiers on Koh Tang had no contact with their leaders because their radio had been destroyed. When a boat finally reached the island, Em Som informed Khmer Rouge naval commander Meas Muth of the captured Americans and was ordered to take the prisoners to the port of Kompong Som. Once they reached the port, the two Americans were put in a car and taken “to Mr. Meas Samouth’s [Meas Muth] place.”

“We saw the Americans die with our own eyes, but it was not my men who killed them,” said Em Som. “They were not shot. They were killed with a stick.”

Once Meas Muth was named as a war crimes suspect and charged (in absentia) by the UN’s Khmer Rouge war crimes court, Em Som and other Khmer Rouge soldiers from the Mayaguez Incident began to change their stories. However, today there is firm consensus among the leading Khmer Rouge researchers that the Ford administration left three living Marines behind on Koh Tang Island on May 15, 1975. No less of an authority than Rich Arant, a former U.S. Air Force human intelligence officer, Defense Intelligence Agency field investigator in Cambodia, and translator for the UN’s Khmer Rouge Tribunal believes that Marines were left behind: “Multiple first-hand witnesses from the Khmer Rouge 164th Naval Division have given detailed sworn testimony regarding the capture of U.S. military personnel on Tang Island, events surrounding their handling on the island and the Cambodian mainland by the Khmer Rouge chain of command, and their final disposition.”

“Based on the extensive evidence I have seen about the Mayaguez affair,” wrote Craig Etcheson, the dean of Khmer Rouge war crimes investigators, who has been conducting field research in Cambodia since the early 1990s and was the lead investigator for the UN’s court, “I am convinced that several U.S. Marines were captured alive on Koh Tang and later executed by the Khmer Rouge.”

Marine Ssgt. Fofo Tuitele in 2018. Photo by Peter Maguire.

Forty-three years after the Mayaguez Incident there is a renewed effort to get long overdue recognition for the veterans of the last battle of the Vietnam War. While the Marine, Air Force, and Navy officers were heavily decorated for the disastrous rescue mission, the unsung heroes, the enlisted Marines who prevented a much worse outcome, have not received the acknowledgement they deserve. Why were these veterans denied the Vietnam Service medal in 2016?

Only recently has the valor of Marine Fofo Tuitlele come to light. “Many more lives would have been lost for not the actions of SSgt Tuitele,” wrote Al Bailey. “His talent and experience were needed on that fateful day.” The effort to get the Samoan the recognition he deserves has been spearheaded by the enlisted Marines whose lives he saved. “I can tell you that what SSgt T directed us to do and how he re-supplied us did two things for me and I’m sure the others,” wrote Herrera. “We had a little more confidence and supplies to continue the fight. Without that I do not know if we would have survived.”

In May, American Samoan Congresswoman Aumua Amata Coleman Radewagen filed a DD-149 “Application for Correction of Military Record” and four letters from Marine eyewitnesses on Koh Tang Island. Al Bailey put it best, “Whatever courage I displayed that day, I drew from that courageous man.”

Prof. Peter Maguire is the founder and director of Fainting Robin Foundation and the author of Law and War: American History and International Law, Facing Death in Cambodia, y Thai Stick: Surfers, Scammers, and the Untold Story of the Marijuana Trade. He has taught the law and theory of war at Columbia University, Bard College, and the University of North Carolina Wilmington