Neanderthal

Neanderthal

Cuando se desenterraron los primeros fósiles de Neandertal a principios del siglo XIX EC (niño Engis en 1830 EC y adulto de Forbes Quarry en 1848 EC), no fueron inmediatamente reconocidos como una especie de humano arcaico. En cambio, la peculiar anatomía de los esqueletos, que claramente difería de los humanos modernos, se explicó como resultado de enfermedades como el raquitismo. Sin embargo, después de que se descubrió un esqueleto en el valle de Neander en Alemania en 1856 EC, la investigación posterior fue influenciada por la publicación de Darwin's En el origen de las especies en 1859 EC, y la bola comenzó a rodar. En 1864 d.C., los misteriosos esqueletos habían sido asignados a la especie. Homo neanderthalensis.

Lo que vemos como neandertales "clásicos", con el conjunto completo de características asociadas con ellos, no apareció hasta hace unos 70.000 años.

¿Cuándo y dónde vivieron?

Debido a las dificultades que el proceso de evolución agrega a la clasificación de las especies, no existe una fecha clara para la aparición inicial de los neandertales. Más bien, reconocemos que las primeras características similares a las de los neandertales aparecieron entre c. 600.000-c. Hace 400.000 años, con una expresión cada vez más fuerte de su morfología desarrollándose a lo largo del tiempo. Hace entre 200.000 y 100.000 años, sus características son claras y reconocibles, aunque lo que vemos como neandertales “clásicos”, con el conjunto completo de características asociadas con ellos, no aparecieron hasta hace unos 70.000 años.

Los neandertales comparten un ancestro común con los humanos modernos en África, entre c. 550.000 y c. Hace 750.000 años. Suelen identificarse como Homo heidelbergensis, aunque un estudio de 2016 CE sugiere una fecha de divergencia para los neandertales tan atrás en el tiempo, los descarta y en su lugar propone Homo antecesor como el mejor candidato. Quienquiera que haya sido, un grupo de esta especie ancestral común migró a Europa, donde evolucionó no solo a los neandertales sino también a su grupo hermano, los denisovanos, estas dos ramas divergieron hace más de 390.000 años, quizás entre 430.000-473.000 hace años que. El grupo de ancestros comunes que permaneció en África se convirtió en homo sapiens.

Los neandertales estaban muy extendidos: se han encontrado ejemplares que van desde España y el Mediterráneo hasta el norte de Europa y Rusia, así como en todo el Cercano Oriente, y tan al este como Uzbekistán y Siberia.

¿Historia de amor?

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Morfología neandertal

Teniendo en cuenta el hecho de que los neandertales evolucionaron a partir de su predecesor en la Edad de Hielo de Eurasia occidental y vivieron allí durante tanto tiempo, debían adaptarse bien al clima, a menudo frío. Bajitos y rechonchos, con hombres neandertales que promedian alrededor de 169 cm y mujeres neandertales alrededor de 160 cm de altura, y luciendo cajas torácicas anchas y profundas, estos humanos tenían una constitución diferente a la de los humanos modernos más altos y delgados. Sus cejas gruesas, caras grandes con narices apropiadamente grandes y la falta de mentón los distinguen aún más.

De lo contrario, los neandertales comparten una gran cantidad de características derivadas con los humanos modernos, entre las que se encuentran los cerebros agrandados (sus cajas cerebrales eran incluso más grandes que las nuestras), y también tenían una cara menos prominente que muchos humanos arcaicos anteriores. Estas características hacen que los cráneos neandertales sean marcadamente diferentes a los nuestros. Con respecto al color del cabello y la piel, es probable que los neandertales tuvieran una alta variabilidad, ciertamente más alta que los humanos modernos que llegaron. La piel pálida y el cabello rojo son sugeridos por el ADN de dos especímenes de Italia y España, mientras que la piel más oscura y el cabello castaño o rojo están indicados en tres individuos de Vindija, Croacia.

El registro fósil también delata que los neandertales eran todo menos fáciles de convencer; llevaron una vida dura y peligrosa. Casi todos los esqueletos adultos bien conservados muestran algún signo de trauma, generalmente alrededor de la región de la cabeza o el cuello, quizás relacionado con estrategias de caza en las que tuvieron que acercarse a grandes presas. El hecho de que la mayoría de estas lesiones hayan cicatrizado o cicatrizado parcialmente significa que los individuos en cuestión fueron atendidos socialmente y se recuperaron de sus heridas para cazar otro día. Sin embargo, no todo el mundo tuvo tanta suerte; en promedio, la esperanza de vida de los adultos neandertales era muy baja, claramente debido a la naturaleza físicamente estresante y peligrosa de sus vidas.

Estilo de vida

Tanto la estructura poderosa como la cantidad de trauma visto en los neandertales indican que eran cazadores activos, y lo que sabemos sobre la alta dependencia de la carne en su dieta se relaciona con la cantidad de energía que la caza habría requerido. Comían principalmente carne de herbívoros, de mamíferos como bisontes, ganado salvaje, renos, ciervos, cabras montesas y jabalíes. Curiosamente, los herbívoros más grandes de la Edad de Hielo, los mamuts lanudos y los rinocerontes lanudos, en realidad representan una gran parte de la dieta neandertal. No habría sido una hazaña derribar a estos animales, incluso para un grupo coordinado de cazadores expertos, como habrían sido los neandertales. Además de la carne, también había un componente vegetal fuerte en su dieta, que probablemente consistía en legumbres y hierbas, semillas y frutas. Además, está claro que los neandertales cocinaban su comida y tal vez incluso conocían los usos medicinales de las plantas.

En cuanto a las herramientas que utilizaron los neandertales, se asocian más comúnmente (pero no exclusivamente) con la tecnología lítica musteriana. Los copos de pedernal se convirtieron en raspadores laterales, puntas retocadas y pequeñas hachas de mano, generalmente de material disponible localmente. Se conocen muy pocas herramientas para huesos, pero lo más probable es que también se usaran herramientas de madera. Desde hace al menos 200.000 años, los neandertales tenían la capacidad de controlar el fuego, cuando sabemos que se usaba como herramienta para producir brea de corteza de abedul, aunque probablemente ya lo usaban mucho antes, ya que el uso controlado del fuego apareció en toda Europa desde hace 400.000 años. hace en adelante.

No son grandes en la construcción de sus propias estructuras (aunque se conocen excepciones), sus incendios tendrían predominantemente cuevas iluminadas u otros refugios naturales, en los que las áreas habitables que se han encontrado son relativamente pequeñas y un poco caóticas, sin mostrar un foco claro de actividad. Sin embargo, los hogares están bien definidos y probablemente desempeñaron un papel central no solo en lo que respecta a la cocina o el calor, sino también a la producción de herramientas.

Tradicionalmente, los neandertales fueron descritos como cognitivamente inferiores a los humanos modernos que llegaron, con una cultura menos sofisticada y una falta de pensamiento simbólico que hubiera dado a nuestros antepasados ​​la ventaja. Sin embargo, esta imagen ahora se ha volcado; Los neandertales eran claramente un grupo complejo. Además de la caza coordinada (para la que se necesita una comunicación eficaz), el cuidado de sus heridos, el uso avanzado del fuego y la producción de herramientas, se sabe que los neandertales entierran intencionalmente a sus muertos. Además, los anillos de estalagmitas construidos por los neandertales en la cueva de Bruniquel en Francia, que datan de hace 176.500 años, muestran planificación, control del entorno subterráneo y quizás un uso simbólico. También perforaron y colorearon conchas marinas y, sorprendentemente, parecen haber usado ocre rojo en un sitio en Maastricht-Belvedère tan temprano como hace 200,000-250,000 años, poniéndolo a la altura del rango de tiempo documentado para el registro africano de la uso de ocre. Estos no eran simples brutos, y su desaparición no puede explicarse por una gran brecha percibida en la inteligencia entre nuestra especie.

Desaparición

Hace unos 55.000 años, la ola principal de humanos modernos que había salido de África se encontró con los neandertales en el Cercano y Medio Oriente, donde se cruzaron. Sin embargo, esta no fue la primera vez que las dos especies se encontraron; también hay alguna evidencia de intercambio genético entre las dos especies que ocurrió hace aproximadamente 100.000 años, posiblemente en el Cercano Oriente. El evento posterior de c. Sin embargo, hace 55.000 años dejó la marca genética más grande en nuestra especie, y desde el Cercano Oriente los humanos modernos se extendieron por Eurasia, llegando a Europa como muy pronto hace unos 45.000 años. Llegaron en números mucho más grandes, tanto en tamaño de grupo como en densidad de población general, que los neandertales actuales, que de repente se enfrentaron a la competencia por los recursos. No mucho después (es decir, en una escala de tiempo prehistórica), hace unos 40.000 años, los neandertales desaparecieron del registro fósil.

Además de la competencia, otro factor que puede haber influido en la desaparición de los neandertales es el clima, que en esa época era mucho más inestable de lo que se reconocía anteriormente. Esto puede haber estresado a su población, que ya era muchas veces más pequeña que la cantidad de humanos modernos invasores, dejándolos vulnerables a su impacto.

Además, el mestizaje con los neandertales ayudó a los humanos modernos a adaptarse al clima más frío de Europa, ya que sus genes afectaron el color de la piel y el cabello. Debido a que nuestros antepasados ​​se mezclaron con los neandertales después de dejar África, en total, los humanos no africanos poseen en promedio alrededor de ~ 2% de ADN neandertal. Sin embargo, los dos grupos estaban claramente solo en la cúspide de la compatibilidad biológica, ya que las investigaciones han demostrado que el mestizaje condujo a una disminución de la fertilidad y a abortos espontáneos cuando los bebés varones poseían un cromosoma Y de neandertal. Esto habría disminuido la contribución genética total de los neandertales. Al combinar esto con la gran diferencia en el tamaño de la población entre los dos grupos, puede sugerir que el mestizaje jugó un papel importante en la explicación de por qué los neandertales desaparecieron, tal vez fueron parcialmente 'absorbidos' por nuestra población. Al final, la desaparición de los neandertales debe haberse reducido a una combinación de muchos factores diferentes, incluida la gran competencia, el entorno hostil y cierto grado de mestizaje. Sin embargo, solo estamos comenzando a descubrir los detalles exactos de la influencia genética que tuvieron en nosotros, por lo que definitivamente aún no hemos terminado con ellos.


La historia antigua de los neandertales en Europa

El fémur de un neandertal masculino de la cueva Hohlenstein-Stadel, Alemania. Crédito: & copia Oleg Kuchar, Museo Ulm

Investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania, han recuperado secuencias del genoma nuclear del fémur de un neandertal masculino descubierto en 1937 en la cueva Hohlenstein-Stadel, Alemania, y del hueso maxilar de una niña neandertal encontrada en 1993 en Cueva Scladina, Bélgica. Ambos neandertales vivieron hace unos 120.000 años y, por lo tanto, son anteriores a la mayoría de los neandertales cuyos genomas se han secuenciado hasta la fecha.

Al examinar los genomas nucleares de estos dos individuos, los investigadores pudieron demostrar que estos primeros neandertales en Europa occidental estaban más estrechamente relacionados con los últimos neandertales que vivieron en la misma región hasta 80.000 años después, que con los neandertales contemporáneos que vivían en Siberia. "El resultado es verdaderamente extraordinario y un marcado contraste con la turbulenta historia de reemplazos, mezclas a gran escala y extinciones que se observa en la historia humana moderna", dice Kay Prüfer, quien supervisó el estudio.

Curiosamente, a diferencia del genoma nuclear, el genoma mitocondrial del neandertal de la cueva Hohlenstein-Stadel en Alemania es bastante diferente del de los neandertales posteriores: un informe anterior mostró que más de 70 mutaciones lo distinguen de los genomas mitocondriales de otros neandertales. Los investigadores sugieren que los primeros neandertales europeos pueden haber heredado ADN de una población aún no descrita. "Esta población desconocida podría representar una población neandertal aislada aún por descubrir, o puede ser de una población potencialmente más grande en África relacionada con los humanos modernos", explica Stéphane Peyrégne, quien dirigió el análisis.

  • El hueso maxilar de una niña neandertal de la cueva de Scladina, Bélgica. Crédito: & copy J. Eloy, AWEM, Arch & # 233ologie andennaise
  • Cueva Scladina. Crédito: D. Bonjean, © Archéologie andennaise

El estudio se publica en Avances de la ciencia hoy dia.

Procesamiento de muestras en el laboratorio de ADN ancestral y análisis de los datos de secuenciación generados. Crédito: Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva


Los neandertales eran depredadores y territoriales como nosotros

Los humanos anatómicamente modernos abandonaron África hace unos 200.000 años. Sabemos que se encontraron con neandertales porque hay alguna evidencia de mestizaje entre los dos homínidos. Esto puede indicar que las dos especies vivieron en armonía e incluso cooperaron.

Nicholas R. Longrich, quien enseña biología evolutiva y paleontología en la Universidad de Bath, Gran Bretaña, escribió en Science Alert que "es tentador verlos en términos idílicos, viviendo en paz con la naturaleza y entre ellos, como Adán y Eva en el jardín". Muchos filósofos creían que la guerra y la violencia son fenómenos modernos que eran biproductos de la civilización.

¿Neandertales prehistóricos u Homo Sapiens? Es difícil decirlo porque éramos tan similares. (Gorodenkoff / Adobe Stock )

Pero como escribe Longrich en Science Alert, "La biología y la paleontología pintan un panorama más oscuro". Los neandertales eran depredadores y estaban programados para ser territoriales. Defenderían su territorio con violencia y trabajarían de manera cooperativa para luchar contra todos los intrusos. Esto significa que la extinción de los neandertales no pudo haber sido fácil.


CI: ¿Cuán inteligentes eran los neandertales?

[Me preguntaba qué tan alto era el coeficiente intelectual de los neandertales. Algunos científicos habían dicho que no eran tan inteligentes. Recuerdo en un documental que un científico dijo que los neandertales tenían tantas lesiones como un vaquero de rodeo debido al contacto físico real con animales al cazar con lanzas. Pero otros estudios parecen sugerir que fueron bastante inteligentes. Ene]

Cuando el geólogo William King introdujo una nueva especie de humano, Homo neanderthalensis, a la comunidad científica europea en 1864, no fue muy generoso con nuestros primos evolutivos extintos.

"Me siento obligado a creer que los pensamientos y deseos que alguna vez moraron dentro de él nunca se elevaron más allá de los de un bruto", concluyó King después de examinar el cráneo que se había encontrado en el valle de Neander, Alemania, una década antes.

Fue una primera impresión pésima y duradera. Por lo tanto, "neandertal" se convirtió no solo en una nueva especie, sino en un término peyorativo. Sin embargo, la investigación ha avanzado mucho desde entonces: Entonces, ¿qué tan inteligentes eran los neandertales, según lo que sabemos hoy? [Los 10 mayores misterios de los primeros humanos]

Un acertijo continuo
La percepción temprana de los antropólogos sobre los neandertales se basaba en parte en la ideología racista de que la inteligencia o la humanidad de uno se podía evaluar a partir de la forma del cráneo, dijo João Zilhão, profesor de la Institución Catalana de Investigación y Estudios Avanzados (ICREA) de la Universidad de Barcelona. . Muchos de esos científicos también compartían la opinión de que la evolución tenía que ver con el progreso y que las especies humanas ancestrales como los neandertales eran necesariamente mucho más "primitivas" que los humanos de hoy. Esas suposiciones han sido desacreditadas (si no es que es difícil desprenderse de la ciencia occidental y la cultura popular). Los nuevos y humildes descubrimientos de las últimas décadas han ayudado a rehabilitar la reputación de los neandertales como personas que se parecían mucho a nosotros.

"La única forma de evaluar su inteligencia, sea lo que sea que eso signifique, pero ese & # 8217 es un problema diferente, es por lo que hicieron", dijo Zilhão a WordsSideKick.com. Y resulta que los neandertales hicieron muchas cosas que alguna vez se pensó que eran exclusivas de la cultura humana moderna.

Trabajaron piedras y huesos en herramientas y adornos muy parecidos a los creados por los humanos modernos que estaban vivos al mismo tiempo. (Los neandertales vivieron en Europa y el suroeste de Asia desde hace unos 400.000 a 40.000 años). Inventaron el pegamento utilizando alquitrán de corteza de abedul para unir mangos de madera a las piedras. Hicieron collares con garras de águila. Los neandertales usaban fuego para cocinar alimentos, y nuevos estudios sobre herramientas de piedra sugieren que también tenían la tecnología para provocar incendios. (En otras palabras, no solo tenían que perseguir las brasas cuando caía un rayo para alimentar sus hogares).

Alguna evidencia sugiere que los neandertales también tenían prácticas espirituales y rituales. Las tumbas descubiertas en sitios como La Chapelle-aux-Saints en el suroeste de Francia muestran que estos humanos arcaicos enterraron a sus muertos. En otro sitio en Francia, los investigadores descubrieron que los neandertales descendieron profundamente dentro de una cueva y crearon círculos de piedra enigmáticos a partir de estalagmitas hace 176.000 años.

El alcance de las habilidades simbólicas de los neandertales y # 8217 todavía se debate si estaban vivos al mismo tiempo que los humanos modernos creaban algunas de las primeras obras de arte rupestres abstractas y figurativas, pero pocas obras de arte se han atribuido a estas personas. Sin embargo, en 2018, en una victoria para los neandertales, los investigadores informaron que las imágenes abstractas de 65.000 años en cuevas españolas debieron haber sido creadas por neandertales. (Los científicos piensan que los humanos modernos no llegaron a Europa occidental hasta hace unos 42.000 años).

Según sus huesos, sabemos que los neandertales eran capaces de al menos emitir sonidos complejos. Es difícil probar que los neandertales tenían lenguaje porque no nos dejaron ningún escrito (aunque tampoco los humanos anatómicamente modernos del mismo período). Pero algunos investigadores han argumentado que probablemente tenían formas sofisticadas de comunicarse.

Además, la evidencia genética ha demostrado que los humanos modernos se aparearon con los neandertales antes de que estos individuos desaparecieran hace unos 40.000 años. Muchos de nosotros hoy en día todavía tenemos entre el 1 y el 2 por ciento de ADN neandertal, hallazgos que sugieren que los humanos modernos que se encontraron con estos individuos también los vieron como personas.


El ADN de la tierra de una cueva cuenta la historia de cómo desaparecieron algunos neandertales

La cueva de Estatuas en el norte de España fue un hervidero de actividad hace 105.000 años. Los artefactos muestran que sus habitantes neandertales empuñaron herramientas de piedra, mataron ciervos rojos y pudieron haber hecho fuegos. También arrojaron, sangraron y excretaron pistas más sutiles en el suelo de la cueva: su propio ADN. “Puedes imaginarlos sentados en la cueva haciendo herramientas, matando animales. Tal vez se cortaron ellos mismos o sus bebés hicieron caca '', dice el genetista de poblaciones Benjamin Vernot, un postdoctorado en el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva (MPI-EVA), cuya perspectiva puede haber sido coloreada por los llantos de su propio bebé durante una llamada de Zoom. "Todo ese ADN se acumula en los suelos de tierra".

Él y el genetista de MPI-EVA Matthias Meyer informan hoy en Ciencias Esa suciedad de Estatuas ha producido un tesoro molecular: el primer ADN nuclear de un ser humano antiguo que se extrae de los sedimentos. Estudios anteriores informaron ADN mitocondrial humano (ADNmt) más corto y más abundante de los pisos de las cuevas, pero el ADN nuclear, que anteriormente solo estaba disponible en huesos y dientes, puede ser mucho más informativo. "Ahora, parece que es posible extraer ADN nuclear de la suciedad, y tenemos mucha suciedad en los sitios arqueológicos", dice la arqueóloga Marie Soressi de la Universidad de Leiden.

“Este es un artículo hermoso”, concuerda el genetista de poblaciones Pontus Skoglund del Instituto Francis Crick. Las secuencias revelan la identidad genética y el sexo de los antiguos habitantes de las cavernas y muestran que un grupo de neandertales reemplazó a otro en la cueva española hace unos 100.000 años, quizás después de un enfriamiento climático. “Pueden ver un cambio en las poblaciones de neandertales en el mismo sitio, lo cual es bastante bueno”, dice Skoglund.

Hasta la fecha, los paleogenetistas han logrado extraer ADN antiguo de los huesos o dientes de solo 23 humanos arcaicos, incluidos 18 neandertales de 14 sitios en Eurasia. En busca de más, el equipo de Vernot y Meyer tomó muestras de sedimentos de capas bien fechadas en tres cuevas donde se sabe que vivieron humanos antiguos: las cuevas Denisova y Chagyrskaya en Siberia y la cueva Estatuas en Atapuerca, España.

En lo que Skoglund llama "una demostración técnica asombrosa", desarrollaron nuevas sondas genéticas para extraer el ADN de los homínidos, lo que les permitió ignorar las abundantes secuencias de plantas, animales y bacterias. Luego, utilizaron métodos estadísticos para localizar el ADN exclusivo de los neandertales y compararlo con los genomas de referencia de los neandertales en un árbol filogenético.

Los tres sitios produjeron ADNmt y nuclear neandertal, y la mayor sorpresa provino de la pequeña cantidad de ADN nuclear de múltiples neandertales en la cueva de Estatuas. El ADN nuclear de un hombre neandertal en la capa más profunda, que data de hace unos 113.000 años, lo vinculaba con los primeros neandertales que vivieron hace unos 120.000 años en la cueva de Denisova y en cuevas de Bélgica y Alemania.

Pero dos mujeres neandertales que vivieron en la cueva de Estatuas más tarde, hace unos 100.000 años, tenían un ADN nuclear más parecido al de los neandertales "clásicos" posteriores, incluidos los que vivieron hace menos de 70.000 años en la cueva de Vindija en Croacia y entre 60.000 y 80.000 años. hace en la cueva de Chagyrskaya, dice el coautor y paleoantropólogo Juan Luis Arsuaga de la Universidad Complutense de Madrid.

Al mismo tiempo, el ADNmt más abundante de la cueva de Estatuas muestra una diversidad en declive. Los neandertales de la cueva hace 113.000 años tenían al menos tres tipos de ADNmt. Pero los neandertales de la cueva de hace 80.000 y 107.000 años tenían un solo tipo. El ADN antiguo existente de huesos y dientes neandertales también había apuntado a una disminución en la diversidad genética durante el mismo período.

Arsuaga sugiere que los neandertales prosperaron y se diversificaron durante el período interglacial cálido y húmedo que comenzó hace 130.000 años. Pero hace unos 110.000 años, las temperaturas en Europa descendieron repentinamente cuando se inició un nuevo período glacial. Poco después, todos los linajes neandertales menos uno desaparecieron. Los miembros del linaje sobreviviente repoblaron Europa durante períodos posteriores, relativamente cálidos, y algunos se refugiaron en la cueva de Estatuas.

Esos supervivientes y sus descendientes incluyen lo que Arsuaga llama los neandertales clásicos "famosos", como los cráneos de Vindija y La Ferrassie en Francia. Señala que tenían cerebros más grandes, hasta 1750 centímetros cúbicos (cm 3), que los neandertales anteriores, cuyas capacidades craneales no superaban los 1400 cm 3. Arsuaga dice que esto refleja un patrón similar en los humanos modernos en África, quienes también experimentaron un aumento en el tamaño del cerebro y múltiples reemplazos de población con el inicio de la edad de hielo.

"Este patrón —dispersión quizás a largas distancias y reemplazo o mezcla de poblaciones— es uno que encontramos en casi todos los lugares donde miramos", en humanos u otros mamíferos, dice Beth Shapiro, bióloga molecular de la Universidad de California, Santa Cruz.

Es probable que el ADN de la suciedad de la cueva proporcione más pistas. La paleogenetista Viviane Slon, coautora de la Ciencias documento ahora en la Universidad de Tel Aviv, dice que ella y el equipo de MPI-EVA están analizando ADN antiguo de sedimentos en docenas de sitios en todo el mundo. "Con suerte, pronto, comenzaremos a obtener una vista de muy alta resolución y escala fina de los humanos antiguos y quién estaba, dónde ya qué hora", dice.


Cómo los neandertales perdieron su cromosoma Y

Los neandertales han sido vistos durante mucho tiempo como macizos súper masculinos, al menos en comparación con sus primos humanos livianos, con quienes competían por comida, territorio y parejas. Pero un nuevo estudio encuentra Homo sapiens los hombres esencialmente castraron a sus hermanos musculosos cuando se aparearon con mujeres neandertales hace más de 100.000 años. Esas uniones hicieron que los cromosomas Y modernos se extendieran a través de las generaciones futuras de niños neandertales, reemplazando eventualmente al neandertal Y.

El nuevo hallazgo puede resolver el misterio de una década de por qué los investigadores no han podido encontrar un cromosoma Y de neandertal. Parte del problema era la escasez de ADN de los hombres: de la docena de neandertales cuyo ADN se ha secuenciado hasta ahora, la mayoría es de mujeres, ya que el ADN de los fósiles de neandertales masculinos estaba mal conservado o contaminado con bacterias. “Empezamos a preguntarnos si había algún hombre neandertales”, bromea Janet Kelso, bióloga computacional del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva y autora principal del nuevo estudio.

Pero en un avance técnico, el estudiante graduado de Max Planck, Martin Petr, diseñó un conjunto de sondas que usaban la secuencia de ADN de pequeños trozos de cromosomas Y de los hombres modernos para "pescar" y unirse con el ADN de los cromosomas Y arcaicos de los hombres. El nuevo método funciona porque los cromosomas neandertales y humanos modernos son en su mayoría similares, las sondas de ADN también se enrollan en los pocos pares de bases que difieren.

Los investigadores probaron los cromosomas Y fragmentarios de tres hombres neandertales de Bélgica, España y Rusia que vivieron hace unos 38.000 a 53.000 años, y dos denisovanos masculinos, primos cercanos de los neandertales que vivieron en la cueva Denisova de Siberia hace entre 46.000 y 130.000. Cuando los investigadores secuenciaron el ADN, se llevaron una sorpresa: el neandertal Y "se parecía más a los humanos modernos" que a los denisovanos ", dice Kelso.

Esto fue un "rompecabezas", dice Petr, ya que estudios anteriores demostraron que el resto del genoma nuclear del neandertal es más parecido al de los denisovanos. Eso sugiere que los dos grupos se separaron de los humanos modernos hace unos 600.000 años. Pero la aparición del inusual cromosoma Y es paralela a otra adquisición genética: los restos de neandertal que datan de hace 38.000 a 100.000 años contienen el ADN mitocondrial (ADNmt) heredado por la madre de una mujer humana moderna, en lugar del antiguo ADNmt de neandertal encontrado en fósiles anteriores. En ese caso, una H. sapiens La mujer probablemente se cruzó con un hombre de Neandertal hace más de 220.000 años y sus descendientes portaban el ADNmt moderno.

El mejor escenario para explicar el patrón Y es que los primeros hombres humanos modernos se aparearon con mujeres neandertales hace más de 100.000 pero menos de 370.000 años, según los modelos computacionales del equipo. Sus hijos habrían portado el cromosoma Y humano moderno, que se hereda por vía paterna. La Y moderna se extendió rápidamente a través de su descendencia a las pequeñas poblaciones de neandertales en Europa y Asia, reemplazando a la Y neandertal, informan los investigadores hoy en Science. Curiosamente, los compañeros humanos modernos no eran antepasados ​​de los H. sapiens—Pero probablemente formaron parte de una población que emigró temprano de África y luego se extinguió. Los rastros de ADN neandertal en humanos vivos se heredaron de un evento de mezcla separado entre 50.000 y 70.000 años atrás.

Los investigadores no están seguros de por qué ocurrió exactamente el reemplazo. La selección natural puede haber favorecido la H. sapiens Cromosoma Y, porque los neandertales tenían mutaciones más deletéreas en sus genomas, dice Kelso. Los neandertales tenían poblaciones más pequeñas que los modernos, y las poblaciones pequeñas tienden a acumular mutaciones deletéreas, especialmente en los cromosomas sexuales X e Y. Los humanos modernos, con sus poblaciones ancestrales más grandes y más diversas genéticamente, pueden haber tenido una ventaja genética. Otra posibilidad es que una vez que los neandertales heredaron un ADNmt humano moderno, sus células podrían haber favorecido la interacción con el Y humano moderno, dice el biólogo computacional Adam Siepel del Laboratorio Cold Spring Harbor, que no formó parte del estudio.

La mejor manera de probar este escenario es obtener ADN de los primeros neandertales para ver si su cromosoma Y se parecía más al de los denisovanos. Mientras tanto, el estudio muestra que la mezcla entre humanos modernos y neandertales fue "una característica definitoria de la historia de los homínidos", dice el genetista de poblaciones Josh Akey de la Universidad de Princeton, que no forma parte del estudio. No solo le dio a los humanos modernos ADN neandertal, sino que también cambió a los neandertales de manera fundamental.


Un golpe de mala suerte de los neandertales

Imagínese, si quiere, ser el típico hombre de Neandertal. Según el Museo de Historia Natural de Londres, eres bajo, mides menos de 5'7 ". Tus brazos y piernas no son tan largos como tu Homo sapiens primo, pero, chica, eres tonta. Tu cuerpo es musculoso y poderoso. Estás construido no para atropellar a tu presa, sino para emboscarla y derribarla en combate cuerpo a cuerpo. Para los humanos modernos, serías una persona de aspecto bastante divertido. Lo siento, pero es verdad. Tu cara sobresale hacia afuera, tendrías una ceja grande y un casquete en cuclillas, y estarías prácticamente ausente de la barbilla, pero tienes dientes frontales grandes y tontos para compensarlo. Entonces, tienes eso a favor de tu yo neandertal.

Ahí estás, en toda tu incómoda gloria neandertal, caminando por lo que luego sería el sur de Italia, buscando comida, un compañero, o tal vez estás alejándote de la sensación tonta de esos hongos que encontraste en ese campo. Entonces - ¡BAM! - te caes. Si hubiera estado mirando hacia abajo, es posible que haya notado el sumidero en el que estaba a punto de entrar, pero no lo hizo. Ahora estás atascado. Estás gritando o gruñendo pidiendo ayuda, pero, según Discovery, los científicos aún no han probado si puedes o no puedes hablar, así que quién sabe si alguien podría entender tus súplicas. De todos modos, permaneciste en ese sumidero, pasando los días mientras te morías de hambre ansiosamente. Y, como el neandertal más desafortunado de la historia, su cuerpo permanecería allí durante decenas de miles de años.


Neandertal en el espejo: nuestras percepciones cambiantes de estos humanos antiguos

Nadie que viva hoy en día recuerda una época antes de que conociéramos a los neandertales. Sin embargo, su descubrimiento ocurrió muy recientemente en el contexto más amplio de la historia humana, hace apenas cinco generaciones. 1856 es la "zona cero" oficial de Neanderthal, cuando los huesos se materializaron en una nube de terrones de arcilla y polvo negro de la cueva Feldhofer, cerca de Düsseldorf en Alemania.

Esta fue la primera Reconocido encontrar. Casi tres décadas antes, se había descubierto un cráneo de neandertal en una cueva belga, pero su anatomía inusual era menos obvia porque era un niño. En 1848 apareció otro cráneo, esta vez cerca de la batería militar Forbes en Gibraltar. Este casi se convirtió en el fósil "tipo" de la especie. Pero su verdadero significado solo se hizo evidente justo después de que al hallazgo de Feldhofer se le diera un apodo científico: Homo neanderthalensis, después del "thal" (valle) de Neander, donde fue descubierto.

Pero el cráneo de Forbes, que perteneció a una mujer neandertal que vivió hace unos 90.000 años, tiene un nombre por primera vez, como tema de la primera reconstrucción de un fósil de homínido. El 19 de julio de 1864, pocos días después de que el cráneo llegara a Inglaterra en barco, el biólogo Thomas Huxley esbozó “Homo Hercules columarum”, o el hombre de las Columnas de Hércules, una referencia al nombre clásico del Peñón de Gibraltar. Basado en el cráneo, Huxley imaginó rasgos parecidos a los de un simio que incluían una piel peluda y una cola corta. Sorprendentemente, hay pies largos con dedos opuestos (también una característica similar a la de los simios).

El "Homo Hercules columarum" pasará a la historia como la primera reconstrucción del mundo de un neandertal. Por supuesto, estaba lejos de ser el último. A partir de la década de 1860, la imaginación floreció y las interpretaciones artísticas comenzaron a multiplicarse. En el siglo y medio desde que Huxley dibujó a la mujer de Forbes, anatomistas, autores y artistas han producido representaciones enormemente diversas de esta especie humana, desde brutos amenazantes representados en lienzo hasta retratos digitales hiperrealistas. Esta diversidad es un reflejo tanto de la evolución de los gustos artísticos como de nuestro creciente conocimiento de cómo vivían los neandertales, inspirados por descubrimientos arqueológicos. Pero, fundamentalmente, también es una manifestación de la forma en que nos obligan, como seres humanos, a reconsiderarnos a nosotros mismos.

En busca de cultura

For all its status as a “first”, “Homo Hercules columarum” wasn’t entirely original. In fact, it bore a resemblance to an illustration published in 1838 by Pierre Boitard in Magasin Universel: “L’homme fossile”. Despite being portrayed as a kind of “missing link” to other apes, “L’homme fossile” sports a carnivore’s pelt and carries a wooden-handled stone axe.

Perhaps the most “civilised” of the early visions of the Neanderthals was that by Ernest Griset in Harper’s Weekly, 1873. The presence of (minimal) clothing in the form of a worked animal skin and a hafted stone axe are reminiscent of “L’homme fossile”, but significantly the body is upright, and there’s no hint of hairy skin. Aside from a woman lying despondently in the cave’s rear, there are two apparently domesticated dogs next to a finely crafted stone-tipped spear.

Griset’s illustration was somewhat speculative – it wasn’t until the 1880s that Neanderthal bones were actually excavated in association with stone artefacts. From that point onwards, it was certain that, as Griset seems to have surmised, Neanderthals hizo have culture.

The impact of the discovery of Neanderthals beyond the scientific sphere in the second half of the 19th century and onwards should not be underestimated. Along with other reality-shaking discoveries – radio waves, electro-magnetism, the existence of galaxies beyond our own – it had a dramatic impact on culture. Not only was the age of the Earth vastly greater than once conceived, but the feet of other types of human had once walked the land. This all fed into the mélange of excitement and existential anxiety that underlay the nascent genre of science fiction and fantasy literature.

Within two decades of the Feldhofer finding, novels featuring prehistoric humans began appearing, meeting the appetite of a society struggling to situate itself in cosmological terms. And interestingly, cross-overs can be seen in other ways: some of the same artists illustrating popular science books featuring Neanderthals were also producing art for Jules Verne’s novels Journey to the Centre of the Earth (1864) and From the Earth to the Moon (1865).

By the first decades of the 20th century, artistic interpretations of Neanderthals were splitting into different visions. Marcel Boule, an eminent anatomist, studied one of the first “in-situ” Neanderthal skeletons, from La Chapelle-aux-Saints, France. His 1911 publication not only provided the first full anatomical guide to their skeletons, but also included the Edwardian version of 3D graphics: stereo photographs allowed readers to transcend the flat pages and meet the gaze of those vast, empty eye-sockets.

The artist Franz Kupka produced an immensely influential reconstruction of this Neanderthal, known as the “Old Man”, in 1909. It envisioned a gorilla-like, stooped creature with bared teeth and a hefted branch or bone. Though Kupka apparently collaborated with Boule, his Neanderthal’s feet are overly ape-like this is more akin to a missing link than a near relation.

Just two years later, the “Old Man” also appeared in the Noticias ilustradas de Londres. Commissioned by another expert, Arthur Keith, this image showcased a different perspective. Keith’s vision of Neanderthals was not as dead-end failures, but as our ancestors, and the result was an almost domestic Neanderthal with a sizeable but tidy beard, sitting carefully making tools by a blazing fire, complete with jewellery.

Around the same time, reflecting the contemporary influence of white supremacy, including eugenics, distinctly racialised images of Neanderthals began to emerge. This is most explicit in a colour illustration from the book Leben und Heimat des Urmenschen, written by Ludwig Wilser, a German populariser of race science and ardent Aryanist. Published the year after Kupka’s reconstruction, this Neanderthal is similarly bent over, but also has a primitive divergent toe. Beneath its fur, the skin colour is brown, while head hair and beard are both tightly curled. This is intended to be read as a black person. What’s more, there are no cultural items – the Neanderthal is simply carrying a branch and boulder.

Another of the most bestial depictions of the Neanderthals appeared just two years later in a book by Henry Knipe. Here a small family group, once again hairy and dark-skinned, huddle against a clifflooking both petrified and aggressive. The female holds an infant and stick, the male a rock.

A lack of “spark”

By the end of the 1920s, Neanderthals had made the transition from books to exhibition halls, as the subject of a large-scale diorama (scene) in Chicago’s Field Museum. Made by the sculptor Frederick Blaschke, the bodies of a number of Neanderthals are gorgeously realistic, even beautiful. Blaschke took some care, too, to represent the archaeological evidence, with one woman working animal hides using a stone tool. Yet what’s most arresting about these embodied Neanderthals is their lack of “spark”. The postures are mostly passive, even dejected their expressions downcast or vacant. They do not resemble beings at home in the world, and look as if they’re waiting for their own extinction.

And it’s this very theme that came to the fore after the Second World War when extermination of those classed as subhuman had been industrialised. William Golding’s novel The Inheritors (1955) presents us as aggressors, spreading through the world. His gentle Neanderthal protagonist, Lok, describes the incomers as: “…like a famished wolf in the hollow of a tree… They are like the river and the fall… nothing stands against them.”

Relatively peaceable Neanderthals also began appearing in mid-20th-century art. Czech artist Zdeněk Burian not only had them hunting small game, but also managed to make a cannibalism scene appear as a calm response to death, rather than murderous carnage. In Burian’s painting, the Neanderthals are still noticeably dark-skinned. It’s possible this was being drawn from anthropology itself, since theories that it had taken non-white human races longer to become “sapiens” persisted through the 1960s and beyond.

It was actually one notable proponent of this idea, Carleton Coon, who was responsible for what became something of a “meme” in Neanderthal reconstructions: dressing them in modern clothing. His sketch, in a 1939 book, of a male sporting business attire and a hat, was echoed in 1957 by anatomists William Straus and AJE Cave who stated that if a Neanderthal was “reincarnated and placed in a New York subway – provided that he were bathed, shaved and dressed in modern clothing – it is doubtful whether he would attract any more attention than some of its other denizens”. In the 1990s, a sculpture for the Neanderthal Museum, Germany was presented in a suit, complete with newspaper in his pocket.

As the 20th century wore on, however, archaeology itself began to mature, with better excavation and recording, and increased use of scientific methods for dating and analysis. This filtered out from academia, and began altering how the public perceived Neanderthals more widely.

Deep plant lore

By the 1980s Jean Auel’s hugely popular Earth’s Children novels were portraying Neanderthals not as inherently violent, but as compassionate and knowledgeable with a hybrid gestural-vocal language, and deep plant lore. The epic story begins when Iza, a Neanderthal woman, rescues Ayla, a young Homo sapiens girl who is near death. In doing so, she forces us to see ourselves through different eyes: “Peculiar looking little thing, she thought. Rather ugly in a way. Her face is so flat with that high bulging forehead, and little stub of a nose, and what a strange bony knob beneath her mouth… And so thin, I can feel her bones… Iza put her arm around the girl protectively.”

Meanwhile, in the genre of “palaeoart”, illustrators such as Mauricio Antón began homing in on the individuality of Neanderthals, as well as underlining the social worlds in which they lived.

Since 2000 the gap between us and Neanderthals has shrunk further. The latest research suggests that they were top hunters with diverse diets, technologically sophisticated and innovative, dealt with the dead in varying ways and appear to have had an aesthetic interest in materials like pigment. It’s fascinating, then, that as they have come closer to us behaviourally, one of the most dramatic changes in reconstructions from the past 20 years is the direction of gaze. Rather than us observing Neanderthals, they now stare back at us. Even more, they increasingly appear confident, even happy. Dutch palaeoartists Adrie and Alfons Kennis were responsible for the first smiling sculpture, based on the original Feldhofer find. A later Kennis brothers work, from 2016, extends this emotional theme, representing the adult woman from Forbes Quarry, Gibraltar. Her eyes crinkle as she smiles contentedly (even proudly), embraced around the hips by a young boy. Partly hiding, his face communicates curiosity beneath nervousness.

What’s most touching about this pair (named Nana and Flint) is that, while their earthly remains lay less than a kilometre apart, in reality they could never have met. She lived and died around 90,000 years ago, and he – only five years old when he died – some 40 millennia later.

Intriguingly, the Kennis brothers are also responsible for reconstructions that reveal something the world had never before seen: an attractive Neanderthal.

Beers and perfumes

Just as it once appeared inconceivable that an artist would construct a handsome Neanderthal (such as the one shown at the start of this article), so the idea that one would inhabit the world of celebrity culture seemed equally far fetched. Yet all that changed in 2018–19, when visitors to Paris’s Musée de l’Homme were greeted by Kinga, created by the French sculptor Elisabeth Daynès. Kinga is a Neanderthal, but, sporting a playful expression, perfectly coiffured hair and an outfit designed by the renowned couturier “agnès b”, she is also uncannily modern. In front of her is a wall of media headlines about Neanderthals, as well as 21st-century brands referencing Neanderthals, such as beers and perfumes. She is basking in paparazzi flashes, lapping up the attention we’ve lavished on her kind for so long. She even holds an edition of the women’s magazine Causette, with herself on the cover as “Millennial Woman”.

These themes of connectedness continue to shine out from the most recent literature and art representing Neanderthals. Claire Cameron’s novel The Last Neanderthal (2017) includes luminous chapters imagining the life of “Girl” some 40,000 years ago, describing how she lives with what readers eventually realise is a foundling Homo sapiens boy. “Runt’s limbs were oddly slim. His chest was as narrow as a leg.… He had chattered. Rather than call the boy a crowthroat, she tried to listen. She was amused by the sounds. Fast and scaly, the words slithered past his ears and into the wind.”

In the sphere of digital media, the celebrated palaeoartist Tom Björklund has produced a series of realistic and profoundly affecting images, imbued with personality, even soul. His works are central features of a new exhibition scheduled to run later this year at the Moesgaard Museum, Denmark, which will feature portraits reminiscent of oil paintings together with scenes rooted in the latest archaeological discoveries.

It’s in this context of artists increasingly merging complex archaeological evidence with nuanced cultural views that my book Kindred was published last year. As well as featuring historical representations, I included two of Björklund’s portrait-type works, one of which is quite revolutionary. He depicts a male Neanderthal carrying a young child on his shoulders, both looking off to the side. Through the wider milieu of palaeoart, it’s extraordinarily unusual to see males interacting with children, never mind affectionately touching them.

Artistic representations of Neanderthals have been on an extraordinary journey over the past century and a half. Whatever the future has in store for us with new discoveries, we can be sure our drive to know Neanderthals will find new artistic expression. They exist as dry bones in glass cabinets, in digital 3D reconstructions, and in the very bodies of billions of people, but are also created anew in our imaginations.

Rebecca Wragg Sykes’ bestselling book, Kindred: Neanderthal Life, Love, Death and Art, was published by Bloomsbury Sigma in 2020. She discussed the Neanderthals on a recent episode of the HistoryExtra podcast


4. A Tendency for Depression From Archaic Genes

The same genetic inheritance regarding circadian rhythms is also associated with an increased level of chronic depression. Lack of sunlight is a known cause of depression among humans living in northern latitudes, and the prevalence of some of the mutations increases the farther a population is from the equator. Neanderthal alleles near the CDH6 gene are associated with an increased frequency of feeling unenthused and apathetic.

Addiction to substances such as tobacco is also influenced by these genes. While prevalent in less than 0.5% of the European population, one variant on the SLC6A11 gene increases the likelihood of addiction and is a positive predictor of smoking behavior.


About the Show

Eight years ago, there was an incredible breakthrough: the Neanderthal genome was first decoded. The greatest surprise was that most modern humans have inherited Neanderthal DNA, and that there is approximately two percent of their DNA inside everyone from outside sub-Saharan Africa. These genes have helped shape modern humans into what we are today, and they continue to affect us. So, what kind of people were our ancient ancestors?

This two-part series investigates what Neanderthals looked like and what would have happened when we met them. What we thought we knew about them is wrong. They weren’t hunched, grunting, knuckle-dragging ape-men at all. In a reconstructed, imaginary confrontation, we discover that they were faster, smarter, better-looking, and much more like us than we ever thought.

Our guide is Ella Al-Shamahi, a young rising star in Neanderthal research with an unusual sideline as a stand-up comic. She enlists the skills of Andy Serkis, the global movie star best known as Gollum in "The Lord of the Rings" and Caesar in "Planet of the Apes," who uses his Hollywood magic to - for the first time ever - create a scientifically-accurate, 3-D, working avatar of a real Neanderthal.

In Andy Serkis’ studio, Ella brings together a core group of experts from all over the world – our Key Investigating Scientists - who are at the cutting edge of Neanderthal research. They help Andy translate the very latest Neanderthal science into digital design. Ella also gathers evidence by pursuing leads across the globe, meeting leading experts in their labs and at significant sites of Neanderthal discovery, from Iraqi Kurdistan to Gibraltar. Across the two shows, the scientists reveal ground-breaking discoveries about Neanderthal appearance, anatomy, movement, brain function, child development, diet, health, and culture.


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