¿Con qué frecuencia se utilizaron palomas mensajeras en las guerras mundiales?

¿Con qué frecuencia se utilizaron palomas mensajeras en las guerras mundiales?

Parece que el peso estratégico de las palomas especialmente criadas es mucho mayor de lo que pensé al principio, en función del número de palomas utilizadas y el esfuerzo para detenerlas. (En la Segunda Guerra Mundial, los alemanes incluso entrenaron a los halcones para cazar palomas, por lo que hubo todo un campo de batalla lateral de aves). Wikipedia menciona a las palomas a menudo, pero en realidad no muestra muchos detalles o enlaces. Pensé que los utilizaban principalmente los servicios secretos, pero las tropas francesas incluso utilizaron gallineros de palomas móviles.

Entonces, mi pregunta es, ¿con qué frecuencia se usaron palomas en la Primera y Segunda Guerra Mundial? Los alemanes parecen haber aprendido de la Primera Guerra Mundial y entrenar halcones. Me interesaría saber qué tipo de información (informes de situación del frente, informes de agentes secretos, hay algunas fotos / protocolos) que llevaron las palomas y en qué escalas de tiempo (horas, días). ¿Qué distancia media tuvieron que volar estas palomas?


El artículo de Wikipedia en alemán enumera los siguientes números (probablemente tomados del libro de Salvador Bofarull "El correo de la paloma a través de la historia" que no pude encontrar en línea, sin embargo, los números están confirmados en muchos otros lugares):

  • Se estima que se utilizaron 100.000 palomas mensajeras durante la Primera Guerra Mundial, con una tasa de éxito del 95% (notablemente fiable).
  • El Ejército de los EE. UU. Tenía 54.000 palomas mensajeras durante la Segunda Guerra Mundial en el Servicio de Palomas del Ejército de los EE. UU.
  • El ejército británico tenía 250.000 palomas mensajeras durante la Segunda Guerra Mundial.

No pude encontrar ningún número para el ejército soviético, simplemente la declaración repetida continuamente de origen poco claro que menciona 15,000 mensajes entregados. En comparación con los números anteriores, esto significaría que el ejército soviético apenas utilizaba palomas mensajeras. Tampoco pude encontrar evidencia de un uso significativo de palomas mensajeras por parte del ejército alemán en la Segunda Guerra Mundial.

Puedes ver cómo se usaron las palomas mirando a las "celebridades":

  • Inteligencia detrás de las líneas enemigas: Comando
  • Información de batalla esencial cuando otras posibilidades de comunicación no están disponibles: Cher Ami, G.I. Joe, Guillermo de Orange
  • Posición de comunicación de las aeronaves de aterrizaje forzoso: Royal Blue, Winkie
  • Comunicación rápida de larga distancia: Gustav, Paddy

Por cierto, parece que el uso de halcones por parte de los alemanes no está confirmado y probablemente no sucedió. Las palomas simplemente fueron fusiladas, tanto en la Primera como en la Segunda Guerra Mundial. Además, la "Brieftaubenverordnung" del 20 de septiembre de 1940 prohibió las palomas mensajeras en los territorios ocupados de Bélgica y Francia.


La paloma en la historia

Ningún otro pájaro ha tenido vínculos tan estrechos con el hombre, ni le ha sido útil de tantas maneras. A lo largo de los siglos, la paloma le ha servido como símbolo, sacrificio, fuente de alimento y, no menos importante, como mensajero, tanto sagrado como secular. También ha jugado un papel menor como cebo y señuelo en el antiguo deporte de la cetrería y fue masacrado por cientos en los partidos ingleses de tiro al pichón del siglo XIX. Hoy en día, las actividades más suaves de la fantasía de las palomas y las carreras tienen muchos seguidores en muchas partes del mundo.

No se puede decir que la paloma sea un ave muy popular en la actualidad. En las ciudades del mundo, donde la mayoría de ellos vive ahora, están muy a la vista del público, pero generalmente se consideran una molestia cívica. Hoy en día, las personas se dividen en los que aman a las criaturas y los que las detestan. Lamentablemente, este prejuicio actual pasa por alto muchos aspectos de la larga historia del ave y no reconoce la gran deuda que se le debe en el pasado; no es cualquier otra ave.

Rebaño Urbano de
Palomas salvajes

Palomas de roca en
Hábitat natural

La historia más temprana de la paloma se remonta a un tiempo remoto en la antigüedad cuando el hombre primitivo adoraba a la todopoderosa Diosa Madre con quien el pájaro estaba indisolublemente vinculado. El vínculo simbólico entre ellos se deriva principalmente de la fecundidad excepcional de la paloma, pero puede haber estado aliado con la curiosa ternura de su comportamiento de cortejo. El descubrimiento arqueológico de imágenes de palomas realistas junto a las figurillas de la diosa, que data de la Edad del Bronce (2400-1500 aC) en la Mesopotamia sumeria, confirma estas antiguas raíces. El culto a la diosa y su pájaro se extendió a Creta, donde fue representada con palomas en la cabeza, y también a Chipre, donde se pueden ver los pájaros en monedas romanas encaramadas en los tejados de los templos. En el mundo clásico grecorromano, Afrodita (Venus) era considerada principalmente como la diosa del amor a quien se hacían ofrendas de palomas a cambio de bendiciones y favores en tales asuntos, mientras que Deméter (Ceres), otra versión de la Diosa Madre, a veces tomaba prestada el símbolo de la paloma.

La leyenda griega antigua habla del bosque de robles sagrados en Dodona, donde el dios Zeus (Júpiter) y sus sacerdotisas palomas hicieron interpretaciones oraculares basadas en el vuelo y el comportamiento de las aves. Entre las aves que se usaban habitualmente estaban los cuervos, los cuervos, las grullas y los búhos, pero solo se podía confiar en que la paloma, con su instinto de búsqueda innato, regresaría sin falta, particularmente cuando se usaba encubiertamente como mensajero. Una moneda griega antigua muestra a Zeus parado entre árboles en los que se posan los pájaros. En la mitología griega, la relación entre Venus y Marte (Ares), el dios de la guerra, se convirtió en una alegoría popular de la lucha superada por el amor. Durante el Renacimiento, esto se ilustró gráficamente en pinturas y manuscritos.

La historia del Antiguo Testamento de Noé y su liberación de la paloma del Arca muestra que él también estaba familiarizado con la capacidad de rastreo del pájaro. El símbolo de la paloma que lleva una rama de olivo y trae su mensaje de esperanza y paz ha perdurado hasta nuestros días. Una variación de la leyenda relata que el Arca se posó en el monte Ararat en la región montañosa entre los mares Negro y Caspio, un evento conmemorado en una moneda del siglo XVII que muestra a la paloma regresando con el mensaje de buena esperanza.

Muchas facetas del culto pagano se entretejieron en el dogma cristiano primitivo y la paloma, como otros elementos profundamente arraigados del pasado, fue adaptada y perpetuada. En el Nuevo Testamento, la exhortación alegórica de Jesucristo a sus discípulos: 'He aquí, os envío como ovejas en medio de lobos, sed, pues, sabios como serpientes e inocentes como palomas', recuerda la serpiente y la paloma, ambos símbolos de la diosa antigua. La paloma como el Espíritu Santo, el mensajero de lo Divino, se había convertido en la tercera persona de la Trinidad. Desempeñó un papel central en el cristianismo, particularmente en la Anunciación cuando llevó el mensaje de Dios a María y con ocasión del bautismo de Jesús. En forma más concreta, las imágenes de palomas se utilizaron en las iglesias como adornos para los bancos y como cubiertas de fuentes y también como receptáculos para los Santos Sacramentos.

Mobile Pigeon Loft Primera Guerra Mundial

La paloma blanca sigue siendo un emblema popular de paz y buena voluntad y en esta era de consumismo aparece ampliamente en muchos tipos de promoción, incluidas las tarjetas de felicitación. Cuando se representa con una rama de olivo en el pico, simboliza el mensaje tradicional que se origina en la historia bíblica de Noé. La máxima "Halcones y palomas", en la que los halcones favorecen la acción y la intervención mientras que las palomas apoyan el compromiso y la negociación, ya era familiar en las primeras fábulas y se usa a menudo hoy en día, particularmente en tiempos de conflicto. Los informes de los medios de comunicación sobre las marchas por la paz a menudo llevaban la descripción del Día de la Paloma. Más recientemente, el escándalo político en el Reino Unido relativo al suministro de aviones a Arabia Saudita ha revelado que una extraña distorsión de la palabra árabe para el asunto, "Yammah", significa "paloma de la paz".

De hecho, los pájaros han tenido tantos roles, como símbolos de dioses y diosas, víctimas de sacrificios, mensajeros, mascotas y comida y, a veces, más de uno de estos al mismo tiempo, que uno no puede evitar pensar que nos hemos puesto demasiado. ellos. Amarlos por su instinto hogareño y luego usar ese instinto para el deporte o la guerra puede parecer una explotación. Pero el prejuicio actual que existe contra la paloma de la ciudad es posiblemente la mayor ironía de todas. Nuestra deuda pasada con el pájaro no debe olvidarse.

Las palomas urbanas salvajes en pueblos de todo el mundo hoy en día son en gran parte aves refugiadas de palomares abandonados de ayer. Los edificios de la ciudad se asemejan a los acantilados rocosos del hábitat natural y ofrecen sitios alternativos de anidación. Las aves mismas se han adaptado magníficamente a los riesgos y vientos de la existencia urbana, pero no se puede decir que sean muy populares. Al estar muy a la vista del público, generalmente se los considera una molestia cívica. Por lo tanto, en muchas partes del mundo las autoridades cívicas están buscando una solución. Los controles letales no solo son inhumanos, sino que han demostrado ser ineficaces. Por el contrario, una combinación de medidas para los edificios 'a prueba de palomas' y para restringir la alimentación de las palomas por parte del público a áreas designadas, junto con la construcción de palomares para las aves, de las cuales se retiran los huevos, ha demostrado tener éxito en la reducción números.

PCRC, Unidad 4, Edificios Sabre, Sabre Close, Newton Abbot, Devon, TQ12 6TW


Pigeon Racing: ¿Un mundo de mineros?

Los hombres que pasaban su vida laboral bajo tierra encontraron un nuevo mundo de libertad en las carreras de aves.

En la historia de Ron Berry de 1982 "Time Spent", Lewis Rimmer, un minero galés de 57 años, decide morir entre sus palomas. Después de "casi 30 años" cortando carbón en el pozo de Fawr, sus pulmones están llenos de polvo y, como ya no puede trabajar, la mina se ve obligada a despedirlo. Tiene derecho a una indemnización y, como se le recuerda, el sindicato también debería ayudar. Pero el pensamiento lo aterroriza. Todo su sentido del significado, su valor como "hombre", proviene de ser un minero. Incapaz de hablar con su esposa, se encorva hacia su palomar en el jardín. Es el único otro lugar en el que se siente "él mismo". Está más cerca de los pájaros que de nadie. Abriendo la escotilla, los expulsa suavemente. Luego, mientras se abalanzan sobre el valle, maldice en voz baja, se mete una escopeta en la boca y aprieta el gatillo.

La historia de Berry es un retrato desgarrador del costo humano de la minería del carbón en el sur de Gales durante los últimos días de la industria. Pone al descubierto los problemas de salud, las presiones financieras, las tensiones familiares y la tensión psicológica que sienten muchos mineros. Pero también muestra cuán estrechamente esas experiencias podrían reflejarse en las relaciones de los mineros con sus palomas y cuánto se puede aprender sobre la historia social de la minería a partir del deporte de las carreras de palomas.

"El caballo de carreras del pobre"

Se sabe que las palomas mensajeras se han utilizado para transportar mensajes desde los tiempos más remotos. En 776 a. C., las palomas anunciaron a las ciudades de Grecia los vencedores de los primeros Juegos Olímpicos, y se dice que Julio César los utilizó en sus campañas. En el siglo XVI transmitieron mensajes a través del Imperio Otomano y, a principios del siglo XIX, transmitían noticias a través del Canal de la Mancha. No es casualidad que, en 1815, una paloma llevara a Londres la noticia de la derrota de Napoleón en Waterloo.

No fue hasta un poco más tarde que la idea de competir con palomas mensajeras por deporte se afianzó. Lo más probable es que fue introducido en Gran Bretaña por corredores belgas, que soltaban a sus aves desde 1819. Sin embargo, no se puso en marcha realmente hasta la llegada del telégrafo eléctrico, poco más de una década después. Dado que las aves ya no necesitan llevar información, los comerciantes, los periódicos y las agencias gubernamentales vendieron sus existencias, haciéndolas más disponibles para los primeros aficionados.

Las carreras de palomas parecen haber echado raíces por primera vez en el sur de Inglaterra. El registro documental es irregular, pero algunas de las primeras personas en criar pájaros se encuentran en Londres. Los tejedores de Spitalfields estaban criando palomas para volar a más tardar en 1830. Desde allí, la práctica se extendió hacia el norte. En 1850 estaba tan bien establecido en Bolton que atrajo la atención de los funcionarios de salud pública. En 1860 había llegado a Derbyshire y en 1877 hizo su primera aparición conocida en Northumbria.

Para entonces, las carreras ya se habían convertido en una actividad semanal en muchas partes del país. Fueron, al principio, asuntos de corta distancia y generalmente involucraron a entusiastas de un solo pueblo o comunidad. La configuración fue rudimentaria. Las aves fueron llevadas a un lugar predeterminado, generalmente a no más de diez millas de distancia, y luego liberadas para volar de regreso a sus gallineros. Cuando llegaron, sus dueños tuvieron que llevarlos a un punto de encuentro acordado, a menudo un pub o una tienda. El primero en llegar fue el ganador. Más tarde, las carreras más largas, organizadas según líneas más formales, se convirtieron en la norma. En este caso, se utilizaron trenes para llevar a las palomas al punto de partida, se colocaron anillos en las patas de las aves para ayudar a la identificación, se trajeron relojes especializados para registrar la hora exacta de llegada y los ganadores se determinaron en función de la velocidad promedio, en lugar de la llegada. en una segunda ubicación arbitraria.

Los participantes pueden provenir de todos los ámbitos de la vida. Las carreras más largas, en particular, tienden a atraer a personas de una amplia gama de orígenes diferentes. En 1892, un club de Newcastle contaba con médicos, empresarios y directores de minas de carbón entre sus miembros y, en 1899, el Príncipe de Gales incluso ganó una carrera en Lerwick. Pero, desde el principio, las carreras más cortas fueron dominadas por hombres trabajadores y el deporte en su conjunto continuó siendo visto como una actividad estereotipada de la clase trabajadora. Como dijo un corredor de Wigton, las palomas eran "el caballo de carreras del pobre". Los mineros, especialmente en el sur de Gales, el norte de Inglaterra y el centro de Escocia, se encontraban entre los corredores más fervientes. Hacia el final de la Primera Guerra Mundial, Jeff Bell recordó que, en su ciudad minera de Cumbria, "todo el mundo tenía un pequeño loft ... y solíamos correr desde unas ciento cincuenta millas". Unos años más tarde, un minero galés estimó que en las aldeas de Rhondda había cuatro o cinco lofts en cada calle.

En un ala y una oración

Para estas comunidades, las carreras de palomas solo fueron posibles debido a las transformaciones dramáticas en las condiciones materiales de la vida de la clase trabajadora. La aprobación de la Ley de fábricas de 1874, que introdujo la semana laboral de 56,5 horas para las mujeres, y de la Ley de regulación de las minas de carbón de 1906, que limitaba los mineros a una jornada de ocho horas, creó el tiempo libre necesario para emprender la ardua tarea de criar y entrenando un pájaro. Así también, la extensión de la red ferroviaria en las décadas de 1840 y 1850 abrió la posibilidad de viajes asequibles e hizo practicables las carreras de larga distancia por primera vez. La abolición de los impuestos sobre los periódicos en 1861 fomentó el crecimiento no solo de los periódicos de circulación masiva, sino también de los periódicos especializados esenciales para el entusiasta de las aves.

Las carreras de palomas eran, sin embargo, un deporte exigente, que la mayoría de los mineros podían practicar solo con dificultad. El espacio era el problema más obvio. Los palomares ocupaban mucho espacio. Hoy en día, la mayoría de las organizaciones de carreras de palomas recomiendan que cada ave tenga un mínimo de diez metros cúbicos de aire, pero incluso en el siglo XIX, cuando las estimaciones eran más bajas, el volumen necesario aún podía ser considerable. La mayoría de los mineros simplemente no tenían el espacio, los pocos que lo tenían a menudo luchaban con condiciones de suciedad. Como señaló George Orwell en 1937, las casas de los mineros en el norte de Inglaterra solían ser viejas, insalubres y estrechas. De los diez ejemplos que proporcionó, de Wigan, Sheffield y Barnsley, la mayoría eran demasiado húmedos o peligrosos para que el ático fuera de alguna utilidad y ninguno tenía un patio. Es cierto que tales condiciones no siempre fueron típicas, pero Orwell, sin embargo, da una idea de lo difícil que podría ser simplemente construir un loft en viviendas antiguas, hasta la víspera de la Segunda Guerra Mundial. Las viviendas sociales más nuevas eran un poco mejores. Aunque Orwell reconoció que los pisos y casas de la "Corporación" eran de una calidad notablemente superior, a los residentes generalmente se les prohibía tener aves de corral o palomas mensajeras, generalmente debido al supuesto riesgo para la salud. De vez en cuando, las organizaciones de carreras lograron negociar un compromiso. Pero, incluso entonces, muchos entusiastas sintieron que se había ganado espacio adicional solo a costa de restricciones prohibitivas.

Póster de guerra advirtiendo a la gente sobre los peligros de disparar contra las palomas mensajeras, década de 1940 © Mary Evans Picture Library / Onslow Auctions ..

El dinero fue un desafío aún mayor. En comparación con otros pasatiempos de la clase trabajadora, las carreras de palomas eran caras. Los lofts cuestan un centavo. También había relojes para comprar o alquilar, cestas para llevar las palomas y, por supuesto, los propios pájaros. En la década de 1880, los mineros que buscaban comprar un pájaro de pedigrí podían pagar entre £ 5 y £ 20. En la década de 1920, los precios habían bajado un poco pero, incluso entonces, las palomas de calidad razonable costaban entre 25 y 10 libras esterlinas. La pertenencia a un club, esencial para quienes querían competir, tampoco era barata. En 1925, la Oughtibridge Homing Society en Yorkshire cobraba una tarifa anual de 17 chelines y costaba más correr. Luego estaba la comida. Si bien a una paloma le iría bastante bien con semillas simples, que se podían encontrar, cazar o comprar en la mayoría de las aldeas sin mucha dificultad, los corredores serios preferían una dieta más sofisticada y cara. En conjunto, todo esto significaba que las carreras de palomas estaban simplemente más allá del alcance de muchos mineros. Orwell estimó que las ganancias semanales promedio de un minero de Yorkshire eran £ 3 10 chelines 6 ½ d. Una vez cubiertos los gastos básicos, quedaba poco, si es que había algo, para actividades de ocio. Para aquellos que compitieron con palomas, supuso un sacrificio económico considerable. La mayoría de las veces, las familias de los corredores a menudo tenían que arreglárselas con poco más que un ala y una oración.

Convertirse en una persona

¿Por qué, entonces, las carreras de palomas eran tan populares entre los mineros? Una explicación obvia es la emoción que ofreció. Aunque no hubo una gratificación instantánea, como con el fútbol o los dardos, los mineros podían ponerse líricos sobre la emoción diferida de ver a una paloma tan esperada regresar al palomar. El juego se sumó a la anticipación. Las carreras de larga distancia, en las que a veces participan cientos de competidores, podían acarrear grandes premios y las apuestas paralelas entre amigos y rivales eran habituales. En las carreras más cortas, el dinero del premio era necesariamente mucho menor, pero la comida y la bebida generalmente se apostaban por el resultado.

Otra posible explicación es la habilidad que implica la carrera de palomas. Criar aves, entrenarlas para que regresen a su palomar, elegir su alimento y manejar su ejercicio requirió no solo mucha paciencia, sino también un conocimiento detallado. Algunos mineros se propusieron aprender todo lo posible sobre sus aves y se enorgullecieron de desarrollar sus propias técnicas, altamente idiosincrásicas. En 1930, una persona entrevistada por Mass Observation explicó que, antes de cada carrera, seguía la misma rutina. El miércoles les dio a sus aves "dos cápsulas de aceite de hígado de bacalao" para vaciar los intestinos y, el jueves, les dio de comer un pastel hecho con 11 tipos diferentes de semillas, regado con un sorbo de jerez. El resto de la semana se pasó examinando cuidadosamente los excrementos del ave para comprobar que era del color correcto.

La sociabilidad también era importante. Ningún corredor fue jamás una isla. Los entusiastas se reunían en cocinas y patios para discutir técnicas o revisar pedigríes. En las reuniones del club, que a menudo se llevan a cabo en un pub, los intereses compartidos pueden convertirse en amistades duraderas. De hecho, para William Anderson, la amistad era, con mucho, la "mayor recompensa" de las carreras de palomas.

Quizás lo más intrigante es la liberación que permitió de una cultura de masculinidad, basada en una imagen del minero como sostén de la familia y como "hombre duro", que podría ser emocionalmente aislante. A pesar de la afirmación que podría derivarse de la asociación con otros hombres y la fuerza del afecto que unía a los hogares, los mineros con frecuencia tenían dificultades para relacionarse con sus familias. Muchos niños recordaban a sus padres como taciturnos y distantes, inseguros de cómo, o si, expresar sus emociones, como es evidente en la relación áspera, incluso fría, de Lewis Rimmer con su esposa.

Como ha argumentado el historiador Martin Johnes, las carreras de palomas ofrecían un medio para superar esto. Fue una oportunidad para nutrir y cuidar a otra criatura, para deleitarse con la delicadeza y la suavidad y disfrutar de la compañía silenciosa. En muchos casos, también proporcionó una excusa para pasar tiempo con hijos e hijas. Se repartieron tareas rutinarias como quehaceres y se compartieron los secretos de la cría de palomas. Como dijo el poeta galés Gwenallt, las carreras de palomas convertían "al trabajador en una persona viva".

En las décadas posteriores a que Gwenallt escribiera estas palabras, las carreras de palomas entre los mineros disminuyeron al ritmo de su industria. Tras las vicisitudes de la Segunda Guerra Mundial y los cierres de pozos de las décadas de 1970 y 1980, perdió gran parte de la popularidad de la que alguna vez disfrutó. Sin embargo, como ilustra la historia de Berry, permaneció profundamente entrelazado con las experiencias de las comunidades mineras y continúa haciéndolo hoy. Los historiadores que buscan comprender el mundo complejo, a menudo conflictivo, del minero lo ignoran a su propio riesgo.

Alexander Lee es miembro del Centro de Estudios del Renacimiento de la Universidad de Warwick. Su último libro, Maquiavelo: su vida y su época, ahora está disponible en rústica.


Contenido

Hacia el año 3000 a. C., Egipto utilizaba palomas mensajeras para posar palomas, aprovechando una cualidad singular de esta ave, que cuando se la lleva lejos de su nido es capaz de encontrar el camino a casa gracias a un sentido de orientación particularmente desarrollado. Luego se ataron mensajes alrededor de las patas de la paloma, que fue liberada y pudo llegar a su nido original. En el siglo XIX, las palomas mensajeras se utilizaron ampliamente para comunicaciones militares. [5]

El deporte de las palomas mensajeras voladoras estaba bien establecido ya hace 3000 años. [6] Fueron utilizados para proclamar al ganador de los Juegos Olímpicos Antiguos. [6] [7] Las palomas mensajeras se utilizaron ya en 1150 en Bagdad [8] y también más tarde por Genghis Khan. En 1167, el sultán Nur ad-Din había establecido un servicio regular entre Bagdad y Siria. [9] En Damietta, en la desembocadura del Nilo, el viajero español Pedro Tafur vio por primera vez palomas mensajeras, en 1436, aunque imaginó que las aves realizaban viajes de ida y vuelta, ida y vuelta. [10] La República de Génova equipó su sistema de torres de vigilancia en el mar Mediterráneo con postes para palomas. Tipu Sultan of Mysore (1750-1799) también usó palomas mensajeras que regresaron a la mezquita Jamia Masjid en Srirangapatna, que era su cuartel general. Los casilleros se pueden ver en los minaretes de la mezquita hasta el día de hoy.

En 1818, una gran carrera de palomas llamada Carrera de bala de cañón tuvo lugar en Bruselas. [6] En 1860, Paul Reuter, quien más tarde fundó la agencia de prensa Reuters, utilizó una flota de más de 45 palomas para entregar noticias y precios de acciones entre Bruselas y Aquisgrán, el término de las primeras líneas telegráficas. A menudo se ha afirmado que el resultado de la Batalla de Waterloo de 1815 fue entregado a Londres por una paloma, pero no hay evidencia de esto, y es muy poco probable que el puesto de paloma fuera raro hasta la década de 1820. [11] Durante la guerra franco-prusiana, las palomas se utilizaron para transportar el correo entre el París sitiado y el territorio desocupado francés. En diciembre de 1870, una paloma que llevaba microfilmes tardaba diez horas en volar de Perpignan a Bruselas. [12]

Históricamente, las palomas llevaban mensajes de una sola manera, a su hogar. Tuvieron que ser transportados manualmente antes de otro vuelo. Sin embargo, al colocar su comida en un lugar y su casa en otro lugar, las palomas han sido entrenadas para volar de un lado a otro hasta dos veces al día de manera confiable, cubriendo vuelos de ida y vuelta de hasta 160 km (100 millas). [13] Su confiabilidad se ha prestado a un uso ocasional en rutas de correo, como el Servicio Great Barrier Pigeongram establecido entre Auckland, Nueva Zelanda, suburbio de Newton y Great Barrier Island en noviembre de 1897, [14] posiblemente el primer correo aéreo regular servicio en el mundo. Los primeros sellos de 'correo aéreo' del mundo se emitieron para el Servicio Great Barrier Pigeon-Gram de 1898 a 1908. [15]

Las palomas mensajeras todavía eran empleadas en el siglo XXI por ciertos departamentos de policía remotos en el estado de Odisha, en el este de la India, para proporcionar servicios de comunicación de emergencia después de desastres naturales. En marzo de 2002, se anunció que el sistema de mensajería del Servicio de Palomas de la Policía de la India en Odisha iba a ser retirado, debido a la expansión del uso de Internet. [16] Los talibanes prohibieron la tenencia o el uso de palomas mensajeras en Afganistán. [17]

Hasta el día de hoy, las palomas se inscriben en concursos. [18]

La investigación se ha realizado con la intención de descubrir cómo las palomas, después de ser transportadas, pueden encontrar el camino de regreso desde lugares lejanos que nunca antes habían visitado. La mayoría de los investigadores creen que la capacidad de localización se basa en un modelo de "mapa y brújula", con la función de brújula que permite a las aves orientarse y la función de mapa permite que las aves determinen su ubicación en relación con un sitio objetivo (desván de casa). [19] Si bien el mecanismo de la brújula parece depender del sol, el mecanismo del mapa ha sido muy debatido. [20] Algunos investigadores creen que el mecanismo del mapa se basa en la capacidad de las aves para detectar el campo magnético de la Tierra.

Una teoría destacada es que las aves pueden detectar un campo magnético que las ayude a encontrar el camino a casa. La investigación científica sugirió anteriormente que en la parte superior del pico de una paloma se encuentran una gran cantidad de partículas de hierro que permanecen alineadas hacia el norte como una brújula hecha por el hombre, por lo que actúa como una brújula que ayuda a la paloma a determinar su hogar. Sin embargo, un estudio de 2012 refutó [ cita necesaria ] esta teoría, volviendo a poner el campo en curso para buscar una explicación sobre cómo los animales detectan los campos magnéticos. [21]

Se ha examinado un poco un mecanismo mediado por la luz que involucra los ojos y está lateralizado, pero los desarrollos han implicado al nervio trigémino en la magnetocepción. [22] [23] La investigación de Floriano Papi (Italia, principios de la década de 1970) y trabajos más recientes, en gran parte de Hans Wallraff, sugieren que las palomas también se orientan utilizando la distribución espacial de los olores atmosféricos, [20] conocida como navegación olfativa.

Otra investigación indica que las palomas mensajeras también navegan a través de puntos de referencia visuales siguiendo caminos familiares y otras características creadas por el hombre, haciendo giros de 90 grados y siguiendo rutas habituales, de la misma manera que navegan los humanos. [24]

La investigación de Jon Hagstrum del Servicio Geológico de EE. UU. Sugiere que las palomas mensajeras usan infrasonidos de baja frecuencia para navegar. [25] Se ha observado que ondas sonoras tan bajas como 0,1 Hz interrumpen o redirigen la navegación de las palomas. La oreja de paloma, que es demasiado pequeña para interpretar una onda tan larga, hace que las palomas vuelen en círculo cuando toman aire por primera vez, con el fin de mapear mentalmente ondas infrasónicas tan largas.

Varios experimentos sugieren que diferentes razas de palomas mensajeras se basan en diferentes señales en diferentes grados. Charles Walcott de la Universidad de Cornell pudo demostrar que, si bien las palomas de un palomar estaban confundidas por una anomalía magnética en la Tierra, no tuvo ningún efecto en las aves de otro palomar a 1,6 km (1 milla) de distancia. Otros experimentos han demostrado que alterar la hora percibida del día con iluminación artificial o usar aire acondicionado para eliminar los olores en el gallinero de las palomas afecta la capacidad de las palomas para regresar a casa. [ cita necesaria ]

Los estudios de rastreo GPS indican que las anomalías gravitacionales también pueden influir. [26] [27]

Carro postal Editar

Se puede escribir un mensaje en papel fino y ligero, enrollarlo en un tubo pequeño y sujetarlo a la pata de una paloma mensajera. Solo viajarán a un punto "marcado mentalmente" que hayan identificado como su hogar, por lo que el "puesto de palomas" solo puede funcionar cuando el remitente en realidad sostiene las palomas del receptor.

Con entrenamiento, las palomas pueden cargar hasta 75 g (2.5 oz) en sus espaldas. Ya en 1903, el boticario alemán Julius Neubronner utilizó palomas mensajeras para recibir y entregar medicamentos urgentes. [28] En 1977, se estableció un sistema similar de 30 palomas mensajeras para el transporte de muestras de laboratorio entre dos hospitales ingleses. Todas las mañanas se llevaba una canasta con palomas del Hospital General de Plymouth al Hospital de Devonport. Luego, las aves entregaron viales irrompibles a Plymouth según fuera necesario. [29] Las palomas mensajeras se volvieron innecesarias en 1983 debido al cierre de uno de los hospitales. [30] En la década de 1980 existía un sistema similar entre dos hospitales franceses ubicados en Granville y Avranche. [31]


Palomas y Primera Guerra Mundial

Las palomas jugaron un papel vital en la Primera Guerra Mundial, ya que demostraron ser una forma extremadamente confiable de enviar mensajes. Tal era la importancia de las palomas que se utilizaron más de 100.000 en la guerra con una asombrosa tasa de éxito del 95% para llegar a su destino con su mensaje.

Soldado francés con palomas cargadas a la espalda

Las palomas se utilizaron ampliamente en la Primera Guerra Mundial. Los sistemas de comunicación creados por el hombre todavía eran toscos y poco fiables, por lo que se utilizaron perros y palomas. Las palomas se habrían encontrado en casi cualquier lugar del frente occidental. En la Primera Batalla del Marne en 1914, las tropas francesas detuvieron el avance alemán sobre París. A medida que las tropas francesas avanzaron y rechazaron a los alemanes, sus palomas avanzaron con ellos. En el calor y la desorientación de la batalla, las palomas demostraron ser la mejor forma de enviar mensajes al cuartel general francés. En el Marne, los franceses tenían 72 palomares. A medida que los franceses avanzaban, los palomares avanzaban con ellos, pero muchas de las palomas estaban "de servicio" llevando mensajes y nunca podrían haber sabido adónde se había mudado su palomar. Increíblemente, todas las palomas del Marne regresaron a sus palomares, a pesar de que habrían volado "a ciegas" sin saber dónde estaba su palomar.

Matar, herir o molestar a las palomas mensajeras es punible según el Reglamento de Defensa del Reino por
Seis meses de prisión o multa de £ 100

Se recuerda al público que las palomas mensajeras están haciendo un trabajo valioso para el gobierno y se les solicita que ayuden en la supresión de los disparos de estas aves.

Recompensa de £ 5
será pagado por la National Homing Union por información que conduzca a la condena de cualquier persona que TIRE PALOMAS HOMINAR la propiedad de sus miembros.

La información se debe proporcionar a la policía, al puesto militar o al secretario de la Unión, C C Plackett, 14, East Parade, Leeds

Esta capacidad de volver a casa era vital para quienes los usaban como mensajeros. La gran fuerza de una paloma no era solo su extraordinario instinto de búsqueda, sino también la velocidad a la que volaba. Derribar a uno habría sido casi imposible. En muchos sentidos, una paloma siempre pasaría. La única forma natural de contrarrestarlos era llevar aves de presa al frente y dejar que ocurriera una de las grandes batallas de la naturaleza. Un halcón podría derribar una paloma, y ​​casi con seguridad un tirador no podría hacerlo.

Un cuento apócrifo sobre palomas es el siguiente:

En octubre de 1918, cuando la guerra se acercaba a su fin, 194 soldados estadounidenses se vieron atrapados por soldados alemanes. Estaban aislados de otros soldados aliados y no tenían radios que funcionaran. La única posibilidad que tenían de alertar a alguien sobre su desesperada situación era enviar una paloma con sus coordenadas atacadas a la pata. El nombre de la paloma era Cher Ami. Cuando fue liberado voló 25 millas desde detrás de las líneas alemanas hasta el cuartel general estadounidense. Cher Ami covered the 25 miles in just 25 minutes. The pigeon was, in fact, shot through the chest by the Germans but continued to fly home. With the “Lost Battalion’s” co-ordinates, the Americans launched a rescue and the 194 men were saved. Cher Ami was awarded the Croix de Guerre with Palm for its astonishing flight. As with other pigeons, it would not have known where the American’s nearest headquarters was – its natural homing instincts took over.


Closing the Pigeon Gap

At midnight on November 12, 1870, two French balloons, inflated with highly flammable coal gas and manned by desperate volunteers, took off from a site in Monmartre, the highest point in Paris. The balloons rose from a city besieged—the Franco-Prussian War had left Paris isolated, and the city had been hastily encircled by the Prussian Army—and they did so on an unlikely mission. They carried with them several dozen pigeons, gathered from lofts across the city, that were part of a last-ditch attempt to establish two-way communication between the capital and the French provisional government in Tours, 130 miles southwest.

Paris had been encircled since mid-September. By early autumn, with the prospects of relief as distant as ever, and the population looking hungrily at the animals in the zoo, the besieged French had scoured the city and located seven balloons, one of which, the Neptuno, was patched up sufficiently to make it out of the city over the heads of the astounded Prussians. It landed safely behind French lines with 275 pounds of official messages and mail, and before long there were other flights, and the capital’s balloon manufacturers were working flat out on new airships.

The work was dangerous and the flights no less so𔃊.5 million letters made it out of Paris during the siege, incalculably raising morale, but six balloons were lost to enemy fire and the ones that survived that gauntlet, historian Alastair Horne observes, “were capable of unpredictable motion in all three dimensions, none of which was controllable.”

The French prepare a balloon for launch during the Siege of Paris, 1870. Pigeons carried out by balloon helped establish two-way communication with the city. (Dominio publico)

Of the two balloons in the pigeon flight, one, the Daugerre, was shot down by ground fire as it drifted south of Paris in the dawn, but the other, the Niepce, survived by hastily jettisoning ballast and soaring out of range. Its precious pigeon cargo would return to the city bearing messages by the thousand, all photographed using the brand-new technique of microfilming and printed on slivers of collodium, each weighing just a hundredth of an ounce. These letters were limited to a maximum of 20 words and they were carried into Paris at a cost of 5 francs each. In this way, Horne notes, a single pigeon could fly in 40,000 dispatches, equivalent to the contents of a substantial book. The messages were then projected by magic lantern onto a wall, transcribed by clerks, and delivered by regular post.

A total of 302 largely untrained pigeons left Paris in the course of the siege, and 57 returned to the city. The remainder fell prey to Prussian rifles, cold, hunger, or the falcons that the besieging Germans hastily introduced to intercept France’s feathered messengers. Still, the general principle that carrier pigeons could make communication possible in the direst of situations was firmly established in 1870, and by 1899, Spain, Russia, Italy, France, Germany, Austria and Romania had established their own pigeon services. The British viewed these developments with some alarm. A call to arms published in the influential journal The Nineteenth Century expressed concern at the development of a worrying divergence in military capability. The Empire, it was suggested, was being rapidly outpaced by foreign military technology.

The “pigeon gap” illustrated: a map showing the ominous development of continental carrier pigeon networks published in The Nineteenth Century in 1899. (Public Domain)

In this sense, if in no other, the “pigeon gap” of 1900 resembles the alleged “missile gap” that so frightened Americans at the height of the Cold War. Taking worried note of the activities of “Lieutenant Gigot, the eminent Belgian authority on homers,” who had devoted “no less than 41 pages to the military uses of pigeons”—and of the activities of the noble Spanish captain of engineers, Don Lorenzo de la Tegera y Magnin, who had devoted his career to the military lofts south of the Pyrenees—the journal lamented that Britain had no equivalent of the coast-to-coast networks developed by her rivals and worried: “How long must we wait until our pigeon system rivals those of the Continental Powers?”

People have known for thousands of years that some species of pigeons have an uncanny ability to find their way home to their roosts from almost any distance, though exactly how the birds manage their feats remains a subject of dispute. Scientists believe that pigeons combine what is termed “compass sense” with “map sense” to perform these feats. Observation suggests that “compass sense” allows the birds to orientate themselves by the sun—pigeons do not navigate well by night or in thick fog—but “map sense” remains very poorly understood. What can be said is that individual birds have been known to home across distances of more than a thousand miles.

Seen from this perspective, The Nineteenth Century had some reason to be concerned. “No animal,” contends Andrew Blechman,

has developed as unique and continuous a relationship with humans as the common pigeon…. The fanatical hatred of pigeons is actually a relatively new phenomenon…. Consider this: They’ve been worshipped as fertility goddesses, representations of the Christian Holy Ghost and symbols of peace they’ve been domesticated since the dawn of man and utilized by every major historical superpower from ancient Egypt to the United States of America. It was a pigeon that delivered the results of the first Olympics in 776 BC and a pigeon that brought news of Napoleon’s defeat at Waterloo.

Lieutenant-Colonel Alfred Osman, head of the British carrier pigeon service in the First World War. This photo, taken from wartime security papers, was published in his seminal study Pigeons in the Great War (1928). (Dominio publico)

From a military point of view, pigeons still had much to recommend them as late as the First World War. They ate little and were easy to transport. More important, they could travel at speeds well in excess 60 m.p.h.—an impressive achievement when the alternative method of communication was sometimes a man on horseback—and unlike the messenger dogs tried by the Germans at the height of the 1914-18 conflict, they could be relied on not to be distracted by the tempting smells of rats and rotting corpses. Captured homing pigeons betrayed nothing of their point of origin or their destination, and those that made it through completed their journeys tirelessly and as rapidly as possible.

Experience of war in the trenches confirmed that the birds would keep trying to home despite life-threatening injuries. The most celebrated of all military pigeons was an American Black Check by the name of Cher Ami, which successfully completed 12 missions. Cher Ami’s last flight came on October 4, 1918, when 500 men, forming a battalion of the 77th Infantry and commanded by Major Charles S. Whittlesey, found themselves cut off deep in the Argonne and under bombardment form their own artillery. Two other pigeons were shot down or lost to shell splinters, but Cher Ami successfully brought out a message from the “Lost Battalion” despite suffering appalling wounds.

By the time the bird made it back to its loft 25 miles away, it was blind in one eye, wounded in the breast, and the leg to which Whittlesey had attached his message was dangling from its body by a single tendon. The barrage was lifted, though, and nearly 200 survivors credited Cher Ami with saving their lives. The Americans carefully nursed the bird back to health and even fitted it with a miniature wooden leg before it was awarded the French Croix de Guerre with oak leaf cluster and repatriated. So great was Cher Ami’s fame and propaganda value that it was seen off by General John Pershing, the American commander-in-chief when it died a year later, it was stuffed, mounted and donated to the American Museum of Natural History, where it remains on display.

A British army bus-mounted mobile pigeon loft on active service during the First World War. (Dominio publico)

Credit for the development of a British service that rivaled the best that the continent could offer belongs to the neglected figure of Lieutenant-Colonel Alfred Osman, proprietor of a weekly newspaper called The Racing Pigeon. los Pigeon promoted competitive racing between highly trained homers and contributed to the development of a flourishing market for betting on individual birds. Volunteering in the autumn of 1914 to establish a Voluntary Pigeon War Committee (VPWC), Osman, a proud Londoner, was fully convinced that expert handling and British pluck could produce a vastly better bird than German fanciers possessed. Throughout the war, he insisted, “German birds were distinctly inferior to their British counterparts.”

Yet closing the pigeon gap proved to be no simple matter. The little attention devoted to the birds in the first months of the war was largely destructive. Convinced, wrongly, that their country was seething with German spies, the British became concerned over the possibility that information about troop movements might be carried back to the Continent by avian agents of the Imperial German pigeon service, and hundreds of pigeons were killed or had their wings clipped as a result. One “Danish” pigeon fancier with a loft in the center of London was unmasked early on as a German and swiftly disappeared into an English jail.

Osman—who insisted on serving throughout the war without pay—used his high-level contacts in the fancying world to persuade leading breeders to donate birds to the British cause. By the end of 1914 he and a small team of helpers had begun not only to systematically train the birds for operational service, but also to establish a network of lofts for them to fly from. At first, Osman’s efforts were restricted to the home front by the beginning of 1915 he had set up a chain of lofts along the east coast and was supplying birds to the trawlers and seaplanes that patrolled the North Sea. It was vital work, particularly in the first months of the war the greatest threat that Britain faced was a German naval breakout, either to cover an invasion or to menace merchant shipping, and until wireless telegraphy became commonplace, pigeons were the only way of swiftly getting messages of enemy naval movements home.

The appalling conditions of the rain- and mud-sodden Passchendaele campaign proved too much even for fighting pigeons. (Dominio publico)

Osman trained his birds to cover distances of 70 to 150 miles as rapidly as possible, and though it was a struggle at first to convince the sailors who were issued with pigeons that they could be lifesavers (one bird found in Osman’s loft bore a trawler captain’s message “All well having beef pudding for dinner”), early shipping losses quickly drove the message home.

On land, meanwhile, the horrors of trench warfare were making the same point. It was soon found that telegraph wires running from the front back to headquarters were easily cut by artillery bombardment and difficult to restore signalers burdened with large coils of wire made excellent targets for snipers. Nor, in the years before the development of two-way radios, was it easy for units to remain in touch on the rare occasions that they went “over the top” in a full-scale frontal assault. In desperate circumstances, pigeons were greatly valued as a last-ditch option for sending vital messages.

Allied birds performed great feats in the course of the First World War. Dozens of British airmen fighting the war at sea owed their lives to the pigeons they carried in their seaplanes, which repeatedly returned to their lofts with SOS messages from pilots who had ditched in the North Sea. On land, meanwhile, Christopher Sterling notes,

pigeons turned out to be conveniently immune to tear gas, then so common in trench warfare. An Italian program used 50,000 pigeons, reporting that one pigeon message had helped to save 1,800 Italians and led to the capture of 3,500 Austrians.

For the most part, the work of pigeons was routine. Osman built up an impressively mobile signal service by mounting pigeon lofts on top of converted buses these could be moved from place to place a mile or two behind the lines and held in reserve for times when normal communications became impossible.

British Mark I tank in action, 1916. Pigeons carried on board tended to become disoriented by petrol fumes. (Dominio publico)

But birds were also carried into battle, and their use in action was often fraught, particularly during the grim Passchendaele offensive, waged in the face of appalling weather in the autumn of 1917. After several weeks of rain, it was not uncommon for soldiers weighed down by heavy packs to slip into waterlogged shell-holes and drown, and for assaults to grind to a halt in the clinging mud.

It was in these awful conditions, recalled Lieutenant Alan Goring, that he and his men found themselves cut off close to the German lines and dependent on their pigeons to get a message calling for an artillery bombardment back to their headquarters. “We had a very busy time,” wrote Goring,

for naturally there were snipers all around us and bullets zinging all over the place. I was left with just a handful of men, all that was left out of those three platoons…. We had two pigeons in a basket, but the trouble was that the wretched birds had got soaked when the platoon floundered into the flooded ground. We tried to dry one of them off as best we could, and I wrote a message, attached it to its leg, and sent it off.

To our absolute horror, the bird was so wet that it just flapped into the air and then came straight down again, and started actually walking towards the German line. Well, if that message had got into the Germans’ hands, they would have known that we were on our own and we’d have been in real trouble. So we had to try to shoot the pigeon before he got there. A revolver was no good. We had to use rifles, and there we were, all of us, rifles trained over the edge of this muddy breastwork trying to shoot this bird scrambling about in the mud. It hardly presented a target at all.

Belgian spies equipped with baskets filled with carrier pigeons were dropped from specially adapted planes into enemy-occupied territory. (Dominio publico)

Other birds, on other days, did better figures compiled by the British pigeon service showed that messages sent during the Battle of the Somme got through in an average of not much more than 25 minutes, vastly faster than would have been possible by runner. Osman’s highly trained birds also comfortably outperformed the pigeons of the Franco-Prussian War 98 percent of messages were delivered safely despite the dangers of shellfire and the massed efforts of German infantrymen to bring the birds down with rifle and machine-gun fire.

By the end of the war, the carrier pigeon service was also supplying birds to that newfangled British invention, the tank—where the pigeons, Osman confessed, “often became stupefied, no doubt due to the fumes of oil”—and they were also used increasingly in intelligence work. Here the VPWC’s efforts culminated in a scheme that involved “brave Belgian volunteers” parachuting into enemy-held territory strapped to a large basket full of homing pigeons, which they were to use to send information about enemy troop movements back to one of Osman’s lofts.

The scheme worked, the Colonel wrote, “except that at the outset great difficulty was experienced in getting the man to jump from the plane when the time came.” Such reluctance was understandable at a time when parachutes were still in the early stages of development, but the ingenious if stern-hearted Osman solved the problem in collaboration with the designers of the two-seater observation planes that had been adapted to carry out the missions: “A special aeroplane was designed in order that when the position was reached the seat upon which the man sat gave way automatically when the pilot let go a lever,” he wrote, sending the hapless Belgian spy plummeting earthward with no option but to open his ‘chute.

This sort of versatility ensured that the British pigeon corps remained fully employed until the end of the war despite advances in technology that made radio, telegraphy and telephone communications much more certain. By the end of the war the VPWC employed 350 handlers and Osman and his men had trained and distributed an astonishing 100,000 birds. Nor were their allies found wanting in November 1918 the equivalent American service, put together in only a fraction of the time, consisted of nine officers, 324 men, 6,000 pigeons and 50 mobile lofts.

The pigeon gap had been well and truly closed.

Andrew Blechman. Pigeons: The Fascinating Saga of the World’s Most Revered and Reviled Bird. St Lucia: University of Queensland Press, 2006 Hermann Cron. Imperial German Army, 1914-18: Organisation, Structure, Order of Battle. Solihull: Helion & Company, 2006 Richard Van Emden. Tommy’s Ark: Soldiers and Their Animals in the Great War. London: Bloomsbury, 2011 Alistair Horne. Seven Ages of Paris: Portrait of a City. London: Macmillan, 2002 John Kistler. Animals in the Military: From Hannibal’s Elephants to the Dolphins of the US Navy. Santa Barbara: ABC-Clio, 2011 Hilda Kean. Animal Rights: Political and Social Change in Britain Since 1800. London: Reaktion Books, 1998 George Lamer. “Homing pigeons in wartime.” In The Nineteenth Century, vol.45, 1899 Alfred Osman. Pigeons in the Great War: A Complete History of the Carrier Pigeon Service 1914 to 1918. London: Racing Pigeon Publishing Company, 1928 Christopher Sterling. Military Communications: From Ancient Times to the 21st Century. Santa Barbara: ABC-Clio, 2008.


Pigeons of War

By Joe Razes

The company of Nepali Gurkhas and the British troops with them were trapped on Hangman’s Hill. They had fought their way onto the huge outcropping on Monte Cassino, southeast of Rome, during the fierce battle there in early 1944, only to be pinned down by withering German fire. Stuck for nine days, they had no means of communication with their lines below. American bombers dropped food and water to them, but much of it fell into German hands. Finally, three British volunteers set out toward the trapped men by three different routes. Each carried a haversack with an American homing pigeon inside. One man got pinned down by machine gun spray, but the other two penetrated German lines and reached their destination. All three men scribbled short messages about the routes they had taken and sent them off to headquarters by pigeon. That night, Allied guns opened fire to clear an escape route along the safe paths the scouts had identified, and the trapped soldiers slipped away to safety. The pigeons, meanwhile, rested safely in their loft.

Sending messages with homing pigeons is one of the oldest methods of long-distance communication. The earliest documented use of pigeons by an army was by the Romans more than 2,000 years ago. During World War I, both sides routinely used homing pigeons as couriers. At the urging of General of the Armies John Pershing, the US Army Signal Corps established a pigeon service in 1917.

Communications improved considerably between World Wars I and II, but pigeons were still used throughout World War II as supplemental and emergency means of communication. Their duties varied depending on the branch of service. But wherever the army, navy, coast guard, or marines went, pigeons likely went, too—some bearing colorful names such as Lady Astor, Pepperhead, or Holy Ghost, and others known only by a number. Taken across enemy lines by patrols in pursuit of valuable information, they returned with news on the location and strength of enemy troops, gun positions, pending attacks, traffic conditions, and other vital data. Pigeons were the only means of communication for some advanced observation posts where terrain or proximity to enemy lines made it impossible to string wire or use a radio. Carried in baskets, in a sling under the arm, or in a patrol member’s shirtfront, the birds were released under fire, and most succeeded in getting through.

A pigeon toted its message in a tiny capsule fastened to one leg until handlers started attaching a larger capsule, the size of a cigar tube, to the pigeon’s back this could carry a bigger load, perhaps including maps, photos, and detailed reports. Very few messages—less than one percent—were coded, because pigeons were so dependable at reaching their destinations.

By the time the Japanese attacked Pearl Harbor on December 7, 1941, the US Army had already expanded its communications operation. The Signal Corps recruited experienced wire specialists from the telephone industry, cameramen from the motion picture industry—and pigeon handlers from pigeon fanciers’ associations nationwide.

By February 1941, incoming GIs could report any experience they had handling pigeons and possibly get an assignment in that field. Meanwhile, the military conducted a census of racing pigeon lofts and asked owners to register their lofts for possible military use. Congress debated a law prohibiting hunters from shooting pigeons. On January 9, 1942, the Signal Corps issued a call to civilian pigeon fanciers for young, healthy birds of both genders. The army offered to purchase birds for five dollars each—half the average market price—but hoped to receive them as gifts or on loan. The American Racing Pigeon Union and the International Federation of American Homing Pigeon Fanciers lent their aid to the drive.

The press devoted countless column inches to the effort. The article “Cheer Up, Men, Birds Also May Be Drafted” in the January 6, 1941, Brooklyn Eagle was typical of the light-hearted but informative articles that appeared throughout the country. There were also stories covering patriotic acts of local pigeon organizations and individual fanciers who donated their best birds.

Pigeon clubs responded overwhelmingly to the call. Fanciers contributed the offspring of champions and sometimes even the champions themselves. Some of these prize-winning birds had won races that covered more than 600 miles in a day. Donated birds arrived by the thousands one shipment from New York City consisted of 52,000.

In 1943 the army procured a number of pigeons from Elroy Hanacek in Cleveland, Ohio, and transported them 800 miles to Camp Crowder, Missouri. A few days later, one pigeon, named Blackie, returned home through a raging snowstorm. Hanacek decided to keep that one. At the other end of the spectrum was a bird called African Owl, which was shipped to the front lines. One of the men the GIs called “pigeoneers” commented that African Owl had come along just for the ride—he couldn’t find his way around inside the loft much less over the countryside.

By October 1943 the Signal Corps had enough pigeons to sustain its own breeding program. All homing pigeons share the blue rock pigeon, or rock dove (Columba livia), as their common ancestor, but the modern homing pigeon was the product of generations of careful breeding and training. The pigeon service would further that legacy at breeding bases at Fort Monmouth, New Jersey, Fort Sam Houston, Texas, Fort Benning, Georgia, and Camp Crowder, Missouri. The goal was to crossbreed the fastest, strongest animals with the best homing instincts, to produce even faster and stronger animals that could return home from ever greater distances. While a World War I pigeon could fly about 200 miles in one flight, the World War II birds could easily double that distance, and some could travel 600 miles. Over short distances these birds could approach 60 miles per hour, though 35 to 40 miles was a more typical average cruising speed. Flying is strenuous, and on a long flight, a bird could lose 2 or 3 ounces—about a fifth of its 13 to 15 ounces of body weight. For this reason, younger birds, one to four years old, were used.

Training a reliable messenger took about eight weeks from the time a bird hatched. The chick was taken from the nest at the age of about four weeks and placed in a mobile loft. For the next two to three weeks, the loft was moved daily. The bird flew short flights morning, noon, and evening for several days so it could memorize its aerial bearings. By the eighth week, when the bird had built enough stamina to fly for an hour, it was trained to fly 50 to 60 miles, and then farther. Then it was considered ready to carry messages in combat.

At the front, handlers used a few tricks to push the pigeons to make speedier flights. One was to withhold food until they returned. Hunger proved to be a powerful motivator, but jealousy and sex were even better. When a male pigeon saw his mate with another male that was introduced into the loft shortly before he left on a flight, his return was guaranteed to be faster.

Housing for pigeons at the front consisted of quarter-ton mobile combat lofts that could be moved quickly, usually by a Jeep. Air bases and less mobile operations used larger trailer lofts like those used by civilian pigeon-keepers.

The pigeon service was an instant success. The British Royal Air Force determined that one in every seven of its crewmen who were rescued after being forced down at sea owed his life to a message sent by pigeon. Hearing this evidence, the US Army Air Forces expanded their pigeon communication capability. For certain operations, pigeons were standard aboard American bombers.

As the war progressed, the army decided it needed to utilize pigeon communication more in its airborne operations. It had a special vest developed—a sling-like contraption, made by a brassiere company—that enabled a paratrooper to carry a pigeon on his chest or side. On the ground, the paratrooper could adjust the vest to carry the pigeon on his back. The first paratrooper pigeon was a male named Thunderbird. He also was the first pigeon to make 10 jumps from a plane, and he received a pair of miniature wings from Colonel James Coutts at the Fort Benning parachute school.

Later, the army developed a special cage and parachute for dropping pigeons from aircraft to supply isolated troops with a means of communication. The device was also used to drop thousands of pigeons over the countryside during the June 1944 Normandy Invasion. French civilians were asked to send back detailed information about German installations and troop movements.

B-17 bomber crews found that, although they had to wear oxygen masks and heated suits at 20,000 feet, pigeons needed no special equipment. Even at 35,000 feet, with the temperature at 45 degrees below zero, the birds just sat there, eyes half shut, feathers fluffed against the cold. Special drop boxes had been designed to protect the bird’s wings from being ripped off when they were released from an airplane and entered the slipstream. They opened at a predetermined altitude. But pigeon handlers soon learned the pigeons could be released from high altitudes at speeds of 375 mph with no more protection than an ordinary paper grocery bag. A bag was slit down the side and the pigeon put in headfirst, with the bag neatly folded around it. A handler held the bag so it looked, as one observer put it, like “a couple of pounds of pork chops fresh from the butcher” and dropped it into the slipstream. Soon the bag fluttered open and the bird emerged, spreading its wings and spiraling down to a more comfortable altitude before flying for home.

One problem with pigeons in combat zones was that a constant supply of new birds had to be available to replace old ones. Once a pigeon loft at the front had been moved two or three times, the birds became confused. A pigeon might return to one of the previous locations before finally finding its way to the current one, delaying delivery of its message. So, veteran birds were retired and used for breeding.

Some pigeons ended up POWs—at least temporarily. In the winter of 1944, the operatically named Lucia di Lammermoor was carried to a forward position. Released with important information, she got delayed in flight. That night she returned with a new message:

To the American Troops: Herewith we return a pigeon to you. We have enough to eat. —The German Troops

Other pigeons went missing in action permanently, lost to hawks, severe weather, or power lines, or scared away by exploding artillery and shrapnel. Some German and Japanese soldiers were issued shotguns expressly to shoot down carrier pigeons.

“Friendly” fire claimed its share of birds. In Italy in June 1944, 92 of Fifth Army Corporal Jimmy Ginnell’s birds were flying high and fast while he cleaned out their loft. Suddenly, 12 enemy aircraft came overhead and American anti-aircraft fire filled the sky. “I saw 8 to 10 of my birds get hit in the air by fragments, then spiral and zigzag earthward like sheets of paper…,” Ginnell reported. “Only 42 pigeons returned when the show was over. A few wounded ones straggled in the next morning. It was a sad occasion when I buried those pigeons side by side, like good soldiers they had been. Later I patched up the wounded ones that got in.”

Dark-feathered Blackie Harrington was assigned to a unit on Guadalcanal near a place known as the Catcher’s Mitt because so many bombs fell there. The 164th Infantry Division sent Blackie to headquarters with a message detailing the position of 300 Japanese troops. On the way, Blackie was hit by shrapnel and fell into a thicket, but was able to take off again. He delivered his message, even though part of his neck and chest had been blown away. When he was given a drink, water dribbled out of his chest, and placed on his feet, he stumbled dizzily. It took numerous stitches to close his wounds. He was awarded a medal by Major General Alexander M. Patch, Jr., and treated to a photo session by the army press corps. Blackie spent the rest of his days breeding with Madame Murphy and other females.

The most celebrated pigeon of World War II was the blue-checked GI Joe. On October 18, 1943, an American infantry division called for heavy aerial bombardment on German-occupied Colvi Vecchia, Italy. When the Germans retreated unexpectedly, the British 56th Infantry Brigade moved into town unwittingly minutes before the scheduled bombing. Radio attempts failed to get word through to cancel the attack. With time running out, GI Joe was sent with the vital message to abort the bombing. He made the 20-mile trip in 20 minutes and arrived just as bombers from Allied Support Command were about to lift off. “If he had been five minutes later,” one soldier said, “the story might have been different.” GI Joe was awarded the Dickin Medal for Gallantry by the lord mayor of London, the highest award given to an animal by the British. He was the only American pigeon so honored.

The pigeon service continued to grow through the war. At its peak it mustered 150 officers, 3,000 enlisted men, and 54,000 pigeons. Although its personnel were only one third of one percent of the Army Signal Corps, it provided vital and outstanding service. With ranks filled by some of the foremost pigeon fanciers and trainers in the United States, the service sent an estimated 30,000 messages via pigeon overseas, and an astounding 96 percent reached their destinations. The GIs who depended on those messages knew well the value of the pigeons. “Our men gave first consideration to the birds,” reported Lieutenant Charles A. Koestar. “In Africa, if there was but one cup of water available, the birds drank before the men. That’s the way it works.”

As communications technology advanced after the war, the pigeon service became obsolete and was disbanded in 1957. Most birds were sold at auction, but about two dozen celebrated pigeons were donated to zoos around the country. After their deaths, many of these were returned to the army, which preserved them and put them on display in military museums in memory of their accomplishments and the many lives they saved.

Pigeons had played a vital role in combat zones around the world, but few discussions of America’s efforts in World War II include any mention of them. Of course, the same could be said about most American people who served in the war. As pigeoneer Corporal Oliver Wendell Levi said of the pigeons, “No doubt some of the best of their work has been overlooked…as in the many individual feats of our soldiers….”

All photos courtesy of the National Archives.

Joe Razes of Columbia, Maryland, reports he is struggling with a powerful urge to buy some pigeons of his own. This article originally appeared in the August 2007 issue of America in WWII. Find out how to order a copy of this issue here. To get more articles like this one, subscribe to America in WWII revista.


Contenido

Research has been performed with the intention of discovering how pigeons, after being transported, can find their way back from distant places they have never visited before. Most researchers believe that homing ability is based on a "map and compass" model, with the compass feature allowing birds to orient and the map feature allowing birds to determine their location relative to a goal site (home loft). Γ] While the compass mechanism appears to be use of the sun, the map mechanism has been highly debated. Δ] Some researchers believe that the map mechanism relies on the ability of birds to detect the Earth's magnetic field. Much of this work has been conducted by Rosthina and Wolfgang Witschko and has shown that alteration of magnetic fields around the home loft result in disrupted homing ability. Recently, researchers have attempted to determine how pigeons can detect magnetic fields, and two different mechanisms have been proposed. A light-mediated mechanism that involves the eyes and is lateralized has been examined somewhat, but recent developments have implicated the trigeminal nerve in magnetoception. Ε] Ζ] Research by Floriano Papi (Italy, early 1970s) and more recent work, largely by Hans Wallraff, suggests that instead pigeons orient themselves using the spatial distribution of atmospheric odors Δ] (see the August 20, 2005 issue of Science News.). Near their home lofts, in areas they have previously visited, pigeons probably are guided by visual landmarks.

Various experiments suggest that different breeds of homing pigeons rely on different cues to different extents. Charles Walcott at Cornell was able to demonstrate that one strain of pigeons was confused by a magnetic anomaly in the Earth that had no effect on another strain of birds. Other experiments have shown that altering the perceived time of day with artificial lighting or using air conditioning to eliminate odors in the pigeons' home roost affected the pigeons' ability to return home.

Some research also indicates that homing pigeons navigate by following roads and other man-made features, making 90 degree turns and following habitual routes, much the same way that humans navigate. & # 919 & # 93


Contenido

Historically, pigeons carried messages only one way, to their home. They had to be transported manually before another flight. However, by placing their food at one location and their home at another location, pigeons have been trained to fly back and forth up to twice a day reliably, covering round-trip flights up to 160 km (100 mi). ΐ] Their reliability has lent itself to occasional use on mail routes, such as the Great Barrier Pigeongram Service established between Auckland, New Zealand and Great Barrier Island in November 1897. Α]

With training, pigeons can carry up to 75 g (2.5 oz) on their backs. The German apothecary Julius Neubronner used carrier pigeons to deliver urgent medication. Β] In 1977 a similar carrier pigeon service was set up for the transport of laboratory specimens between two English hospitals. Every morning a basket with pigeons was taken from Plymouth General Hospital to Devonport Hospital. The birds then delivered unbreakable vials back to Plymouth as needed. Γ] The 30 carrier pigeons became unnecessary in 1983 because of the closure of one of the hospitals. Δ] In the 1980s a similar system existed between two French hospitals located in Granville and Avranche. & # 917 & # 93


Here’s how pigeons played an important role in military history

When you think of pigeons, you probably think of pesky flocks hanging around hot dog carts. But did you know carrier pigeons (aka homing pigeons) were once heroes of war? Eso es correcto. Pigeons had important and dangerous jobs throughout military history, including World Wars One and Two. So let’s show a little respect!

What did pigeons do in war?

Before the use of radio, pigeons acted as animal cell service providers. Julius Caesar sent messages by pigeon, as did Parisians in the Franco-Prussian War (1870). They have been delivering messages since the 6th Century BC, if not earlier.

Pigeons were especially useful during conflict, as they allowed military units to communicate remotely from field to headquarters. During the World Wars, a soldier would place a message in a small canister tied to a pigeon’s leg. The pigeon would fly to its destination coop where it would trip a wire alerting the Signal Corp.

How Did The Birds Know Where To Go?

Military pigeons participated in rigorous training, but the science behind the method is still hotly debated.

One theory is that pigeons recognize landmarks from above. But this doesn’t explain how a pigeon would fly from London to Paris, without ever seeing the route before.

For a time, many believed that pigeons use the Earth’s magnetic field as a compass to determine direction, although this was recently disproved. A more recent theory suggests pigeons can hear “infrared sound”, ultra-low frequencies that signify one location in relation to another. This theory explains why on certain days, especially with inclement weather, a pigeon might fly off course.

Scent Maps

The most accepted theory is that pigeons identify “home” by using their sense of smell to create a mental map. They recognize the smell of home from far away and “follow their nose” like Toucan Sam.

Either way, in terms of military use, pigeons were kept at a home base roost and then transported in boxes or cages with deployed army units. When released from the units’ random location, the pigeons would be able to identify the their home base from afar, and return home with a message.

When delivering messages across enemy lines, heading home became a dangerous commute.

Why Was It Dangerous?

The enemy would try to intercept the messages without any interest in keeping the pigeons alive. Enemy soldiers would send hawks after the pigeons and shoot them down in mid-air when given the chance.

Pigeons were often celebrated and awarded medals of honour for their crucial role. 32 pigeons recieved the Dickin Medal, instituted in 1943, to honour animals who showed “gallantry or devotion to duty while serving in military conflict”. Never mind that the animals never really had a choice in the matter.

Pigeons of Distinction

The following is a selection of pigeons who received the Dickin Medal for their service in World War 2.

Arrozal

Paddy hailed from Northern Ireland and trained as a racing bird under the Royal Air Force. He was an extraordinary flyer who could reach 90 km per hour. He was sent on a special D-Day mission with American Forces. In terrible weather conditions, Paddy evaded German falcons to deliver information back to the Allies’ home base.

William of Orange

This pigeon worked for the British MI14 and saved over 2000 lives in the Battle of Arnhem in September 1944.

German troops had the Allied forces surrounded, and were disrupting their radio signals. Pigeons became their only option for communication. William flew over 400 km from the Netherlands to the United Kingdom and delivered one of few crucial messages. Although German forces won the battle, William’s message saved many lives.

Winkie

An RAF Bomber crashed into the North Sea on February 23, 1942. The four passengers were freezing and struggling to survive in their watery surroundings. They released Winky without a message as a last resort.

Winky flew over 200km to his owner who alerted the Royal Air Force. Although Winky carried no message, the RAF was able to approximate the bombers’ location based on the known flight path and time of Winky’s arrival.

Mary of Exeter

This pigeon was known for her endurance despite sustaining several injuries over the course of her career.

Mary received 22 stitches after an attack by German hawks, and still managed to deliver her message. On a separate occasion Mary was shot in the wing with several bullet pieces were lodged in her body. This still didn’t keep her down. During her final mission, Mary was hit in the neck by shrapnel. Amazingly she survived to receive the Dickin Medal sporting a supportive leather collar.


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