Frederick Douglass

Frederick Douglass

Mi madre se llamaba Harriet Bailey. Era la hija de Isaac y Betsey Bailey, ambos de color y bastante oscuros. Mi madre era de tez más oscura que mi abuela o mi abuelo. Mi padre era un hombre blanco. Todo lo que escuché hablar de mi ascendencia lo admitió como tal. También se susurró la opinión de que mi maestro era mi padre; pero de la veracidad de esta opinión, no sé nada; el medio de saber me fue negado.

Mi madre y yo nos separamos cuando yo era un bebé, antes de que la conociera como mi madre. Es una costumbre común, en la parte de Maryland de la que me escapé, separar a los niños de sus madres a una edad muy temprana. Con frecuencia, antes de que el niño haya cumplido los doce meses, se le quita a su madre y se la alquila en alguna granja a una distancia considerable, y se pone al niño al cuidado de una anciana, demasiado mayor para el trabajo del campo. Por qué se hace esta separación, no lo sé, a menos que sea para obstaculizar el desarrollo del afecto del niño hacia su madre, y para embotar y destruir el afecto natural de la madre por el niño. Este es el resultado inevitable.

Nunca vi a mi madre, conocerla como tal, más de cuatro o cinco veces en mi vida; y cada uno de estos tiempos fue de muy corta duración, y de noche. Fue contratada por el Sr. Stewart, que vivía a unas doce millas de mi casa. Hizo sus viajes para verme de noche, recorriendo toda la distancia a pie, después de la realización de su trabajo del día. Ella era una mano de campo, y una paliza es el castigo por no estar en el campo al amanecer, a menos que un esclavo tenga un permiso especial de su amo para lo contrario, un permiso que rara vez obtienen, y uno que le da a él. eso le da el orgulloso nombre de ser un maestro amable. No recuerdo haber visto a mi madre a la luz del día. Ella estuvo conmigo en la noche. Se acostaba conmigo y me hacía dormir, pero mucho antes de que me despertara se había ido. Entre nosotros hubo muy poca comunicación. La muerte pronto acabó con lo poco que pudimos tener mientras ella vivió, y con ello sus penurias y sufrimientos. Murió cuando yo tenía unos siete años, en una de las granjas de mi amo, cerca de Lee's Mill. No se me permitió estar presente durante su enfermedad, su muerte o su entierro. Ella se había ido mucho antes de que yo supiera nada al respecto.

Llegó el momento en que debía ir a trabajar a la plantación. Tenía menos de siete años. En la plantación del coronel Lloyd me quedé a las tiernas misericordias de la tía Katy, una esclava que, de mal genio y cruel, a menudo era culpable de matarnos de hambre a mí y a los demás niños. Un día ofendí a la tía Katy y ella adoptó su forma habitual de publicarme; es decir, hacerme pasar todo el día sin comer. Llegó la puesta del sol, pero no había pan. Tenía demasiada hambre para dormir, cuando ¿quién sino mi querida madre debería entrar? Le leyó a la tía Katy una conferencia que nunca se olvidó. Esa noche aprendí como nunca antes había aprendido, que no solo era un niño, sino el hijo de alguien. Mi madre había caminado veinte kilómetros para verme y tenía que recorrer la misma distancia antes del amanecer. No recuerdo haberla vuelto a ver.

El nombre de mi primer capitán fue Capitán Anthony, un título que, supongo, adquirió navegando en una embarcación en la bahía de Chesapeake. No se le consideraba un rico esclavista. Poseía dos o tres granjas y una treintena de esclavos. Sus granjas y esclavos estaban bajo el cuidado de un capataz. El capataz se llamaba Plummer. Plummer era un borracho miserable, un blasfemo y un monstruo salvaje. Siempre iba armado con una piel de vaca y un garrote pesado. Lo he conocido por cortar y rajar las cabezas de las mujeres de manera tan horrible, que incluso el maestro se enfurecería por su crueldad y amenazaría con azotarlo si no se preocupaba por sí mismo. El Maestro, sin embargo, no era un esclavista humano. Se requería una barbarie extraordinaria por parte de un capataz para afectarlo. Era un hombre cruel, endurecido por una larga vida esclavista. A veces parecía disfrutar mucho azotando a un esclavo. A menudo me han despertado al amanecer los gritos más desgarradores de mi propia tía, a quien solía atar a una viga y azotar su espalda desnuda hasta que quedó literalmente cubierta de sangre. Ninguna palabra, ni lágrimas, ni oraciones, de su víctima sangrienta, pareció mover su corazón de hierro de su propósito sangriento. Cuanto más fuerte gritaba, más fuerte azotaba él; y donde la sangre corría más rápido, allí azotaba más tiempo.

Los esclavos y esclavas recibían, como asignación mensual de alimentos, ocho libras de cerdo o su equivalente en pescado, y un celemín de harina de maíz. Su vestimenta anual consistía en dos camisas de lino tosco, un par de pantalones de lino, como las camisas. , una chaqueta, un par de pantalones para el invierno, hechos de tela tosca de negro, un par de medias y un par de zapatos; el total de los cuales no podría haber costado más de siete dólares. El subsidio de los hijos esclavos se les daba a sus madres, oa las ancianas que los cuidaban. Los niños que no podían trabajar en el campo no tenían ni zapatos, medias, chaquetas ni pantalones, entregados; su ropa consistía en dos camisas de lino ordinario por año. Cuando éstos les fallaron, anduvieron desnudos hasta el próximo día de subsidio. Los niños de siete a diez años, de ambos sexos, casi desnudos, pueden verse en todas las estaciones del año.

No se les daban camas a los esclavos, a menos que una manta tosca se considerara tal, y nadie más que los hombres y las mujeres las tenían. Esto, sin embargo, no se considera una gran privación. Encuentran menos dificultades por la falta de camas que por la falta de tiempo para dormir; porque cuando termina su trabajo diario en el campo, la mayoría de ellos tienen que lavar, remendar y cocinar, y tienen pocas o ninguna de las instalaciones ordinarias para hacer cualquiera de estas, muchas de sus horas de sueño se consumen en preparándose para el campo el día que viene; y cuando esto se hace, viejos y jóvenes, hombres y mujeres, casados ​​y solteros, se desploman uno al lado del otro, en una cama común, el piso frío y húmedo, cada uno cubriéndose con sus miserables mantas; y aquí duermen hasta que son llamados al campo por la bocina del conductor.

Mientras se dirigían (al trabajo), los esclavos hacían que los densos bosques viejos, a kilómetros a la redonda, reverberaran con sus canciones salvajes, revelando a la vez la alegría más alta y la tristeza más profunda. Componían y cantaban sobre la marcha, sin consultar ni el tiempo ni la melodía. El pensamiento que surgió, salió - si no en la palabra, en el sonido; --y con tanta frecuencia en uno como en el otro. A veces cantaban el sentimiento más patético en el tono más entusiasta, y el sentimiento más entusiasta en el tono más patético. Esto lo cantaban, a coro, con palabras que a muchos les parecerían una jerga sin sentido, pero que, sin embargo, estaban llenas de significado para ellos. A veces he pensado que el mero hecho de escuchar esas canciones haría más para impresionar a algunas mentes con el horrible carácter de la esclavitud, que la lectura de volúmenes enteros de filosofía sobre el tema.

Trabajamos en todos los tiempos. Nunca hacía demasiado calor ni demasiado frío; nunca podría llover, soplar, granizar o nevar, demasiado fuerte para que trabajemos en el campo. El trabajo, el trabajo, el trabajo, apenas estaba más a la orden del día que de la noche. Los días más largos eran demasiado cortos para él y las noches más cortas demasiado largas para él. Era algo ingobernable cuando fui por primera vez allí, pero unos meses de esta disciplina me domesticaron. Covey logró romperme. Estaba quebrantado en cuerpo, alma y espíritu. Mi elasticidad natural fue aplastada, mi intelecto languideció, la disposición a leer desapareció, la chispa de alegría que flotaba alrededor de mi ojo murió; la noche oscura de la esclavitud se cernió sobre mí; y he aquí un hombre transformado en bestia.

El domingo era mi único tiempo libre. Pasé esto en una especie de estupor de bestia, entre el sueño y la vigilia, bajo un gran árbol. A veces me levantaba, un destello de libertad energética atravesaba mi alma, acompañado de un débil rayo de esperanza, que parpadeaba por un momento y luego se desvanecía. Me hundí de nuevo, lamentándome por mi miserable condición. A veces me impulsaron a quitarme la vida y la de Covey, pero una combinación de esperanza y miedo me lo impidió. Mis sufrimientos en esta plantación parecen ahora más un sueño que una dura realidad.

Después de mi llegada a Nueva York, dije que me sentía como alguien que había escapado de una guarida de leones hambrientos. Este estado de ánimo, sin embargo, remitió muy pronto; y nuevamente me embargó un sentimiento de gran inseguridad y soledad. Todavía estaba expuesto a ser devuelto y sometido a todas las torturas de la esclavitud. Esto en sí mismo fue suficiente para apagar el ardor de mi entusiasmo. Pero la soledad me venció. El lema que adopté cuando comencé de la esclavitud fue este: "¡No confíes en nadie!" Vi en todo hombre blanco un enemigo, y en casi todo hombre de color motivo de desconfianza. Fue una situación sumamente dolorosa; y, para comprenderlo, es necesario experimentarlo o imaginarse a sí mismo en circunstancias similares. Que sea un esclavo fugitivo en una tierra extraña, una tierra entregada para ser coto de caza de esclavistas, cuyos habitantes son secuestradores legalizados, donde está en todo momento sometido a la terrible responsabilidad de ser apresado por sus semejantes, como el ¡Horrible cocodrilo se apodera de su presa! Diga, que se coloque en mi situación, sin casa ni amigos, sin dinero ni crédito, queriendo refugio y sin nadie que lo dé, queriendo pan y sin dinero para comprarlo, y al mismo tiempo que sienta que está es perseguido por despiadados cazadores de hombres, y en total oscuridad sobre qué hacer, dónde ir o dónde quedarse.

Gracias al cielo, permanecí poco tiempo en esta angustiosa situación. Me liberé de ello la mano humana del Sr. David Ruggles, cuya vigilancia, amabilidad y perseverancia nunca olvidaré. Me alegra tener la oportunidad de expresar, en la medida de lo posible, el amor y la gratitud que le tengo. Ruggles ahora está afligido por la ceguera, y él mismo necesita los mismos oficios amables con los que alguna vez fue tan avanzado en el desempeño hacia los demás. Hacía unos días que estaba en Nueva York, cuando el señor Ruggles me buscó y me llevó muy amablemente a su pensión en la esquina de las calles Church y Lespenard.

Muy poco después de que fui a ver al Sr. Ruggles, él quiso saber de mí adónde quería ir; ya que consideró que no era seguro para mí permanecer en Nueva York. Le dije que era un calder y que me gustaría ir a donde pudiera conseguir trabajo. Pensé en ir a Canadá; pero decidió no hacerlo ya favor de que yo fuera a New Bedford, pensando que podría conseguir trabajo allí en mi oficio.

No había pasado ni tres años de la esclavitud y, sinceramente, desconfiaba de mi capacidad y deseaba que me excusaran. Además, la publicidad podía descubrirme a mí, a mi maestro, y se presentaban muchas otras objeciones. Pero el señor Collins no iba a ser rechazado, y finalmente accedí a salir durante tres meses, suponiendo que en ese lapso de tiempo llegaría al final de mi historia y mi consecuente utilidad.

Aquí se abrió para mí una nueva vida, una vida para la que no había tenido ninguna preparación. Collins solía decir al presentarme a una audiencia, yo era un "graduado de la peculiar institución, con mi diploma escrito en mi espalda". Los tres años de mi libertad los había pasado en la dura escuela de la adversidad. Mis manos parecían estar provistas de algo parecido a un revestimiento de cuero, y me había marcado una vida de trabajo duro, adecuado a la dureza de mis manos, como medio para mantener a mi familia y criar a mis hijos. Joven, ardiente y esperanzado, entré en esta nueva vida en pleno torrente de entusiasmo desprevenido. La causa era buena, los hombres que participaban en ella eran buenos, los medios para lograr su triunfo, buenos.

Con este espíritu entusiasta, me uní a las filas de los amigos de la libertad y salí a la batalla. Por un tiempo se me hizo olvidar que mi piel era oscura y mi cabello rizado. Sin embargo, pronto me di cuenta de que mi entusiasmo había sido extravagante, que las dificultades y los peligros no habían terminado, y que la vida que tenía ahora ante mí también tenía sus sombras, así como sus rayos de sol.

Muchos vinieron, sin duda por curiosidad por escuchar lo que un negro podía decir en su propia causa. Los esclavos fugitivos eran raros entonces, y como profesor de esclavos fugitivos, tuve la ventaja de ser el primero en salir. Hasta ese momento se consideraba tonto a un hombre de color que se confesaba esclavo fugitivo, no solo por el peligro al que se exponía de ser retomado, sino porque se trataba de una confesión de muy bajo origen. Algunos de mis amigos de color en New Bedford pensaban muy mal de mi sabiduría al exponerme y degradarme así.

Una rama importante de mi trabajo contra la esclavitud en Rochester fue como jefe de estación y conductor del ferrocarril subterráneo que pasaba por esta hermosa ciudad. El secreto y la ocultación eran condiciones necesarias para el funcionamiento exitoso de este ferrocarril, y de ahí su prefijo "subterráneo". Mi agencia fue aún más emocionante e interesante, porque no del todo libre de peligros. No podía dar ningún paso sin exponerme a una multa y una pena de prisión, porque estas eran las penas impuestas por la ley de esclavos fugitivos, por alimentar, albergar o ayudar a un esclavo a escapar de su amo; pero ante este hecho, puedo decir que nunca hice un trabajo más agradable, atractivo, fascinante y satisfactorio.

Cierto, como un medio para destruir la esclavitud, fue como un intento de rescatar el océano con una cucharadita, pero la idea de que había un esclavo menos y un hombre libre más me trajo una alegría indescriptible. En una ocasión tenía once fugitivos al mismo tiempo bajo mi techo y era necesario que se quedaran conmigo hasta que pudiera reunir el dinero suficiente para llevarlos a Canadá. Era el número más grande que he tenido en un momento dado, y tuve algunas dificultades para proporcionar comida y refugio a tantos, pero como bien puede imaginarse, no eran muy exigentes en ninguna dirección y estaban contentos con una muy simple comida, y una tira de alfombra en el piso como cama, o un lugar en la paja en el desván del granero.

El ferrocarril subterráneo tenía muchas ramas; pero aquel con el que estaba conectado tenía sus estaciones principales en Baltimore, Wilmington, Filadelfia, Nueva York, Albany, Siracusa, Rochester y St. Catharines (Canadá). No es necesario decir quiénes eran los principales agentes en Baltimore; Thomas Garrett era el agente en Wilmington; Melloe McKim, William Still, Robert Purvis, Edward M. Davis y otros hicieron el trabajo en Filadelfia; David Ruggles, Isaac T. Hopper, Napolian y otros, en la ciudad de Nueva York; las señoritas Mott y Stephen Myers, eran transportistas de Albany; Revs. Samuel J. May y J. W. Loguen, fueron los agentes en. Syracuse; y J. P. Morris y yo recibimos y enviamos pasajeros de Rochester a Canadá, donde fueron recibidos por el Rev. Hiram Wilson.

Cuando estuvo en su casa hace quince días, amablemente me informó que tenía la intención de hacer algo que debería contribuir permanentemente a la mejora y elevación de la gente de color libre en los Estados Unidos. Usted expresó especialmente un interés en aquellos de esta clase que se habían vuelto libres por sus propios esfuerzos y deseaban sobre todo estar al servicio de ellos. De qué manera y por qué medios puede ayudar a esta clase con más éxito, es el tema sobre el que me ha hecho el honor de pedir mi opinión.

Afirmo entonces que la pobreza, la ignorancia y la degradación son los males combinados; o en otras palabras, estos constituyen la enfermedad social de la gente de color libre de los Estados Unidos. Librarlos de esta triple enfermedad es mejorarlos y elevarlos, con lo que me refiero simplemente a ponerlos en pie de igualdad con sus compatriotas blancos en el derecho sagrado a la "vida, la libertad y la búsqueda de la felicidad". No estoy a favor de la elevación imaginaria o artificial, solo pido el juego limpio. ¿Cómo se obtendrá esto? Respondo, primero, no estableciendo para nuestro uso escuelas secundarias y universidades. Tales instituciones están, a mi juicio, más allá de nuestras ocasiones inmediatas y no se adaptan a nuestras necesidades más urgentes del presente.

¿Qué se puede hacer para mejorar la condición de las personas de color libres en los Estados Unidos? El plan que presento humildemente en respuesta a esta pregunta (y con la esperanza de que encuentre el favor de ustedes y de los muchos amigos de la humanidad que los honran, aman y cooperan con ustedes) es el establecimiento en Rochester, o en alguna otra parte de los Estados Unidos igualmente favorable a tal empresa, de un Colegio Industrial en el que se enseñarán varias ramas importantes de las artes mecánicas.

El argumento a favor de un Colegio Industrial (un colegio dirigido por los mejores hombres y los mejores obreros que las artes mecánicas pueden permitirse; un colegio donde se puede instruir a los jóvenes de color a usar sus manos, así como sus cabezas; donde pueden ser puestos en posesión de los medios para ganarse la vida, ya sea que su suerte en la vida futura se divida entre hombres civilizados o incivilizados; ya sea que elijan quedarse aquí o prefieran regresar a la tierra de sus padres) es brevemente esto: El prejuicio contra la gente de color libre en los Estados Unidos no se ha mostrado en ninguna parte tan invencible como entre los mecánicos. El agricultor y el profesional no albergan ningún sentimiento tan amargo como el que acarician. Este último nos haría morir de hambre fuera del país por completo. En este momento puedo llevar a mi hijo a la oficina de un abogado para que estudie derecho más fácilmente que a una herrería para soplar los fuelles y empuñar el mazo.

Soy de los que creen que la misión de esta guerra es liberar a todos los esclavos de Estados Unidos. Soy uno de los que creen que no debemos consentir en ninguna paz que no sea una paz de Abolición. Además, soy uno de los que creen que el trabajo de la American Anti-Slavery Society no se habrá completado hasta que el hombre negro del sur y los hombres negros del norte hayan sido admitidos, plena y completamente, en el cuerpo político de América. Considero que la esclavitud sigue el camino de toda la tierra. La misión de la guerra es acabar con él.

Sé que se dirá que les pido que conviertan al negro en votante en el Sur. Se dice que el hombre de color es ignorante y, por tanto, no votará. Al decir esto, establece una regla para el hombre negro que no aplica a ninguna otra clase de ciudadanos. Si sabe lo suficiente para ser ahorcado, sabe lo suficiente para votar. Si conoce a un hombre honesto de un ladrón, sabe mucho más que algunos de nuestros votantes blancos. Si sabe lo suficiente para tomar las armas en defensa de este Gobierno y desnudar el pecho ante la tormenta de la artillería rebelde, sabe lo suficiente para votar.

Sin embargo, todo lo que pido con respecto a los negros es que, sea cual sea la regla que adoptes, ya sea de inteligencia o de riqueza, como condición para votar por los blancos, la aplicarás igualmente al hombre negro. Hazlo y quedaré satisfecho, y la justicia eterna quedará satisfecha; la libertad, la fraternidad, la igualdad, están satisfechas y el país avanzará en armonía.

La señorita Anthony dijo que cuando las mujeres convocaron su primera convención en 1848 para invitar a todos aquellos que pensaban que las mujeres deberían tener una participación igualitaria con los hombres en el gobierno, Frederick Douglass, el ex esclavo, fue el único hombre que asistió a su convención y se puso de pie. arriba con ellos. "Dijo que no podía hacer otra cosa; que estábamos entre los amigos que libraban sus batallas cuando vino por primera vez a apelar por nuestro interés en la causa contra la esclavitud. Desde ese día hasta el día de su muerte, Frederick Douglass fue miembro honorario de la Asociación Nacional del Sufragio de la Mujer En todas nuestras convenciones, la mayoría de las cuales se habían celebrado en Washington, él era el invitado de honor que se sentaba en nuestra plataforma y hablaba en nuestras reuniones.


Frederick Douglass - Historia

¿Quién era Frederick Douglass?


Frederick Douglass en su biblioteca

Frederick Douglass ha sido llamado el padre del movimiento de derechos civiles. Se elevó a través de la determinación, el brillo y la elocuencia para dar forma a la nación estadounidense. Fue abolicionista, activista de los derechos humanos y de la mujer, orador, autor, periodista, editor y reformador social.

Comprometido con la libertad, Douglass dedicó su vida a lograr la justicia para todos los estadounidenses, en particular los afroamericanos, las mujeres y los grupos minoritarios. Visualizó a Estados Unidos como una nación inclusiva fortalecida por la diversidad y libre de discriminación.


Frederick Douglass salió de la esclavitud para convertirse en la principal voz afroamericana del siglo XIX. A temprana edad, se dio cuenta de que su habilidad para leer era la clave de la libertad. Todos sus esfuerzos desde entonces se enfocaron en lograr la libertad. Cuando era joven, entró en contacto con predicadores negros y enseñó en la Escuela Sabática de Baltimore. Aquí refinó sus habilidades de lectura, escritura y habla. A los veinte años, Douglass escapó al norte hacia la libertad. Se instaló en New Bedford, Massachusetts con su esposa Anna Murray Douglass y se unió al movimiento abolicionista.


Guarnición de William Lloyd


Wendell Phillips

Douglass se desempeñó como asesor de presidentes. Abraham Lincoln se refirió a él como el hombre más meritorio del siglo XIX. En sus últimos años, Douglass fue designado para varios cargos. Se desempeñó como Mariscal de los Estados Unidos del Distrito de Columbia durante la administración de Rutherford B. Hayes y el presidente James Garfield lo nombró Registrador de Escrituras del Distrito de Columbia. En 1889, el presidente Benjamin Harrison lo nombró ministro de Estados Unidos en Haití. Posteriormente fue designado por el presidente Grant para servir como secretario de la comisión de Santo Domingo. Douglass esperaba que sus nombramientos abrieran las puertas a otros afroamericanos, pero pasaron muchos años antes de que siguieran sus pasos. Frederick Douglass fue una fuerza convincente en el movimiento contra la esclavitud. Un hombre de autoridad moral, Douglass se convirtió en un carismático orador público. El prominente abolicionista William Lloyd Garrison reconoció su habilidad de oratoria y lo contrató como orador de la Sociedad Anti-Esclavitud de Massachusetts.

Douglass trabajó con muchos abolicionistas notables del siglo XIX, incluidos Wendell Phillips y Abby Kelley. Douglass también tenía una relación cercana con John Brown y su familia, pero no estaba de acuerdo con las tácticas violentas de Brown, que se mostraron dramáticamente en la incursión de Brown en Harper's Ferry en 1859. Con la abolición de la esclavitud al final de la Guerra Civil, Douglass luego dirigió su atención a la plena integración del afroamericano en la política y
vida económica de los Estados Unidos.


Fredreick Douglass

Douglass estableció su propio periódico abolicionista semanal, North Star, que se convirtió en una de las principales voces de la opinión afroamericana. Más tarde, a través de su periódico titulado Douglass Monthly, reclutó a soldados negros de la Unión para los Voluntarios Afroamericanos Cincuenta y Cuatro de Massachusetts. Sus hijos Lewis y Charles sirvieron en este regimiento y entraron en combate.

Douglass trabajó para retener los avances logrados con tanto esfuerzo por los afroamericanos. Sin embargo, el progreso realizado durante la Reconstrucción pronto se erosionó a medida que se acercaba el siglo XX. Douglass pasó sus últimos años oponiéndose al linchamiento y apoyando los derechos de las mujeres.

La cruzada contra la esclavitud de principios del siglo XIX sirvió como campo de entrenamiento para el movimiento por el sufragio femenino. Douglass apoyó activamente el movimiento por los derechos de las mujeres, pero creía que los hombres negros deberían recibir el sufragio primero. Demostrando su apoyo a los derechos de la mujer, Douglass participó en la primera convención feminista en Seneca Falls en julio de 1848, donde fue en gran parte responsable de la aprobación de la moción para apoyar el sufragio femenino.

Junto con la abolicionista y feminista Elizabeth Cady Stanton, Douglass firmó la Declaración de Sentimientos que se convirtió en el manifiesto del movimiento. La cabecera de su periódico, la Estrella del Norte, una vez leyó & quot; Lo correcto no tiene sexo; la verdad no tiene color & quot ;. Activista por los derechos de las mujeres hasta el final, Douglass murió en febrero de 1895, después de haber asistido a una reunión del Consejo de la Mujer.


Una historia de Nation & # 039s: "¿Qué es el 4 de julio para el esclavo?"

Este año, el 4 de julio adquiere un significado aún mayor de lo habitual, ya que el país se prepara para celebrar su independencia y una medida de libertad, con más oportunidades para pasar las vacaciones de manera segura con amigos y seres queridos. De hecho, la noción de "independencia", de libertad, es motivo de celebración. Sin embargo, es importante recordar que en 1776 la nación recién independizada, libre de la tiranía de los británicos, todavía mantenía cautivos a cientos de miles de afroamericanos.

La celebración del Día de la Independencia de este año llega inmediatamente después de que la nación haya dado un paso significativo para reconocer su pasado al reconocer el día de junio como un feriado federal. June 19th brinda una oportunidad para la celebración y conmemoración del momento en que llegó la libertad para algunos de los, entonces millones, de negros esclavizados en la nación. Se necesitó la Decimotercera Enmienda para finalmente proporcionar libertad a todos los afroamericanos esclavizados y sacar a la nación de la esclavitud. Tanto el decimonoveno como el Día de la Independencia, campeones de victorias históricas y una historia y una cultura orgullosas.

Ambos días festivos también son muy diferentes, particularmente desde la perspectiva de los negros. Frederick Douglass reflexionó conmovedoramente sobre la paradoja de la nación en su discurso del 5 de julio de 1852 "¿Qué es, para el esclavo, el 4 de julio?" Aunque podemos decir con orgullo que nuestra nación es capaz de cambiar, seguimos luchando contra el legado de la esclavitud. Como resultado, para muchas personas, particularmente los negros, las palabras de Frederick Douglass todavía resuenan. Algunos afroamericanos afrontan el día con dudas, algunos eligen no participar en el feriado del 4 de julio y otros se preparan con orgullo para la celebración de la nación.

Para ser claros, los hombres negros contribuyeron a la independencia de la nación mientras luchaban por su propia libertad mientras servían en la Guerra de la Revolución. Como dijo el patriota negro Boyrereau Brinch: "Así fui yo, esclavo durante cinco años, luchando por la libertad". El 4 de julio es una ocasión para que los afroamericanos, de hecho todos los estadounidenses, marquen la independencia de la nación y su paradoja. También es un momento para recordar las contribuciones de los afroamericanos en la construcción de la nación que se celebra en esta época cada año. Las festividades combinadas del 16 de junio y el 4 de julio, que caen tan cerca unas de otras en el calendario, brindan un momento para que todos consideremos el significado y la manifestación de una libertad más inclusiva, incluso mientras continúa la lucha por la justicia.

Le insto a leer o releer las palabras de Frederick Douglass republicadas en esta publicación de blog para una comprensión más sólida y equitativa del reconocimiento del 4 de julio.

Mary Elliott, curadora de la esclavitud estadounidense en el Museo Nacional Smithsonian de Historia y Cultura Afroamericana

Una fotografía en blanco y negro de Frederick Douglass con chaqueta, chaleco y pajarita. Las placas de ambrotipo de placa húmeda están alojadas en un estuche de cuero plegable con alfombrilla ovalada dorada labrada.

El 5 de julio de 1852, Frederick Douglass pronunció un discurso de apertura en una celebración del Día de la Independencia y preguntó: "¿Qué es el 4 de julio para el esclavo?" Douglass era un orador poderoso, a menudo viajaba seis meses al año para dar conferencias sobre la abolición. Su discurso, pronunciado en un evento que conmemora la firma de la Declaración de Independencia, se llevó a cabo en Corinthian Hall en Rochester, Nueva York. Fue un discurso mordaz en el que Douglass dijo: "Este cuatro de julio es tuyo, no mío, puedes regocijarte, debo llorar".

En su discurso, Douglass reconoció a los Padres Fundadores de América, los arquitectos de la Declaración de Independencia, por su compromiso con "la vida, la libertad y la búsqueda de la felicidad":

“Compañeros ciudadanos, no me falta respeto por los padres de esta república. Los firmantes de la Declaración de Independencia fueron hombres valientes. También eran grandes hombres, lo suficientemente grandes como para dar marco a una gran época. No suele sucederle a una nación que, al mismo tiempo, se críe un número tan grande de hombres verdaderamente grandes. El punto desde el que me veo obligado a mirarlos no es, ciertamente, el más favorable y, sin embargo, no puedo contemplar sus grandes hazañas con menos que admiración. Eran estadistas, patriotas y héroes, y por el bien que hicieron y los principios por los que lucharon, me uniré a ustedes para honrar su memoria ”.

Douglass afirmó que los fundadores de la nación fueron grandes hombres por sus ideales de libertad. Pero al hacerlo, toma conciencia de la hipocresía de sus ideales por la existencia de la esclavitud en suelo estadounidense. Douglass continúa cuestionando el significado de la Declaración de Independencia para los afroamericanos esclavizados que experimentan una grave desigualdad e injusticia:

“Conciudadanos, perdóneme, permítanme preguntar, ¿por qué me llaman para hablar aquí hoy? ¿Qué tengo yo, o los que represento, que ver con su independencia nacional? ¿Se nos extienden los grandes principios de libertad política y de justicia natural, plasmados en esa Declaración de Independencia? y, por lo tanto, ¿se me pide que lleve nuestra humilde ofrenda al altar nacional, confiese los beneficios y exprese una devota gratitud por las bendiciones que nos ha brindado su independencia? "

Lo digo con una triste sensación de disparidad entre nosotros. ¡No estoy incluido en el palillo del glorioso aniversario! Tu alta independencia solo revela la inconmensurable distancia que nos separa.

Frederick Douglass "¿Qué es para el esclavo el cuatro de julio?"

“¡Ojalá Dios, tanto por su bien como por el nuestro, pudiera devolverse verazmente a estas preguntas una respuesta afirmativa! Entonces mi tarea sería liviana y mi carga fácil y placentera. Porque, ¿quién es tan frío que la simpatía de una nación no puede calentarlo? ¿Quién tan obstinado y muerto a los reclamos de gratitud, que no reconocería agradecidamente estos invaluables beneficios? ¿Quién tan impasible y egoísta, que no daría su voz para hinchar los aleluyas del jubileo de una nación, cuando las cadenas de la servidumbre habían sido arrancadas de sus miembros? No soy ese hombre. En un caso como ese, el mudo podría hablar con elocuencia y el 'cojo saltaría como un ciervo'.

Pero ese no es el estado del caso. Lo digo con una triste sensación de disparidad entre nosotros. ¡No estoy incluido en el ámbito del glorioso aniversario! Tu alta independencia solo revela la inconmensurable distancia que nos separa. Las bendiciones en las que ustedes, en este día, se regocijan, no se disfrutan en común. La rica herencia de justicia, libertad, prosperidad e independencia, legada por sus padres, es compartida por usted, no por mí. La luz del sol que te trajo luz y sanidad, me ha traído llagas y muerte. Este cuatro de julio es tuyo, no mío. Puedes regocijarte, debo lamentarme ".
- Frederick Douglass, 5 de julio de 1852

This speech is now remembered as one of Douglass' most poignant. Read the address in full on PBS.


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Frederick Douglass, image courtesy of pbs.org.

Whenever the great abolitionist leader Frederick Douglass and the State of Indiana are mentioned together, it is usually in reference to the mobbing of Douglass at Pendleton. Interestingly, were it not for a typographical error, a Westfield man would be included in the historic accounts as one of the defenders of Douglass. However, even aside from his brush with history, Micajah C. White and his connection to the anti-slavery movement make for an inspiring story.

The story of Douglass’ assault is well known. In 1843, he was on a speaking tour of the midwestern states. He and several members of the New England Anti-Slavery Society were trying to rouse abolitionist support in what was then considered the Western U.S. Regrettably, they were met with hostility and threats. On September 16, they were to speak at a church meeting in Pendleton. As they tried to speak, a mob stormed the platform, tearing it down and attacking the speakers. Douglass attempted to defend himself and the others by grabbing a club and swinging it vigorously. However, a stone was thrown, breaking his hand, and another stone knocked him briefly unconscious. Eventually the mob relented, and the party retreated to a safe house.

Douglass defending himself against mob, courtesy of the New York Public Library Digital Collections, accessed Kaily Kos.

In Douglass’s autobiography, Mi vida y mis tiempos (1881), he used a curious sentence to describe what happened, saying, “They tore down the platform on which we stood, assaulted Mr. White and knocked out several of his teeth, dealt a heavy blow on William A. White, striking him on the back part of the head, badly cutting his scalp and felling him to the ground.” Most historians have assumed that it was William A. White of Massachusetts who received this terrible beating alone. However, it turns out that an overzealous editor simply trimmed someone out of the manuscript.

Other sources supply the name. William A. White himself wrote a description of the event in the October 13, 1843 issue of the newspaper El libertador. Indiana Quaker abolitionist Levi Coffin mentions it in his Reminiscencias published in 1876. Frederick Douglass himself mentions it in an August, 1889 article for Cosmopolita. After Douglass died in February of 1895, Thomas Lindley of Westfield and J. B. Lewis of Fall Creek Township wrote down their memories of the incident which were published in the local papers. Lindley’s father had been at the meeting and had gotten his hat knocked off. Lewis did not witness the assault, but he was able to see Douglass speak a few nights later at Jonesboro, Indiana. According to all of these people, the injured man was Micajah C. White of Westfield, Indiana. This would explain the odd sentence in the autobiography. Obviously, someone was confused by the two men named White.

IHB historical marker, image courtesy of Panoramio.

Unfortunately this confusion has obscured Micajah White’s involvement, a man who deserves to be mentioned with the early abolitionists. He was born in New Garden, North Carolina in 1819 to a family of staunch Quakers with strong abolitionist leanings. His father’s sister married Levi Coffin, the famous conductor on the Underground Railroad. The family moved from North Carolina to Milford, Indiana, in 1827, and from there to Hamilton County. In 1833, the Whites were founding members of the Spiceland Quaker Meeting and in 1838, at the age of 19, Micajah was appointed recorder of Meeting Minutes. Sometime in the 1840’s, he married his first wife, Elizabeth. In 1845, his sister Martha began keeping a diary, which presents a clear picture of the family’s fortunes.

Micajah, or “M.C.” as his family called him, joined the newly formed Anti-Slavery Meeting in Eagletown in 1845, two years after the assault. This was a group of dissident Quakers who felt they needed to take a proactive stance on the ending of slavery. These people were the ones most commonly involved in the local Underground Railroad. M.C. was disowned by the Spiceland Meeting for this action.

It seems to be obvious that M.C. would be involved in the Underground Railroad. There is the standard problem that, because it was a secret organization, there is little written evidence of its activities. However, Levi Coffin reported in his Reminiscencias that M.C. did assist him.

IHB historical marker, image courtesy of Hmdb.org.

The only local story that survives about M.C.’s activities in the UGRR involves a slave woman who reached Westfield just a step ahead of slave-hunters sometime around 1850. M.C.’s mother, Louisa White, owned an inn and the fugitive was placed in hiding there just as the slave-hunters happened to walk in and asked for food and lodging. Mrs. White calmly served them and then dressed the slave woman in some of her own clothes, including a large bonnet. The two of them coolly walked past the hunters and over to her son M.C.’s house, where the woman was helped on her way.

Of course, there were other concerns in M.C.’s life. His daughter, Madeline, had been born in 1851. His second child, Eugene, was born in January of 1852. Tragically, his wife died in March and his son died in April of that year. He had to balance his own grief with the lives of the people he was assisting.

M.C. was recognized as a key figure in the local anti-slavery movement. His mother’s brother, William Bundun, died in 1855. M.C. and Martha’s husband, Aaron Talbert, were witnesses of his will. After making bequeaths to his wife and children, Bundun said, “I direct also that the sum of 100 dollars when collected by placed in the hands of Micajah C. White or Aaron V. Talbert for the purpose of aiding or assisting destitute fugitive slaves on their way in making their escape from slavery to a land of Liberty – to Canada”. The Talbert and White families were very close. When M.C. remarried in 1856, his new wife was Aaron’s sister, Patience.

Because of their abolitionist sympathies, the Whites were probably more aware of national affairs than most people. The execution of John Brown on Dec. 2 1859, takes up two pages in Martha Talbert’s diary. It was particularly sad for her because it was the same date that her adored infant daughter had died seven years before. M.C. and Aaron Talbert went to the Republican National Convention in Chicago in May of 1860. It is unknown whether they attended as delegates or just spectators. This was, of course, the convention where Abraham Lincoln was nominated to the presidency.

“The Republicans in Nominating Convention in Their Wigwam at Chicago, May 1860,” from Harper’s Weekly, May 19, 1860, accessed Library of Congress.

While at the Convention, Underground Railroad activity continued at home and Martha Talbert possibly referenced escaped slaves in her diary. She refers to the people as “Kentucky refugees” and simply states that they are staying there. Any more detail probably would have been dangerous to write down.


Frederick Douglass

The son of an enslaved woman and an unknown white man, Frederick Augustus Washington Bailey was born into slavery in 1818 on Maryland's eastern shore. He was enslaved for twenty years in city households in Baltimore and on Maryland farms. In 1838, he fled north and changed his name to Frederick Douglass.

Douglass was highly active in the abolitionist movement and became one of its greatest leaders. He gave numerous speeches about his life as an enslaved man and the enormity of the institution. He also published his autobiography, Narrative of the Life of Frederick Douglass, an American Slave in 1845, which further bolstered anti-slavery efforts. During the Civil War he met with President Abraham Lincoln and encouraged African American men to take their freedom by fighting for the Union army.

Douglass was a revered African American leader. In 1874 he arrived in Lafayette Square as the newly appointed president of the Freedman's Savings and Trust Company, a bank chartered by Congress in 1865 to safeguard the savings of African American Civil War veterans and former slaves. When Douglass saw the Freedman's Bank building for the first time, he compared the experience to the way the Queen of Sheba, an African queen, felt upon seeing the riches of King Solomon. Douglass wrote, "The whole thing was beautiful. . . I felt like the Queen of Sheba when she saw the riches of Solomon, that 'half had not been told me'."

Hand-carved cane with illustrations copied from Douglass' third autobiography, Life and Times of Frederick Douglass.

Tony Brown, Imijination Photo, Cane Courtesy National Park Service, Frederick Douglass National Historic Site, Washington, D.C.

In his new role as president of the bank, Douglass began to familiarize himself with the institution's finances and operations, and learned that the bank was weakened by missing funds and substantial liabilities. In an attempt to strengthen the bank, Douglass deposited $10,000 of his own money in the bank. He also notified Congress, which held the bank's charter, of its insolvency. However, the bank failed in June 1874, and with it vanished three million dollars belonging to 61,000 African Americans.

Just a few years later, in 1877, when President Rutherford Hayes appointed him the U.S. Marshal of the District of Columbia, Frederick Douglass became the first African American confirmed for a Presidential appointment by the U.S. Senate. In his capacity as U.S. Marshal, Douglass was not asked to perform one of the duties often assigned to the position—to formally introduce visiting dignitaries to the President. Though he was urged to resign in protest, Douglass did not and later wrote of his experiences at the White House: I was ever a welcome visitor at the Executive Mansion on state occasions and all others, while Rutherford B. Hayes was President of the United States. I have further to say that I have many times during his administration had the honor to introduce distinguished strangers to him, both of native and foreign birth, and never had reason to feel myself slighted by himself or his amiable wife. . .

In 1889 President Benjamin Harrison appointed him Minister to Haiti, a post he held until 1891. Citing Haiti's revolution, Douglass constantly emphasized the connections between its origins and America's. These positions were among the highest an African American man had been appointed two in the 19th century. Frederick Douglass died in 1895, leaving behind a rich legacy from enslaved man to a driving force of the abolitionist movement and ambassador to the black republic, Haiti.


Who Was Frederick Douglass?

Frederick Douglass was a slave. He was born into slavery in February 1818 – that is according to his former owner’s recordings. He did mention in his first autobiography that he has no accurate knowledge regarding his age because he never saw any authentic recording of it.

He was able to successfully escape from William Freeland, who hired him from his owner, on September 3, 1838. He boarded a train to Maryland traveled through Delaware, and then to New York where he eventually met up with Anna Murray – a free black woman that he eventually married and had 5 children with.

He then went on to become a famous activist, author, public speaker, and leader in the abolitionist movement. He understood early on that Abraham Lincoln’s Emancipation Proclamation would not totally abolish slavery and grant African Americans equal rights unless there is a continuous fight for it.

1850

Why Are There So Many Photos of Frederick Douglas?

Frederick Douglass believed that photography is a very powerful tool. He embraced this medium to contradict the preconceived notions of Black people. He relied on its objectivity to show what black freedom and dignity really looked like. He used photography to address racism head-on. Frederick Douglass also chose to not smile in those photographs as he doesn’t want to be portrayed as a ‘happy slave’ and rather prefers to show the “face of a fugitive slave.”

Through his photographs, he was able to challenge the racist stereotypical portrayals of African Americans. His portraits always depict a stern look, sans with the slightest smile, always well-dressed, and with carefully styled hair. A stark contrast of how African Americans are portrayed at the time – usually in caricatures or menacing drawings with exaggerated features.

Frederick Douglass had creative control over how his portrait was taken. He’s very particular with aesthetics – only dark and solid background and no props. He wants to make sure that attention is drawn straight to his face. And although during the 19 th century, portraits’ subject is usually captured looking away from the lens, he did the opposite – he rarely does that and prefers looking straight to the lens resulting in powerful images.

1860

The Most Photographed American of the 19 th Century

Frederick Douglass is indeed the most photographed American of his time with 160 photographs. He genuinely believed that photography “highlighted the essential humanity of its subjects.” He embraced this medium and use it to fight racism and centuries of oppression. He knows very well how imagery works and how it affects policy and public perception.

His affinity with photography shows with his four talks about the subject – Lecture on Pictures, Life Pictures, Age of Pictures, and Pictures and Progress. He talks highly of photography pioneer Louis Daguerre. He believed that photography is a social leveler when it became affordable even to ordinary people during the last half of the 19 th century.

By the time of his death in 1895, Frederick Douglass is undeniably the most photographed American and one of the most famous men in the world. His portraits collection extends from his early years donning a thinner physique with strong features, to his later years, showing a much older and wiser-looking man.

1865-80

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Frederick Douglass

Frederick Douglass was a runaway slave who became one of America’s greatest orators and writers, a lifelong champion of the principles of the Declaration of Independence, and a friend of presidents. Douglass visited Hillsdale College—an anti-slavery college whose 1844 charter committed it to accept students “without regard to race, sex, or national origin”—in the midst of the Civil War. On January 21, 1863, he delivered a speech titled “Popular Error and Unpopular Truth.” During this visit, Douglass posed for a photo (featured here) that would later be used for his visiting card and is reported to have been his favorite. The photo was located and purchased by Hillsdale College in 2004. Douglass spoke again at Hillsdale in 1888.

Joining the Liberty Walk

More than 150 years after Frederick Douglass delivered the address “Popular Error and Unpopular Truth” at Hillsdale College, the famed abolitionist has become a permanent figure on campus. On May 12, the College unveiled its latest bronze statue, a 7-foot-8-inch likeness of Frederick Douglass, in front of a crowd of more than 300 people.

The Douglass statue is the eighth to be included in Hillsdale’s Liberty Walk. It stands opposite the College’s statue of Abraham Lincoln and joins the likes of George Washington and Thomas Jefferson from the Founding Era, and Ronald Reagan, Margaret Thatcher, and Winston Churchill from more recent history. Designed and created by San Francisco sculptor Bruce Wolfe, the statue depicts Douglass as a scholar carrying a book under his arm.

After the unveiling, Dr. Lucas Morel, professor of politics at Washington and Lee University, addressed the crowd. He spoke on the impact of Douglass’ life and thought, highlighting the abolitionist’s extraordinary loyalty to his country. According to Dr. Morel, although Douglass could have easily rejected America after being born into slavery, he chose instead to dedicate his life to the nation by advocating for freedom and justice. Morel also discussed Douglass’ dedication to the study of the Constitution, the Declaration of Independence, and the Bible.

For an excerpt of Morel’s speech, follow the link below.

On the Frederick Douglass Statue and Its Placement

“Douglass looks with resolve at the soldier who paid the price. Lincoln looks at the soldier with solemnity, almost sadness, because, of course, he was the man that gave the command that led to the last full measure of devotion. Douglass came here to remind us what a college is. It’s not just a proclamation of the evil of slavery. It’s a proclamation on the nature of man—of all of us, of what we can do, of what we’re made for.”

– Larry P. Arnn, President of Hillsdale College, from his remarks at the unveiling of the Frederick Douglass statue


Frederick Douglass and Abraham Lincoln

Frederick Douglass was born into slavery in 1818 along the Eastern Shore of Maryland. During his childhood, the wife of one of his owners taught Douglass the alphabet. Later, she was forbidden to continue because slave literacy was illegal in Maryland. Undeterred, young Douglass taught himself, recognizing that education could be “the pathway from slavery to freedom.” 1 Experiencing the cruelty and moral injustices of the institution of slavery, Frederick Douglass successfully fled to the North in 1838 at age twenty by posing as a free black sailor and traveling via the Underground Railroad. Over the next six decades, he worked tirelessly to advocate for enslaved and free African Americans, rising to prominence in the United States government and throughout the entire country.

Upon arrival in New York City in 1838, Douglass was officially a free man, but he was also aware that there was much to be done to free those still in bondage. Douglass relocated to Massachusetts where he attended antislavery meetings and read abolitionist literature. In 1841, Douglass met William Lloyd Garrison, a famous abolitionist and editor of El libertador, and began working for the cause as an orator—telling his story throughout New England and encouraging the end of slavery. 2 After moving to Rochester, New York, in 1843, he and his wife Anna Murray-Douglass began facilitating the movement of enslaved fugitives to Canada via the Underground Railroad.

Frederick Douglass, pictured here in 1876, was the most photographed man in nineteenth century America.

Después de publicar Narrative of the Life of Frederick Douglass: An American Slave in 1845 and founding his own antislavery newspaper, The North Star, two years later, Douglass was the most famous African-American man in the country. 3 He decided to break ties with Garrison, his one-time mentor, believing that African Americans should lead the American abolition movement. Meanwhile, his eloquent speeches outlining the moral indignities of slavery garnered national attention, and bolstered the popularity of abolitionism throughout the country. In 1852, Douglass gave what is now his best-known speech, lamenting the state of American racial inequality: “What to a Slave is the Fourth of July?”

What, to the American slave, is your 4th of July? I answer a day that reveals to him, more than all other days in the year, the gross injustice and cruelty to which he is the constant victim. To him, your celebration is a sham… There is not a nation on the earth guilty of practices more shocking and bloody than are the people of the United States, at this very hour. 4

Douglass was also very involved in national politics, and as the presidential election of 1860 approached, he advocated for candidates with strong antislavery platforms. American voters received a ballot crowded with four candidates: Abraham Lincoln (Republican), John C. Breckenridge (Southern Democrat), Stephen A. Douglas (Democrat), and John Bell (Constitutional Union). Douglas’s belief in “popular sovereignty,” Breckenridge’s pro-slavery platform, and Bell’s aversion to the issue entirely left Frederick Douglass to endorse Lincoln and the Republicans, whom he believed were more antislavery than the divided Democrats. 5 With four primary candidates, a breakaway sect of the Democratic Party, and the hotly contested issue of slavery, the election itself was highly complex. Abraham Lincoln, elected president with less than forty-percent of the popular vote, successfully earned the majority of Electoral College votes. After the election, Frederick Douglass eloquently outlined the benefits of Lincoln’s presidency:

What, then, has been gained to the anti-slavery cause by the election of Mr. Lincoln? Not much, in itself considered, but very much when viewed in the light of its relations and bearings. Lincoln's election … has taught the North its strength, and shown the South its weakness. More important still, it has demonstrated the possibility of electing, if not an Abolitionist, at least an anti-slavery reputation to the Presidency of the United States. 6

This political cartoon depicts presidential candidates tearing apart the U.S. map, emphasizing the divided nature of the country over the election of 1860

At the same time, Lincoln’s antislavery sentiments were lacking in the eyes of Douglass. While he is known to many today as the “Great Emancipator,” Abraham Lincoln’s own views on slavery were more multifaceted and convoluted than that title might imply, evolving significantly during the four years of his presidency. 7 Upon his inauguration, his moral outrage toward slavery was clear, but he made no political effort to outline a plan to emancipate millions of enslaved people throughout the country. His opinions often vacillated between the need to end the moral injustices of slavery while also gradually finding the “proper” solution for a country in turmoil. Early in his presidency, he sought to mollify slave states by preserving their constitutional right to maintain the practice of slavery. In many ways, Lincoln’s true feelings about slavery were veiled by his desire to maintain the Union. Despite these intentions, his election to the presidency triggered the secession of southern states, and the Civil War began only a few months later in April 1861.

The two leaders shared a complicated relationship during Lincoln’s time in office. President Lincoln’s support of colonization efforts to displace free black Americans offended and angered Douglass. Lincoln, along with many antislavery politicians, believed that black and white Americans could not peacefully coexist post-emancipation. Thus, he proposed sending freed African Americans to Liberia or Central America—an idea popularized by the American Colonization Society, whose past members included former U.S. presidents Thomas Jefferson, James Madison, and James Monroe. 8 On August 14, 1862, President Lincoln invited a delegation of prominent black leaders (interestingly, this did not include Frederick Douglass) to the White House in order to discuss these ideas. Lincoln’s proposition illuminated the limits of his ideas on equality: “It is better for us both to be separated… You may believe you can live in Washington or elsewhere in the United States the remainder of your life… This is (I speak in no unkind sense) an extremely selfish view of the case.” 9 Click here to learn more about the enslaved households of President Thomas Jefferson, James Madison, and James Monroe.

What, to the American slave, is your 4th of July? I answer a day that reveals to him, more than all other days in the year, the gross injustice and cruelty to which he is the constant victim. To him, your celebration is a sham… There is not a nation on the earth guilty of practices more shocking and bloody than are the people of the United States, at this very hour.

Frederick Douglass published a scathing response in Douglass’ Monthly:

In this address Mr. Lincoln assumes the language and arguments of an itinerant Colonization lecturer, showing all his inconsistencies, his pride of race and blood, his contempt for Negroes and his canting hypocrisy… though elected as an anti-slavery man by Republican and Abolition voters, Mr. Lincoln is quite a genuine representative of American prejudice and Negro hatred and far more concerned for the preservation of slavery, and the favor of the Border Slave States, than for any sentiment of magnanimity or principle of justice and humanity. 10

Though highly critical of Lincoln’s sluggishness toward emancipation and his support of the racist underpinnings behind colonization, Douglass also respected the president, especially following the implementation of the Emancipation Proclamation on January 1, 1863. In Douglass’ Monthly, he wrote:

Abraham Lincoln… in his own peculiar, cautious, forbearing and hesitating way, slow, but we hope sure, has, while the loyal heart was near breaking with despair, proclaimed and declared: That on the First of January, in the Year of Our Lord One Thousand, Eight Hundred and Sixty-three, All Persons Held as Slaves Within Any State or Any Designated Part of a State, The People Whereof Shall Then be in Rebellion Against the United States, Shall be Thenceforward and Forever Free. 11

Within the article, Douglass praised President Lincoln for the decision and assured readers of its legitimacy: “Abraham Lincoln may be slow, Abraham Lincoln may desire peace even at the price of leaving our terrible national sore untouched, to fester on for generations, but Abraham Lincoln is not the man to reconsider, retract and contradict words and purposes solemnly proclaimed over his official signature.” 12

As the Civil War continued to rage, Douglass dedicated himself to recruiting African-American soldiers and encouraging equal pay and treatment for the enlisted. He recruited his sons, Charles and Lewis, to join the Fifty-Fourth Massachusetts Infantry Regiment and mass-produced broadsides of his enlistment speech: “Men of Color to Arms!” in March 1863. 13 To further his cause, Douglass decided to pay the president a visit at the White House on August 10, 1863. At this meeting, he urged the president to improve the treatment of African-American soldiers fighting to save the country. Douglass offered many critiques on the Union’s misconduct toward black soldiers, and the president listened to his requests respectfully with rapt attention. More importantly, Douglass illuminated the importance of African-American enlistment for the Union cause, and Lincoln gave him permission to recruit in the South. 14

Douglass’s mass-produced broadside urging men of color to join the Union cause

201 Collection of the Smithsonian National Museum of African American History and Culture

One year later, Douglass was invited back to the White House to discuss Lincoln’s emancipation efforts specifically, the president sought advice on how “to induce the slaves in the rebel States to come within the Federal lines” in order to ensure their freedom—especially with an election on the horizon, which Lincoln feared he might lose. At this meeting, prior tension between the two men began to disappear, and Douglass commented in his autobiography that “What [Lincoln] said on this day showed a deeper moral conviction against slavery than I had even seen before in anything spoken or written by him.” 15

After President Lincoln’s second inauguration in 1865, Douglass met with him for the last time. Douglass made the trip to Washington, D.C. to hear the president’s speech, and later attempted to visit him at the White House. White doorkeepers initially barred his entrance, based solely upon his race. However, Douglass negotiated his way into the East Room, where he was happily received by his foe-turned-friend. There, Lincoln said, “I am glad to see you. I saw you in the crowd to-day, listening to my inaugural address…Douglass there is no man in the country whose opinion I value more than yours. I want to know what you think of it.” 16 This meeting, where a formerly-enslaved man was greeted by the American president as a “man among men,” resonated with Douglass for the rest of his life. 17

Lincoln’s favorite walking stick, gifted to Douglass after his assassination

FRDO 1898, Cane, Courtesy of the National Park Service, Frederick Douglass National Historic Site

Less than two months later, President Lincoln was assassinated by John Wilkes Booth during a trip to Ford’s Theater in Washington, D.C. Following his death, First Lady Mary Todd Lincoln sent Douglass her husband’s “favorite walking staff” in recognition of the relationship between the two men, and the impact that Douglass’s advice had had on the president. 18 Douglass—as Lincoln’s friend, critic, and adviser—perhaps best summarized his thoughts about the president during a speech in 1876, given during the unveiling of the Freedman’s Monument in the nation’s capital:

Abraham Lincoln was not, in the fullest sense of the word, either our man or our model…He was preeminently the white man’s President, entirely devoted to the welfare of white men… though the Union was more to him than our freedom or our future, under his wise and beneficent rule we saw ourselves gradually lifted from the depths of slavery to the heights of liberty and manhood. 19

The Emancipation Memorial in Washington, D.C., paid for by donations from emancipated African Americans across the country and unveiled in 1868

About eight months after Lincoln’s assassination, the thirteenth Amendment was ratified, formally abolishing slavery throughout the country. 20 Frederick Douglass continued to fight for racial equality during the Reconstruction era, focusing on African-American voting rights, women’s suffrage, and equality for all Americans. Later in his life, he served the country in many different capacities, working in the administrations of Ulysses S. Grant, Rutherford B. Hayes, James Garfield, and Benjamin Harrison in various positions including U.S. Marshal of the District of Columbia, Recorder of Deeds, and Consul General to Haiti. 21 Click here to learn more about the enslaved households of President Ulysses Grant. His legacy is inestimable—a man born into slavery, who became the voice of a movement and a trailblazer who illuminated the path to equality in a time of vast disparity. His death in 1895 ushered in a new era of African-American activism led by intellectuals such as Booker T. Washington and W. E. B. Du Bois, who carried the legacy of Douglass’s cause forward into an uncertain century.

Special thanks to Ka'mal McClarin at the Frederick Douglass National Historic Site for assistance with this article.


Why Frederick Douglass Matters to Me

Frederick Douglass was my first intellectual introduction to American philosophy. Many Americans hold a perception that slavers, confederates, and KKK terrorists were made up of abnormal evil men. However, the very people who supported the systems of slavery, Jim Crow, and racism were celebrated generals, legal scholars, and prominent businessmen. Douglass was forced to engage in their twisted arguments that perverted the ideas of liberty, equality, and the pursuit of happiness.

Arguments, while some overtly racist, also attempted to pursue innocent defenses of slavery, segregation, and systemic racism. That their intent was not to be discriminatory and the effects of discrimination were innocent coincidences. Perhaps the best example of this is Frederick Douglass’s reply to A.C.C. Thompson’s criticism of Douglass’s autobiography: Narrative of the Life of Frederick Douglass, an American Slave.

Thompson claimed Douglass’s slavers were “honorable” men, that “slaves live better and fare better in many respects than free blacks,” and that Maryland’s laws in 1845 did not exact a double standard based on skin color. Here was a man in 1845 claiming abolitionists were insulting the good reputation of “charitable” men. That incidences of slaves living “better” disproved any accusations of racism and evil coming from the slaver. And that the criminal justice system could not be systemically racist in 1845! Thompson, stating he was “positively opposed to slavery”, even had the hubris to lecture Douglass on the best way to abolish slavery.

Frederick Douglass replies to Thompson in a matter far better than I can summarize. Showcasing that “good” men are indeed capable of inflicting such an evil. That the double standard of the U.S. legal system is a “notorious fact.” That, of course, slavery is an evil system. And, in time, Douglass would achieve his goal of abolishing slavery.

Douglass was a man who knew tyranny, who knew oppression, who knew autocracy, and he provided me the tools to confront those evils. A man born over two centuries ago spoke to me from the past ferrying his ideas and words through a tunnel in time that tore through the fabric of space and nature to educate me in the natural universal rights of all humans. Natural rights to freedom as true and dominant as the force of gravity.


Frederick Douglass - History

Frederick Augustus Washington Bailey was born into slavery in Talbot County, Maryland. The year was probably 1818, and he would later celebrate February 14 as his birthday, but no precise records exist. His mother, Harriet Bailey, was a plantation slave, his father a white man whom he never met. He speculated that his father was the plantation master, but he never had any proof.

Douglass was about ten years old when his mother died, and soon after that he was given to Lucretia Auld, who sent him to serve her brother-in-law, Hugh Auld in Baltimore.

Douglass would later write of his move to Baltimore having, "laid the foundation, and opened the gateway, to all my subsequent prosperity," for it was here that he was taught to read and write. But after seven years as a domestic slave in Baltimore, he was sent off to a plantation to labor in a field. Enduring brutal treatment, he attempted escape in April of 1836, but was discovered and severely punished.

Two years later, in early September, 1838, he finally succeeded, making his way to New York City and adopting the name "Frederick Douglass" to avoid being captured and sent back to his former slave-master. His escape was largely facilitated by the assistance of Anna Murray, a free black woman he met in Baltimore. Murray met up with him in New York and the two were married. Anna and Frederick Douglass would have five children together and she would be a steadfast supporter of her husband until her death in 1882.

As a literate, free man living in the North, Douglass continued to educate himself and network with others working for the abolition of slavery. He attended a speech by the famed abolitionist William Lloyd Garrison, publisher of the abolitionist newspapaer, the Liberator.. Garrison was impressed with the young former slave and became his mentor. Douglass soon began speaking to enrapt audiences about his own direct experiences as a slave.

His oratory skill left audiences breathless and inspired. In 1845 his autobiography Narrative of the Life of Frederick Douglass, an American Slave, Written By Himself fue publicado. It was was so well-crafted, critics spuculated that no former slave could ever have written such eloquent prose. Three years later, he began publishing a newspaper, the estrella del Norte out of Rochester, New York.

Douglass contined to speak out against slavery and for the betterment of the lives of African Americans up through and after the Civil War. He was also an early advocate for women's rights, and in in July, 1848, was the only African American to attend the Seneca Falls Convention, the first women's rights conference.


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