Cómo un espía negro se infiltró en la Casa Blanca Confederada

Cómo un espía negro se infiltró en la Casa Blanca Confederada

El presidente confederado Jefferson Davis ocupó una casa ansiosa en Richmond, Virginia, durante la Guerra Civil. Una fuga constante de información goteaba desde los rangos más altos de la Confederación a la Unión. Davis desconfiaba de un topo en su casa, pero no tenía idea de cómo detener el flujo de información. Poco sabía él, una espía de la Unión llegó a las partes más profundas de la Casa Blanca Confederada como parte de una red de espías abolicionistas.

Estas mujeres, Elizabeth "Crazy Bet" Van Lew y Mary Bowser, una esclava liberada que se hizo pasar por la sirvienta de Davis, trabajaron juntas para derribar los elementos políticos del sur de adentro hacia afuera.

Los espías eran comunes en ambos lados de la Guerra Civil. Van Lew organizó una red de espías en el corazón de la Confederación y Bowser, con su memoria fotográfica y sus increíbles habilidades de actuación, pudo transmitir inteligencia crítica a Van Lew, que luego llegaría a la Unión.

Espiar a los miembros más elitistas de la Confederación requería el engaño de algo más que el enemigo. Para evitar exponerse, las mujeres necesitaban engañar a la sociedad que las rodeaba. Optaron por ser etiquetados como insensatos y estúpidos en lugar de revelarse como los astutos operadores que eran.

Van Lew nació en 1818 en una familia acomodada de Richmond. Después de recibir su educación cuando era adolescente en Filadelfia, comenzó a ver la injusticia de la esclavitud en todo el país. Y a medida que crecía, su postura contra la esclavitud solo se hizo más fuerte, a pesar de que su familia poseía esclavos.

Después de la muerte de su padre en 1843, Van Lew y su madre viuda liberaron a los esclavos que poseía la familia, y Van Lew usó el dinero de la muerte de su padre - $ 10,000 (aproximadamente $ 200,000 en la moneda actual) - para comprar y liberar a los parientes de los esclavos. que su familia había tenido.

"Ningún bolígrafo, ningún libro, ningún tiempo puede hacer justicia a los males de la esclavitud, sus horrores", escribió Van Lew en su diario, según lo informado por la autora Elizabeth R. Varon en la biografía. Southern Lady, Yankee Spy: La verdadera historia de Elizabeth Van Lew, una agente sindical en el corazón de la Confederación.

Entre los muchos esclavos liberados estaba la joven Mary Bowser, nacida como Mary Jane Richards. Se cree que nació entre 1839 y 1841, Richards siguió siendo un sirviente de la familia Van Lew después de obtener su libertad. Bowser recibió un trato especial desde que fue bautizada cuando era niña en la iglesia de la familia, y Van Lew la envió al norte, posiblemente a Filadelfia, para recibir una educación formal. Al final de la educación de Richards, Van Lew la envió como misionera a la nación africana de Liberia en 1855.

Richards permaneció en Liberia, que fue fundada por esclavos estadounidenses liberados, hasta 1860, pero no estaba contento viviendo allí. Cuando finalmente regresó a Estados Unidos, fue arrestada de inmediato, probablemente debido a una ley que prohibía regresar a los virginianos negros que habían vivido en un estado libre o habían recibido una educación. Pasó 10 días en la cárcel antes de que Van Lew pagara su fianza.

Richards usó alias desde el momento en que fue detenida hasta el momento en que fue liberada, pasando por Mary Jane Henley en su arresto y Mary Jones en su liberación, un precursor temprano de su capacidad para asumir el papel o título que mejor se beneficiaba. su escenario. Los registros que siguen a su vida dan testimonio de los muchos nombres que utilizó. Se casó con el sirviente de Van Lew, Wilson Bowser, el 16 de abril de 1861, y entonces se la conocía como Mary Elizabeth Bowser. La Guerra Civil estalló solo cuatro días antes del matrimonio.

Poco después, Van Lew comenzó a trabajar como enfermera voluntaria en el almacén de tabaco en Richmond, la capital de la Confederación, que albergaba a los prisioneros de la Unión y que más tarde se conocería como la prisión de Libby. En julio de 1861, ella y su madre comenzaron a llevar comida, ropa, libros, medicinas y otros materiales a los prisioneros.

Sin el conocimiento de los guardias, Van Lew estaba ayudando extraoficialmente a la Unión con sus entregas, ocultando mensajes y planes para escapar en sus entregas. Incluso albergó a soldados de la Unión que escaparon, ayudándolos mientras intentaban regresar al norte.

La ayuda de Van Lew a los enemigos de la Confederación fue recibida con desdén en Richmond, donde los residentes estaban orgullosos de la postura a favor de la esclavitud que mantenía su gobierno, rechazando y, a veces, amenazando a aquellos que simpatizaban con la causa de la Unión. Pero bajo el disfraz de una persona falsa en la que murmuraba tonterías y se distraía fácilmente, sus compañeros sureños dejaron en paz a "Crazy Bet".

Las noticias de los esfuerzos de Van Lew para ayudar a la Unión llegaron a líderes militares en el norte, a saber, el general Benjamin Butler, quien envió a un representante para reclutarla como espía de la Unión. Bajo las instrucciones de Butler, Van Lew comenzó a hacer crecer su red de espías, haciéndoles entregar despachos en una tinta incolora que solo podía descifrarse cuando se aplicaba leche a la página.

El activo más valioso de Van Lew en su operación de espionaje fue Mary Bowser, quien pudo espiar para la Unión de una manera completamente diferente: desde el punto de vista de un sirviente doméstico. Después de limpiar y cocinar en varias funciones para la familia del presidente confederado Jefferson Davis, Bowser fue contratado como sirviente de tiempo completo en la Casa Blanca Confederada.

Allí, barrió y desempolvó los rincones y recovecos de la casa de Davis, leyó los planos y documentos que estaban colocados u ocultos en los escritorios e informó de sus hallazgos a Van Lew. Equipada con una memoria fotográfica, era una espía difícil de tener detrás de las líneas enemigas.

No hay mucha información sobre lo que Bowser pudo informar como espía, ya que todos sus envíos a Van Lew fueron destruidos por temor a que tuvieran graves repercusiones. Sin embargo, las entradas del diario de Van Lew implican que los informes de Bowser fueron fundamentales para ayudar a la Unión a navegar su camino hacia la victoria durante la guerra.

"Cuando abro los ojos por la mañana, le digo al sirviente: '¿Qué novedades, María?', ¡Y mi proveedor nunca falla!" Escribió Van Lew. "Generalmente, nuestras noticias confiables se obtienen de los negros, y ciertamente muestran sabiduría, discreción y prudencia, lo cual es maravilloso".

Cuando la guerra llegó a su fin, en 1865, el general de la Unión Ulysses S. Grant agradeció personalmente a Van Lew. "Me ha enviado la información más valiosa que recibió de Richmond durante la guerra", le dijo, según se informa.

Grant incluso le dio dinero a Van Lew por sus servicios a la Unión. Desafortunadamente, no fue suficiente para cubrir el dinero que ya había gastado operando una red de espías de más de una docena de personas; había agotado en gran medida su riqueza heredada durante la Guerra Civil. Posteriormente, su comunidad la dejó pobre y abandonada después de que se reveló que era una espía de la Unión.

En el lecho de muerte de Van Lew, en 1900, la historia de Mary Bowser salió a la luz en los informes de prensa. En el Líder vespertino de Richmond y Manchester, se informó que Van Lew describió a una “sirvienta, de inteligencia más de lo habitual” que fue educada fuera del estado, enviada a Liberia y plantada como sirvienta de Davis durante la guerra. Una década después, en un Harper's Monthly En la entrevista, la sobrina de Van Lew, Annie Randolph Hall, identificó a la mujer como Bowser.

Bowser, mientras tanto, no esperó mucho para contar sus increíbles hazañas. De hecho, pocos días después de la caída de la Confederación, Bowser, usando su apellido de soltera Mary Jane Richards, comenzó a enseñar a ex esclavos en el área. En 1865, viajó por todo el país, dando conferencias sobre sus experiencias en la guerra bajo el nombre de Richmonia Richards.

Los New York Times enumeró uno de esos eventos con el aviso "Conferencia de una dama de color", que decía "La señorita RICHMONIA RICHARDS, recientemente de Richmond, donde se ha dedicado a organizar escuelas para los libertos, y también se ha relacionado con el servicio secreto de nuestro gobierno , dará una descripción de sus aventuras, el lunes por la noche, en la Iglesia Bautista Abisinio, Waverley-place, cerca de la Sexta Avenida ".

Como corresponde a un ex agente doble, los discursos de Richards a menudo se contradecían entre sí, dejando a los historiadores desconcertados en cuanto a su historia real. Sin embargo, una cosa que se mantuvo constante fueron los informes de su estilo de hablar sarcástico y humorístico. Mientras Richards viajaba por el país, los registros de su paradero comienzan a desvanecerse, como un verdadero espía. Fue vista por última vez conociendo a la abolicionista Harriet Beecher Stowe en Georgia en 1867, compartiendo la fascinante historia de su vida como espía una vez más.


Mary Bowser: una espía negra valiente en la Casa Blanca Confederada

Elizabeth Van Lew. Servicio de Parques Nacionales

Cuando regresó a Richmond, Mary fue arrestada y encarcelada durante nueve días por afirmar ser una persona libre de color sin tener sus papeles gratuitos. Durante su encierro, fue interrogada e interrogada constantemente. María supo protegerse: dio nombres falsos a sus carceleros y mintió sobre su identidad. Después de su liberación de la cárcel, lo más probable era que la vendieran como esclava nuevamente. Para salvar a Mary de este destino, la madre de Elizabeth & rsquos pagó una multa y consiguió la liberación de Mary & rsquos.

En septiembre de 1861, Elizabeth Van Lew se involucró en actividades a favor de la Unión en Richmond. Comenzó a desarrollar los contactos para lo que se conocería como Richmond Underground, la red de espías que organizaría hasta el final de la guerra. Sus miembros recopilaron inteligencia de las tropas de la Unión y Confederadas, pasaron de contrabando la información a los líderes de la Unión fuera de la ciudad y ayudaron a los soldados de la Unión a escapar de detrás de las líneas enemigas. Elizabeth recomendó a Mary para un trabajo como sirvienta de la familia Davis en la Casa Blanca Confederada, lo que le dio a Richmond Underground la ventaja de tener una fuente tan cercana al líder de la Confederación.

Casa Blanca de la Confederación, 1201 East Clay Street, Richmond, Virginia, abril de 1865. Wikipedia Commons

La educación de Mary & rsquos y su excelente memoria le vendrían bien. Sabía qué buscar y podía estar atenta a cierta información sobre los movimientos de las tropas mientras limpiaba la oficina del presidente. Mezclando fácilmente, mantuvo su oído en la puerta y escuchó las conversaciones. Al final del día, escribiría toda la información que había reunido ese día y se la pasaría de contrabando a Elizabeth. Elizabeth luego codificaría la información y la enviaría al General Grant, mejorando significativamente la ventaja de la Unión.

Después de que terminó la guerra, Mary se ganó la libertad, pero se quedó en Richmond. Su educación y experiencia docente en Liberia fue muy valiosa: comenzó a trabajar con Freedmen & rsquos Bureau, enseñando a antiguos esclavos. A los pocos meses, Mary viajó a Nueva York, dando dos charlas sobre sus experiencias durante la Guerra Civil. Para cada uno de estos compromisos, dio dos alias separados y compartió información diferente sobre sí misma, al igual que lo hizo cuando regresó por primera vez a Richmond desde Liberia. Uno solo puede suponer que Mary se sintió más segura de esta manera, con nombres e identidades falsos para esconderse, especialmente como una mujer negra que conspiró contra la Confederación. En estos discursos, no solo describió sus actividades de espionaje, sino que también las usó como una plataforma para apoyar el derecho al voto y la igualdad de derechos para los afroamericanos.


Mary Bowser: una espía negra valiente en la Casa Blanca Confederada

Nota del editor: Para el Mes de la Historia de la Mujer, La raíz está destacando figuras menos famosas de la Biografía nacional afroamericana , cuyas historias ejemplifican los logros extraordinarios, ya menudo no reconocidos, de las mujeres afroamericanas de nuestro pasado.

En las guerras modernas, incluida la Guerra Civil, las mujeres han asumido asignaciones clave en el centro de la acción como soldados o enfermeras o han desempeñado funciones de apoyo. Las mujeres contribuyeron con un trabajo importante a los servicios de inteligencia de la Unión, así como a la Confederación: Quizás el servicio más notable prestado fue el de Harriet Tubman, ahora reconocida por haber desempeñado un papel central en la recopilación de inteligencia y la planificación de la liberación de más de 700 esclavos en la dramática incursión del Ejército de la Unión en 1863 en el reducto confederado en el río Combahee en Carolina del Sur.

Se sabe que otras mujeres negras sirvieron a la causa de la Unión como espías, pero debido al subterfugio involucrado, los detalles biográficos sobre ellas son difíciles de precisar.

Una excepción es Mary Bowser. Nacida como esclava en una plantación cerca de Richmond, Virginia, era propiedad de la familia de John Van Lew, un rico hombre de negocios originario del norte. Junto con otros esclavos de los Van Lews, Mary se emancipa en algún momento de la década de 1840.

Sin embargo, siguió siendo una sirvienta doméstica hasta que una hija de Van Lew, Elizabeth, organizó que asistiera a una escuela cuáquera para negros en Filadelfia. En abril de 1861, se casó con Wilson Bowser, un hombre negro libre. Los registros los enumeran como "sirvientes" de Elizabeth Van Lew y la pareja se estableció en las afueras de Richmond.

Incluso si Mary Bowser se creía libre (aunque por ley todavía podía haber sido una esclava), algunas personas hoy en día podrían preguntarse por qué se molestó en regresar a un estado esclavista después de vivir en los círculos cuáqueros de Filadelfia.

De hecho, resulta que no regresó directamente del norte a la casa Van Lew en Virginia, sino que pasó cinco años en la nación africana de Liberia. Allí sintió nostalgia y, tal vez a través de la correspondencia continua con Van Lew, arregló su regreso a Virginia a principios de 1860, mucho antes de la elección de Abraham Lincoln como presidente o del ataque a Fort Sumter que desencadenó la Guerra Civil.

El alcance total de la relación entre Mary Bowser y Elizabeth Van Lew no está del todo claro, pero en algún momento al comienzo de la guerra, las dos mujeres acordaron colaborar con la red de espías de la Unión en la capital confederada de Richmond. Bien conocido como un unionista acérrimo y abolicionista antes de la guerra, Van Lew adoptó un personaje distraído y murmurador como "Crazy Bet" para desviar la preocupación confederada. De esta manera pudo visitar la prisión de la ciudad para soldados de la Unión con paquetes de alimentos y medicinas y también transmitir mensajes y establecer una red de contactos.

Sin embargo, para infiltrarse en la Casa Blanca Confederada, el hogar del presidente Jefferson Davis y la primera dama Varina Davis, requería un tipo diferente de talento: la capacidad de actuar como una sirvienta doméstica tonta pero leal y trabajadora incluso mientras observaba de cerca a la primera familia de la Confederación. .

Mary Bowser, al parecer, tomó el papel como una natural. Después de trabajar en varias funciones de Davis, fue contratada a tiempo completo y limpió y sirvió comidas en la Casa Blanca Confederada desde aproximadamente 1862 hasta casi el final de la guerra. Ella era conocida como "Little Mary", según Thomas McNiven, el panadero escocés-estadounidense cuyas entregas comerciales en todo Richmond, incluida la Casa Blanca Confederada, sirvieron como tapadera para sus actividades como miembro de la red de espías Union de la ciudad.

El recuerdo de McNiven, proporcionado tarde en la vida a su hija, Jeanette, fue que Mary Bowser "tenía una mente fotográfica" de modo que "todo lo que veía en el escritorio del presidente rebelde, podía repetirlo palabra por palabra".

También observó: “A diferencia de la mayoría de los colores, ella sabía leer y escribir. Ella se aseguró de venir siempre a mi vagón cuando hacía entregas en la casa de los Davis para dejar información ".

En el momento de la entrega de una panadería, McNiven afirmó, "la pequeña Mary tenía los términos que los rebeldes estaban ofreciendo en Hampton Roads a los hombres de Lincoln para poner fin a la guerra" y Elizabeth "Van Lew pegó [la información] por toda la ciudad. Los rebeldes ... estaban hartos de eso ".

La familia Davis finalmente se enteró de que un espía había entrado entre ellos, pero Mary Bowser parece haber evitado la detección. Debió haber desempeñado bien su papel, aunque Jefferson y Varina Davis y otros funcionarios de la Casa Blanca también estaban jugando el suyo, comportándose como blancos sureños que veían a sus esclavos presentes en el cuerpo pero invisibles.

Como Lois Leveen, historiadora y autora de la novela Los secretos de Mary Bowser, expresó hábilmente, “Al pretender ajustarse a las expectativas de los propietarios de esclavos de una mujer negra esclavizada en el servicio doméstico, Bowser se puso no tanto por encima de las sospechas como por debajo de ellas. Jugando con la creencia fundamental de la esclavitud, que los negros no eran completamente humanos y, por lo tanto, incapaces de inteligencia, se convirtió en una agente de inteligencia que socavó con éxito la institución de la esclavitud ".

Algunos relatos sugieren que Mary Bowser huyó de Richmond a principios de 1865 (la ciudad cayó en mayo) y que podría haber participado en un esfuerzo fallido para incendiar la Casa Blanca Confederada. La tradición de la familia Bowser dice que Mary había llevado un diario durante los años de la guerra, pero que terminó siendo descartado inadvertidamente en la década de 1950.

Lentamente a lo largo de los años, el nombre y los esfuerzos de Mary Bowser han ganado un reconocimiento más amplio. En 1995, el gobierno de los Estados Unidos honró su espionaje durante la Guerra Civil y la incorporó al Salón de la Fama del Cuerpo de Inteligencia Militar en Fort Huachuca, Arizona.

En la última década, los historiadores han descubierto nueva información sobre Bowser, incluidos detalles de su estadía de cinco años en Liberia. A su regreso a Richmond en 1860, fue arrestada por el crimen (para personas de color) de viajar sin papeles. Ese arresto parece proporcionar una pista sobre su apariencia: su color de piel era lo suficientemente oscuro como para que los funcionarios de Richmond la detuvieran.

Otros documentos recién encontrados contienen pistas adicionales. Un aviso del 10 de septiembre de 1865 en el New York Times enumeraba una próxima charla en la ahora famosa Iglesia Bautista Abisinia de Nueva York por una Richmonia Richards que compartiría recuerdos de sus aventuras como espía de la Unión en la Casa Blanca Confederada. Después del evento, el periódico angloafricano describió su estilo de conferencia como "muy sarcástico y ... bastante divertido". Ella instó deliberadamente a los jóvenes de la audiencia a que presten menos atención a la moda y más a la educación, según Leveen, quien está convencido de que este orador probablemente era Bowser. Un reportero del Brooklyn Eagle agregó otra arruga: describió al conferenciante como "muy parecido" a la famosa abolicionista blanca Anna Dickinson.

Ha surgido parte de la correspondencia del propio Bowser. Dos años más tarde, ella estaba enseñando en Freedmen’s Bureau en St. Mary's, Georgia, y era la única maestra de 70 estudiantes diurnos, 12 adultos por la noche y 100 alumnos de la escuela dominical, todos ansiosos por obtener una educación. Esto requirió un esfuerzo hercúleo, y Bowser dudaba que tuviera éxito sin un mayor apoyo o protección federal de los blancos que querían mantener a sus antiguos esclavos en un papel subordinado.

Al escribir a los funcionarios de la oficina, Bowser se basó en su trabajo anterior como espía: “Conozco bastante bien a los sureños”, dijo. “Habiendo estado en el servicio tanto tiempo como detective”, escribió Bowser, “todavía me encuentro escudriñándolos de cerca. Hay ... esa expresión siniestra en el ojo, y el sentimiento tranquilo pero expresado con amargura que sé que presagia el mal ".

Bowser observó: "Con un poco de whisky en ellos, se atreven a hacer cualquier cosa". Sin embargo, concluyó: "No creas que estoy asustada y me río de mi carta", y agregó un detalle más a su registro biográfico: "Cualquiera que haya pasado 4 meses en la prisión de Richmond no se asustará tan fácilmente".

Editado por Henry Louis Gates Jr. y Evelyn Brooks Higginbotham, el Biografía nacional afroamericana fue publicado por primera vez por Oxford University Press en una edición impresa de ocho volúmenes galardonada en 2008, una segunda edición de 12 volúmenes seguida en 2012. A partir de 2015, más de 5.500 entradas AANB separadas están disponibles en línea como parte de OUP Centro de estudios afroamericanos .

Steven J. Niven es editor ejecutivo del Dictionary of Caribbean and Afro-Latin American Biography, el Dictionary of African Biography y la African American National Biography en el Hutchins Center for African and African American Research de la Universidad de Harvard. También es el autor de Barack Obama : Una biografía de bolsillo de nuestro 44º presidente.


Esclavos, libertos: guerra civil y espías olvidados de # x27

En los círculos confederados por los que navegaba, John Scobell era considerado simplemente otro esclavo de Mississippi: cantaba, barajaba, analfabeto y completamente ignorante de la Guerra Civil que se desarrollaba a su alrededor.

A los oficiales confederados no les importaba dejar documentos importantes donde Scobell pudiera verlos, o discutir los movimientos de las tropas frente a él. ¿A quién le diría? Scobell era solo el mayordomo, o el marinero de cubierta en el barco de vapor de un simpatizante rebelde, o el peón de campo que cantaba espirituales negros con un poderoso barítono.

En realidad, Scobell no era un esclavo en absoluto.

Era un espía enviado por el ejército de la Unión, uno de los pocos agentes negros que reunía información en silencio en un juego de alto riesgo del gato y el ratón con cazadores de espías confederados y amos de esclavos que podían matarlos en el acto. Estos héroes no reconocidos de la Guerra Civil a menudo tenían éxito, para disgusto de los líderes confederados que nunca pensaron que su desprecio por los negros que vivían entre ellos se convertiría en una debilidad táctica importante.

"La principal fuente de información para el enemigo", dijo el general Robert E. Lee, comandante del Ejército Confederado, en mayo de 1863, "es a través de nuestros negros".

'Rara vez reciben gloria'
Poco se sabe sobre los hombres y mujeres negros que se desempeñaron como oficiales de inteligencia de la Unión, aparte del hecho de que algunos eran ex esclavos o sirvientes que escaparon de sus amos y otros eran norteños que se ofrecieron como voluntarios para hacerse pasar por esclavos para espiar a la Confederación. Hay escasas referencias a sus contribuciones en los registros históricos, principalmente porque los jefes de espionaje de la Unión destruyeron documentos para protegerlos de los soldados confederados y simpatizantes durante la guerra y de los blancos vengativos después.

"Este tipo de espías y agentes aparecen una y otra vez, muchos de ellos sin nombre y rara vez reciben gloria", dijo Hari Jones, curador del Museo de la Guerra Civil Afroamericana en Washington, quien da una conferencia sobre los espías afroamericanos de la Guerra Civil. .

Jones y otros expertos esperan que el 150 aniversario de la Guerra Civil incluya algo de recuerdo para estos oficiales.

Allan Pinkerton, jefe del Servicio de Inteligencia de la Unión al comienzo de la Guerra Civil, detalló su reclutamiento de espías negros en su autobiografía, incluidas un par de misiones exitosas de Scobell y la extracción de valiosos documentos de un desertor de la Unión. Scobell en particular, dijo Pinkerton, era un "detective sereno y vigilante" que engañaba fácilmente a los confederados que lo rodeaban asumiendo "el carácter del oscuro alegre y alegre".

"Desde el comienzo de la guerra, he encontrado a los negros de inestimable ayuda y nunca dudé en emplearlos cuando, después de la investigación, descubrí que eran inteligentes y dignos de confianza", dijo Pinkerton.

Harriet Tubman es la más reconocible de estos espías, y se escabulle hacia el sur repetidamente para recopilar información para el ejército de la Unión y, al mismo tiempo, conduce a los esclavos fugitivos a la libertad a través del Ferrocarril Subterráneo. A menudo disfrazada de peón de campo o pobre esposa de granjero, dirigió varias misiones de espionaje en Carolina del Sur mientras dirigía a otros desde las líneas de la Unión.

Otra espía, Mary Elizabeth Bowser, nació esclava de la familia Van Lew, que la liberó y la envió a la escuela. Bowser luego regresó a Richmond, donde Elizabeth Van Lew dirigía una de las redes de espías más sofisticadas de la guerra.

De alguna manera, Van Lew le consiguió a Bowser un trabajo dentro de la Casa Blanca Confederada como ama de llaves. Bowser luego procedió a escabullirse información clasificada de debajo de las narices del presidente confederado Jefferson Davis.

Según las memorias de Thomas McGiven, el jefe de espías de la Unión en Richmond cuya portada era la de un panadero que entregaba a la Casa Blanca Confederada, Bowser "tenía una mente fotográfica. Todo lo que veía en el escritorio del presidente rebelde lo podía repetir palabra por palabra. A diferencia de la mayoría de los de color, ella sabía leer y escribir. Siempre se aseguraba de venir a mi vagón cuando hacía entregas en la casa de los Davis para dejar información ".

Vasta red
Las historias sobre Bowser, también conocida como Ellen Bond, Mary Jones o Mary Jane Richards, aparecen ya en mayo de 1900 en los periódicos de Richmond, y su nombre fue revelado en 1910 en una entrevista con la sobrina de Van Lew, según Elizabeth Varon. autor de un libro sobre Van Lew.

No hay ninguna prueba de que Bowser existiera más allá de estos recuerdos. Van Lew, como Pinkerton antes que ella, solicitó que las fuerzas de la Unión entregaran todos sus registros de inteligencia al final de la Guerra Civil y los destruyeron, sin dejar pruebas de su vasta red.

Varina, la esposa de Jefferson Davis, negó públicamente que una espía negra pudiera haberse infiltrado en su Casa Blanca.

Pero el libro de Varon sugiere que el verdadero nombre de Bowser era Mary Richards, ella sobrevivió a la Guerra Civil y se casó con un hombre llamado Garvin. Richards incluso escribe en una carta de 1867 que durante la Guerra Civil estuvo "en el servicio. Como detective".

Otros no son tan conocidos.

Tomemos, por ejemplo, los tres esclavos que escaparon del ejército confederado en Morris Island, en las afueras de Charleston, Carolina del Sur, en 1863 y fueron a Union Brig. Gen. Q.A. Gillmore con información crucial.

"Eran sirvientes de los oficiales, e informan, a partir de las conversaciones de los oficiales allí, que las caras norte y noroeste de Fort Sumter tienen casi tan brechas como la pared del desfiladero, y que muchos de nuestros proyectiles atravesaron ambas paredes, y que el fuerte no contiene armas útiles ", dijo Gillmore en un informe a sus superiores del ejército.

Usando tropas afroamericanas, Gillmore ordenó más tarde el ataque a Fort Sumter que fue ficticio en la película "Glory". La Unión retomó Fort Sumter en febrero de 1865, casi cuatro años después de que comenzara la Guerra Civil con los confederados disparando contra la instalación federal y tomando el control.

Documento oculto
Uno de esos informantes fue Marie Louvestre (a veces escrito Touvestre en los registros históricos), una ex esclava que trabajaba para un ingeniero confederado que estaba transformando el USS Merrimac en el Virginia, el primer buque de guerra acorazado confederado. Al darse cuenta de la importancia del avance de su empleador, Louvestre tomó parte del papeleo, se dirigió al norte y solicitó una reunión privada con el secretario de la Marina, Gideon Wells.

La marina de la Unión estaba trabajando en un barco similar, el USS Monitor. Louvestre, dijo Wells en una carta de 1873, "me dijo el estado de la embarcación y sacó de su ropa un papel, escrito por un mecánico que estaba trabajando en el 'Merrimac', describiendo el carácter de la obra, su progreso y probable terminación."

La armada de la Unión intensificó la construcción del Monitor y lo navegó hasta Virginia, lo que condujo a la primera batalla naval acorazada del mundo, un punto muerto que impidió que la armada rebelde rompiera el bloqueo federal de Norfolk.

Las fuerzas de la Unión no eran las únicas que operaban una red de espías negros en el Sur.

Los abolicionistas negros también dirigían una vasta red privada llamada "Liga Leal", "Liga Leal Legal de Lincoln" o "4L", que espiaba para el Norte y difundía la noticia de la guerra entre los esclavos negros. Scobell era miembro de las 4L, dijo Pinkerton, y usó la red para llevar información a Washington, D.C.

"Viajé por las plantaciones dentro de un cierto rango, y reuní pequeñas reuniones en las cabañas para contarles a los esclavos la gran noticia. Algunos de estos esclavos, a su vez, encontrarían su camino hacia otras plantaciones, y así se extendió la historia. Tuvo que trabajar en absoluto secreto "con" golpes, letreros y contraseñas ", dijo George Washington Albright de Holly Springs, Misisipí, en 1937.

Se necesitaba el mayor secreto para estos espías debido a las consecuencias para los que fueron capturados.

James Bowser, un negro libre del condado de Nansemond, Virginia, decidió ayudar al ejército de la Unión espiando al sur, según Virginia Hayes Smith de Norfolk, Virginia, una anciana negra que relató la historia de Bowser a los entrevistadores de campo del Proyecto de Escritores de Virginia. en 1937. Sus recuerdos se publicaron posteriormente en el libro "Virginia Folk Legends".

'Ejemplo espantoso'
Los vecinos blancos de Bowser, algunos de los cuales codiciaban las tierras de cultivo de Bowser, escucharon rumores de sus actividades, dijo Smith. Una turba de plantadores atacó la casa de Bowser por la noche y arrastró a Bowser y a su hijo.

"Después de golpear severamente a padre e hijo, la horda hizo que Bowser se tumbara en el suelo y estirara su cuello sobre un tronco como un pollo en un tajo", dijo Smith, "Entonces alguien le cortó la cabeza. El plan era matar al chico de la misma manera, pero los más reflexivos no estuvieron de acuerdo. Sugirieron que se le dejara llevar la noticia de este espantoso ejemplo a los otros negros. La turba cedió ".

Otro virginiano, un albañil negro libre llamado Martin Robinson, fue asesinado en el acto.

Robinson era considerado "fiel y confiable" por la jerarquía de la Unión, y ya había ayudado a los oficiales de la Unión a escapar de la infame Prisión de Libby en Richmond, escribió Louis M. Boudrye, capellán del Quinto Calvario de Nueva York.

Las fuerzas de la Unión querían atacar Richmond en 1864 para liberar a los soldados y espías de la Unión en poder de los confederados en Belle Isle, una pequeña isla en medio del río James. El coronel Ulric Dahlgren debía cruzar el río James ocho millas al sur y presionar hacia el norte hacia la ciudad mientras otras fuerzas de la Unión atacaban desde otras direcciones. Robinson, que vivía en la zona, fue enviado por la Oficina de Inteligencia Militar para llevar a las tropas y los caballos de Dahlgren al mejor lugar para cruzar el río.

Cuando llegaron, el río estaba intransitable. Robinson entró en pánico. Dahlgren decidió que Robinson lo había engañado deliberadamente. Sin embargo, el río normalmente habría sido transitable si no hubiera sido por las inundaciones causadas por las fuertes lluvias, dijo el veterano confederado Richard G. Crouch en 1906.

"El coronel ordenó que lo colgaran; se usó una correa de cabestro para ese propósito, y dejamos al miserable colgado al borde de la carretera", dijo Boudrye.


Nació en la esclavitud, era espía y es celebrada como una heroína, pero nos estamos perdiendo el sentido de la historia de 'Mary Bowser'

El telegrama estaba lleno de promesas. & # 8220 Tengo el nombre de Slave que trabajaba en la casa de Jefferson Davis, & # 8221, declaró.

El & # 8220Slave & # 8221 en cuestión era en realidad un espía de la Unión que se infiltró en la casa del presidente confederado, obteniendo información que ningún agente de espionaje blanco podía conseguir. William Beymer, el destinatario del telegrama de 1910, estaba preparando un artículo para Harper & # 8217s revista en la que finalmente se identificaría públicamente al esclavo convertido en espía. Después de la guerra, las contribuciones de esta mujer negra se habían convertido en rumores mientras que Bet Van Lew, el virginiano blanco que era su antiguo propietario y compañero espía, había sido elogiado (y recompensado económicamente) por el gobierno federal. Pero había un problema: el nombre que el remitente del telegrama había descubierto, & # 8220Mary Elizabeth Bowser, & # 8221 era inexacto.

Como resultado, el artículo oscurecería en lugar de asegurar su lugar en la historia.

La persona que proporcionó el nombre erróneo era la sobrina de Van Lew. Pressed for details about the espionage in the Confederate White House, the niece could provide none, noting that she was a young child during the war, never privy to clandestine information. The ensuing five decades must have further clouded her memory, as nearly all the biographical details she provided about “Mary Elizabeth Bowser” were incorrect. But Beymer, focusing on Van Lew in his Harper‘s article, relied unquestioningly on the niece’s account. (The telegram and notes from the niece’s interview are held at the Briscoe Center for American History).

Today, as growing interest in African American and women’s history has brought increased attention to “Mary Bowser,” what circulates often remains distorted at best, and patently false at worst.

The woman&rsquos real name, in fact, was Mary Jane Richards Denman. Born into slavery sometime around 1840, Mary Jane was briefly married to a man named Wilson Bowser, although only his surname, not hers, appears in the 1861 church annals listing their nuptials. Researchers seeking “Mary Bowser” could find no other trace of her. Not until nearly a century after Beymer’s article did historians ascertain that before and after the war, she used the surname Richards, allowing us to better reconstruct her life. Now, newly discovered documents reveal that around August 1867, she took another husband and began using the name “Mrs. John T. Denman” she continued to identify herself as Mary Jane Denman after their relationship ended. My research regarding these newfound documents yields fascinating details &mdash such as her struggle to support herself after the war, even as Van Lew received compensation from the government &mdash that we couldn’t learn without her correct name.

As a historian and novelist, I understand both the power and the danger of a compelling story. In my novel The Secrets of Mary Bowser, I use the hook of the slave-turned-spy to teach readers about how activism by 19th-century African Americans shaped U.S. history. Fictional accounts based on real people artfully alter events and invent characters (as movies like BlackkKlansman y Vice demonstrate). As a novelist, I creatively departed from my rigorously researched nonfiction recounting of her life. But as a historian, I’ve grown concerned that our impulse to celebrate a black spy in the Confederate White House is impeding us from getting history right, in troubling ways.

En Southern Lady, Yankee Spy, a meticulous biography of Van Lew, historian Elizabeth Varon documents the participation of many free and enslaved blacks in Richmond’s pro-Union underground. Yet the attention paid to “Mary Bowser” paradoxically obscures their contributions, because many books, articles and internet posts wrongly attribute to Mary actions undertaken by other African Americans (such as using needlework to smuggle messages, or escaping to the North during the war).

Our desire for cloak-and-daggery disregards how the pro-Union underground operated. Research by Varon and other historians shows that from 1861 to 1863, the underground’s efforts primarily involved aiding Union soldiers crowded into Richmond’s makeshift prisons with food, medicine and opportunities to escape. Only in 1864 and 1865, with battles raging nearby, did the focus expand to smuggling military and political intelligence to Union generals. Mary Richards Denman’s postbellum speeches and letters dwell more on her work in the prisons and her eavesdropping in the Confederate Senate than her foray into Davis’ household. Exaggerating the duration and impact of the latter feeds sensationalism in ways that undermine our ability to understand the past&mdashand the present.

It’s thrilling to unearth previously unknown historical documents related to such a compelling, elusive figure. But it’s disheartening that the emerging facts must compete with outlandish new claims about her espionage in the Davis household, which have recently begun to circulate in books, articles and online posts, yet which cannot be true, given what historians have already documented about the underground, and what we know from Mary Richards Denman herself. The ease with which this new misinformation circulates underscores that Americans must hone our ability to evaluate sources, recognize reliable research and maintain skepticism about dubious claims, whether the topic is history or current perils like climate change, election manipulation or anti-vaccination rhetoric.

Focusing only on Civil War espionage also effaces the disturbing breadth of American racism. When Mary Richards was a child, Van Lew expatriated her to Liberia, reflecting a disturbing belief shared by pro-slavery and anti-slavery whites that free blacks had no place in this country. Although a small portion of African Americans embraced the idea of creating a new nation removed from American racism, many emigrants to Liberia, including Mary Richards, eventually returned, preferring to strive for full citizenship here.

But after the war, Mary, like most formerly enslaved people, struggled financially and physically to create a life in freedom. She repeatedly spoke and wrote about the violent racism of Southern and Northern whites. Racial intolerance likely put an enormous strain on her relationship with John Denman, who was white during their brief marriage, the couple lived in Georgia, an exceptionally hostile place for interracial couples. Her only surviving correspondence with Van Lew, written five years after the war, shows that emancipation didn’t beget opportunity: the woman who worked surreptitiously to end slavery couldn’t secure sustained employment in freedom.

Politically and socially, Americans today remain the inheritors of the failures of Reconstruction, as conflicts over voting rights, reparations or removing Confederate statues evidence. We can best honor Mary Richards Denman by being unwaveringly honest about America in her era, and our own.

Historians’ perspectives on how the past informs the present

Lois Leveen is the author of the novels The Secrets of Mary Bowser y Juliet’s Nurse. She is at work on a book-length biography of Mary Richards Denman. Her latest research on Denman’s life appears in the Los Angeles Review of Books.


This freed slave infiltrated the Confederate White House without anyone suspecting it

Confederate President Jefferson Davis suspected a mole somewhere in his government, leaking information. It was the height of the Civil War in the early 1860s, and his army was struggling against the Union, which was getting mysteriously better and better at predicting his moves.

He became very paranoid — rightfully so — there was, indeed a mole. He just wasn’t looking in the right places.

The mole was a servant at the Confederate White House in Richmond — a freed slave with a photographic memory who, in addition to caring for his wife’s dresses, slipped the North valuable secrets from Davis’s own desk.

Bowser’s is one of the great but infrequently told spy stories in American history — a shame, say historians and others who write about the Civil War, because it is a tale with an enduring, important lesson.

Bowser used the assumption that she was far less intelligent than her white employers against them.

“By playing to that stereotype, she becomes an intelligence agent and, therefore, proves the value of black intelligence at undermining the institution of slavery itself,” Lois Leveen, a historical novelist who based one of her books on Bowser, said while discussing the spy’s legacy in 2013 during a panel discussion at the Museum of the Confederacy in Richmond.

“This is a humdinger of a tale," said another panelist, University of Virginia historian Elizabeth Varon.

Varon detailed Bowser’s life and spy capers in her 2003 book, “Southern Lady, Yankee Spy.”

The book is primarily a biography of Elizabeth L. Van Lew, a well-known Richmond society figure and daughter of prominent slave owners. Van Lew is the second humdinger in this story. She abhorred slavery. And when the war broke out, she decided to do something about it.

Van Lew stayed in the family mansion with her mother during the war, according to Karen Abbott, the author of “Liar, Temptress, Soldier, Spy: Four Women Undercover in the Civil War.” From there, she ran a spy ring known as the Richmond Underground. Her spy methods were not particularly sophisticated, but the information her agents provided to Gen. Ulysses S. Grant — especially during the siege of Richmond — was crucial.

One of those spies was Bowser.

She was born around 1840 while her parents were enslaved by Van Lew’s family. The Van Lews had conflicted feelings about slavery, though. Elizabeth sent Bowser north to be educated during her teenage years. Later, she did missionary work in Liberia.

When she returned to Richmond, Bowser was arrested. It was illegal to return to a slave state after living in a free one.

Van Lew bailed her out. At some point, she brought Bowser into her spy network, helping her get a job as a servant at the Confederate White House.

The tradecraft was simple, Abbott said. A family friend of the Van Lews worked for a seamstress near the Confederate White House. Bowser brought the first lady’s dresses there not just when they needed work but also to send important messages to Van Lew.

The dresses held the messages. Bowser sewed them into the fabric.

This was perilous work — especially for Bowser, who probably would have been executed if she were caught.

But she was too good to be caught.

As for Van Lew, the Confederates began closing in on her in 1864, but by then the war — for Virginia and the South — was pretty much lost. When Grant’s army rolled into Richmond in 1865, Van Lew wrote in her journal, “Oh, army of my country, how glorious was your welcome!”

Grant was so pleased with her work he awarded her an official job: postmaster of Richmond.

As for Bowser, she moved to Georgia to become a teacher. And she spent the rest of her life telling the story of her time as a spy — down South and up North. ¿Por qué?

“For a purpose,” Varon said. “For the purpose of saying: ‘We need our rights protected. We’re still vulnerable. The work’s not done yet.’"


Mary Bowser: A Brave Black Spy in the Confederate White House

A photograph formerly assumed to be of Mary Bowser. Wikipedia Commons

By the late 1860s, Mary relocated to various parts of the South as a teacher with the Freedmen&rsquos Bureau. In early 1867, she founded a new school in Saint Mary&rsquos, Georgia, in which she taught almost 200 students. Through her letters to Gilbert L. Eberhart, the superintendent of education for the Georgia Freedmen&rsquos Bureau, we see what it was like to teach at a freedmen&rsquos school directly after the Civil War in the South. She complains that the school doesn&rsquot have the resources that it needs to be successful, as the funding was inconsistent. Mary also feared for her safety and the safety of her students, citing threats of violence against them by whites.

By the middle of 1867, in her final letters to Eberhart, she wrote to him that she married and that her new husband returned to Havana, Cuba. By the end of June, she was instructed to close the school, and in her final letter, she asked for the remainder of the salary she was owed so that she could travel to meet her husband. Whether or not she did this is unknown, and all evidence of Mary disappears from the historical record. Given her knack for fading into the background and forming new identities, it isn&rsquot surprising that she disappears like this. Maybe one day, we will find her.

There was a picture that circulated for years of a woman named Mary Bowser, dressed in early twentieth-century clothing, surrounded by early twentieth-century furniture. Author and historian Lois Leveen challenged its authenticity because the woman in the photograph is much younger than the real Mary Bowser would have been when the picture was taken in 1900. Plus, why would a woman who completely disappeared from the historical record, without so much as a mention, suddenly show up in a photograph, almost thirty-five years after she disappeared? While the name of the woman in the picture is indeed Mary Bowser, it is not a picture of the woman who was a spy in the Confederate White House.

The growth of the study of women&rsquos history and African-American history reminds us how difficult it is to study these subjects comprehensively because the historical record remains incomplete. What we know about Mary, her contributions, and her movements is mostly through the historical record left by others. Would we even know who Mary Bowser was if Elizabeth Van Lew hadn&rsquot enjoyed a close relationship with her, or would she be lost to history, like so many others? Mary Bowser remains a fascinating figure in the study of the Civil War espionage because she is so mysterious. We don&rsquot even have a picture of her.


A White Woman Posed as a Black Man to Infiltrate Confederate Lines

In 1862, Confederate authorities captured a Union spy in Richmond, Virginia and executed him. The agent’s death created a job opening in the secret.

In 1862, Confederate authorities captured a Union spy in Richmond, Virginia and executed him. The agent’s death created a job opening in the secret service of the United States—one that the unlikeliest candidate ultimately filled.

The Union’s new spy was a woman and an expert of disguise named Emma Edmonds. In the spring of 1862 she infiltrated Confederate lines by dyeing her skin black with silver nitrate, donning a wig and posing as a male slave.

Edmonds was Canadian. Born in 1841, in 1861 she enlisted in a Michigan infantry unit while disguised as a man. The secret woman soldier was on the front lines around Fortress Monroe, on the Virginia coast, when she learned of the spy’s execution in Richmond.

She applied to fill the agent’s position—a gambit she recounted in her bestselling 1864 memoir Unsexed, or the Female Soldier. Historian Philip Van Doren Stern included a chapter from Unsexed in his 1959 book Secret Missions of the Civil War.

Edmonds had an ulterior motive in wanting to be a spy. During the fighting around Fort Monroe, Confederate sharpshooters had killed a Union lieutenant named James Vesey. Edmonds was “obviously in love” with Vesey, Stern wrote.

She wanted revenge. And to get it, she would pretend to be a male slave and enter Confederate territory.

First, she had to prove to Union spymasters that she was loyal … and could use a firearm. She attended her interview in her “normal” disguise as a man. “My views were freely given, my object briefly stated, and I had passed trial one,” Edmonds wrote.

Next she demonstrated her prowess with a weapon. “I sustained my character in a manner worthy of a veteran,” she crowed.

Federal spymasters gave her three days to prepare for her first mission into Confederate-held Virginia. “I purchased a suit of contraband clothing, real plantation style, and then I went to a barber and had my hair sheared close to my head.”

With silver nitrate she dyed her “head, face, neck, hands and arms” black. To test her disguise, she approached a Union postmaster who knew her as a white man.

Edmonds asked the postman to bring her a wig from Washington. The postman did not recognize the apparent black man standing before him and demanded to know what the whig was for.

“No matter, that’s my order,” Edmonds recalled saying. The postmaster agreed to fetch it. Edmonds was confident her disguise would work. Pocketing a revolver, she slipped through the Union picket outside Fortress Monroe and strolled into Confederate lands.

After a cold, sleepless night, Edmonds encountered a group of slaves carrying coffee and supplies to rebel pickets. She fell in with the slaves and wound up as part of a work party building fortifications for the Confederate army.

For two days no one saw through her disguise. While working, Edmonds noted the positions of the Confederate artillery. She sketched a map of the rebel defenses and slipped into her shoe for safekeeping.

On the third day, one of the slaves in Edmonds’ work party looked at her curiously. “I’ll be darned if that fella ain’t turning white,” the man commented. Catching a glimpse of herself in a mirror, Edmonds realized with horror that her silver nitrate skin dye was wearing off. She hurriedly reapplied her disguise.

Returning to Confederate positions, Edmonds observed rebel soldiers gathering around a civilian man. She recognized the man’s voice—he was a peddler who also frequented the Union Fort Monroe.

“There he was, giving the rebels a full description of our camp and forces,” Edmonds recalled. The peddler boasted that he had tipped off rebel snipers to Vesey’s position. “They lost a splendid officer through my means,” the peddler said.

Finally, Edmonds could have vengeance, by warning the Union of the peddler’s betrayal. “I thanked God for that information,” the spy wrote. Handed a rifle and commanded to stand guard, Edmonds instead seized the opportunity to slip away into the forest … and return to her own army.


Mary Elizabeth Bowser: A Black Spy in the Confederate White House

Mary Bowser, born into slavery in Virginia sometime around 1840, was, alternately, a missionary to Liberia, a Freedmen’s school teacher — and, most amazingly, a Union spy in the Confederate White House.
Her wartime career is all the more astounding because her espionage depended on the very institution that was meant to subjugate her. Chattel slavery was predicated on the belief that blacks were innately inferior — leaving a slave woman not so much above suspicion as below it — yet Bowser demonstrated the value of black intelligence, in every sense of the term. But the truth about the woman who went from slave to spy is fascinating and revealing precisely because it remains incomplete.
Bowser began her life as property of the Van Lews, a wealthy, white Richmond family. Although her exact date of birth is unknown, on May 17, 1846, “Mary Jane, a colored child belonging to Mrs. Van Lew,” was baptized in St. John’s, the stately Episcopal church for which the elegant Church Hill neighborhood of Richmond is named, and in which Patrick Henry delivered his 1775 “give me liberty or give me death” speech. It was extremely rare for enslaved or free blacks to be baptized in this church. Indeed, other Van Lew slaves received baptism at Richmond’s First African Baptist Church, indicating that Mrs. Van Lew, the widowed head of the household, and her daughter Bet singled out Mary for special treatment from an early age.

Mary Elizabeth Bowser


Some time after being baptized, Mary was sent north to be educated, although it is unclear precisely when or where she attended school. In 1855, Bet arranged for the girl, then using the name Mary Jane Richards, to join a missionary community in Liberia. According to Bet’s correspondence with an official of the American Colonization Society, however, the teenage Mary was miserable in Africa. By the spring of 1860, she returned to the Van Lew household, and eventually to St. John’s Church, where, on April 16, 1861 — the day before the Virginia Convention voted to secede — Wilson Bowser and Mary, “colored servants to Mrs. E. L. Van Lew,” were married.

The Confederate White House in Richmond, Va.

As these scant biographical traces suggest, much of what historians have documented about the life of Mary Bowser comes from sources that focus more fully on the Van Lews, especially the pro-Union Elizabeth “Bet” Van Lew. During the Civil War, Bet’s loyalty to the North prompted her to care for Federal prisoners in Richmond and to smuggle information to Union military commanders. Although the official military correspondence involving Van Lew’s espionage was destroyed at her request after the war, the generals Benjamin Butler, Ulysses S. Grant and George Sharpe all cited Van Lew as a critical source of intelligence from within the Confederate capital.
Van Lew, in turn, credited her family’s former slave as her best source, writing in the private diary she kept during the war, “When I open my eyes in the morning, I say to the servant, ‘What news, Mary?’ and my caterer never fails! Most generally our reliable news is gathered from negroes, and they certainly show wisdom, discretion and prudence which is wonderful.”
But it was not until 1900, when Van Lew was dying, that a Richmond newspaper’s account of her life included a description of an unnamed “maid, of more than usual intelligence” who was educated in Philadelphia and then placed in the Confederate White House as part of Van Lew’s spy ring. It was another decade before Bet Van Lew’s niece identified this black woman as Mary Bowser (sadly, the niece, only 10 years old when the war ended, could provide few other details regarding Bowser). The first publication of Bowser’s name came in a June 1911 article in Harper’s Monthly about Van Lew, which became the source — usually uncited and heavily embellished — for nearly all subsequent accounts of Bowser’s exploits.
But the former spy had already told her own story, publicly and privately, in the period immediately following the war, as recent research has revealed. Nevertheless, her own accounts don’t amount to straightforward autobiography, because she deliberately concealed or altered aspects of her life, as she carefully constructed her own identity and positioned herself in relation to the larger black community.
On Sept. 10, 1865, The New York Times published a notice for a “Lecture by a Colored Lady“:

Miss RICHMONIA RICHARDS, recently from Richmond, where she has been engaged in organizing schools for the freedmen, and has also been connected with the secret service of our government, will give a description of her adventures, on Monday evening, at the Abyssinian Baptist Church.

There can be little doubt that this was Bowser. And yet, as the use of a pseudonym suggests, she was consciously constructing a public persona. Reporting on the talk, the New York-based newspaper the Anglo African described Richards as “very sarcastic and … quite humorous.” The audience might have been most amazed by her description of collecting intelligence in the Confederate Senate as well as the Confederate White House, and aiding in the capture of rebel officers at Fredericksburg, Va. But her acerbic wit shone best when she described her time in Liberia, where “the Mendingoes … never drink, lie, nor steal,” making them “much better than the colored people are here.” (She concluded by admonishing young people to pay less attention to fashion and more to education.)
Slaves, like spies, regularly relied on judicious deceit. But even with the war over, Bowser, speaking in the guise of Richmonia Richards, practiced deliberate dissimulation. “Richmonia” recounted returning from Liberia to Virginia in 1860 to visit “her foster-sister,” whom she referred to as “Miss A–,” though the woman in question must have been Bet it was a convention of sentimental abolitionist literature to use the phrase “foster sister” to describe the relationship between a sympathetic young mistress and her slave. But Richmonia Richards was more critical. She claimed that because Miss A– confiscated her free papers “for safekeeping,” she was arrested, given five lashes and “finally sold into slavery.” But in truth, although Mary Richards was arrested in Richmond in 1860, rather than being sold, she was returned to Bet’s mother, who was fined for letting her slave go out without a pass.
Why the prevarication? Mary’s freedom was likely de facto, not de jure, at least until after the war: both Virginia state law and stipulations in her husband’s will impeded Mrs. Van Lew from legally manumitting any of her family slaves. For the teenage Mary, the shock of being openly deemed property after having experienced personal liberty in the North and overseas must have been disturbing. And for “Richmonia,” the specter of whipping and forced sale was rhetorically powerful.
Mary’s twin commitments to racial uplift and to creating a story to suit her audience remained in evidence in 1867, when she met Harriet Beecher Stowe, the Rev. Charles Beecher and the Rev. Crammond Kennedy of the Freedmen’s Bureau. The trio was traveling through St. Mary’s, Ga., when they encountered “a most interesting school taught by a colored girl — quite a character,” who at that time went by the name Mary J. R. Richards. Beecher’s diary entry provides the only known physical description of the slave-turned-spy: “a Juno, done in somber marble … her features regular and expressive, her eyes exceedingly bright and sharp, her form and movements the perfection of grace.”
As impressed as the travelers were by her efforts as a prewar missionary and postwar teacher of former slaves, it was Bowser’s work as “a member of a secret organisation in Richmond during the war … a detective of Gen’l Grant,” that prompted Kennedy to muse, “She could write a romance from her experience in that employment.” One wonders what story she would have penned, given that she told these visitors that her father was part Cuban-Spaniard and part Negro, and her mother was white, a dubious claim in light of the social mores of antebellum Virginia and the extant documentation that Mary was born a slave, which the child of a white mother would not have been.
Why lie about her parentage? The answer may stem not from the intentional deceptions she practiced during the war, but what she experienced in its aftermath. During her New York lecture, Richards recounted the arrest, torture and threatened execution of a black man who dared defend his wife from physical attack by Union forces occupying defeated Richmond. And while Kennedy described Richards as “this sister of ours, whose history … brought tears to all of our eyes,” Beecher referred to another African American in St. Mary’s as an “old darky.” If even seemingly sympathetic white Northerners could express overt racism, disguising one’s heritage might have been a calculated gesture of self-protection.
In the only direct words of hers we have (her 1867 correspondence with the superintendent of education for Georgia’s Freedmen’s Bureau), Mary emphasized the pull of race, expressing deep concern for the millions of slaves she helped liberate: “I felt that I had the advantage over the majority of my race both in Blood and Intelligence, and that it was my duty if possible to work where I am most needed.” After a month as the sole teacher to 70 day students, a dozen adult night students and 100 Sunday school students, however, she despaired, “I am I hope willing to do what I can, but I fear that in the end it will not prove much.”
The slave-turned-spy now faced an especially insidious enemy, as she wrote in one of her last missives before leaving the school and slipping out of the historical record:

I wish there was some law here, or some protection. I know the southerners pretty well … having been in the service so long as a detective that I still find myself scrutinizing them closely. There is … that sinister expression about the eye, and the quiet but bitterly expressed feeling that I know portends evil … with a little whiskey in them, they dare do anything … Do not think I am frightened and laugh at my letter. Anyone that has spent 4 months in Richmond prison does not be so easily frightened.


News--- Jeff Davis's White House Infiltrated By Union Intelligence Network

Slave in Jefferson Davis' Home Gave Union Key Secrets, Barbara Starr and Bill Mears, CNN, February 20, 2008

William Jackson was a slave in the home of Confederate president Jefferson Davis during the Civil War. It turns out he was also a spy for the Union Army, providing key secrets to the North about the Confederacy. Jackson was Davis' house servant and personal coachman. He learned high-level details about Confederate battle plans and movements because Davis saw him as a "piece of furniture" -- not a human, according to Ken Dagler, author of "Black Dispatches," which explores espionage by America's slaves. "Because of his role as a menial servant, he simply was ignored," Dagler said. "So Jefferson Davis would hold conversations with military and Confederate civilian officials in his presence."

Dagler has written extensively on the issue for the CIA's Center for the Study of Intelligence . In late 1861, Jackson fled across enemy lines and was immediately debriefed by Union soldiers. Dagler said Jackson provided information about supply routes and military strategy.

"In Jackson's case, what he did was . present some of the current issues that were affecting the Confederacy that you could not read about in the local press that was being passed back and forth across local lines. He actually had some feel for the issues of supply problems," Dagler said. Jackson and other slaves' heroic efforts have been a forgotten legacy of the war -- lost amid the nation's racially charged past and the heaps of information about the war's historic battles. But historians over the last few decades have been taking an interest in the sacrifice of African-Americans during those war years.

Jackson's espionage is mentioned in a letter from a general to Secretary of War Edwin Stanton. Maj. Gen. Irvin McDowell refers to "Jeff Davis' coachman" as the source of information about Confederate deployments. Dagler said slaves who served as spies were able to collect incredibly detailed information, in large part because of their tradition of oral history. Because Southern laws prevented blacks from learning how to read and write, he said, the slave spies listened intently to minute details and memorized them.

"What the Union officers found very quickly with those who crossed the line . was that if you talked to them, they remembered a great more in the way of details and specifics than the average person . because again they relied totally on their memory as opposed to any written records," he said. Jackson wasn't the only spy. There were hundreds of them. In some cases, the slaves made it to the North, only to return to the South to risk being hanged. One Union general wrote that he counted on black spies in Tennessee because "no white man had the pluck to do it."

No one was better than Robert Smalls, a slave who guided vital supply ships in and out of Charleston Harbor in South Carolina. He eventually escaped and provided the Union with "a turning of the forces in Charleston Harbor," according to an annual report of the Navy secretary to President Lincoln. "A debriefing of him gave . the Union force there the entire fortification scheme for the interior harbor," Dagler said.

One of the most iconic spies was Harriet Tubman, who ran the Underground Railroad, bringing slaves to the North. In 1863, she was asked by the Union to help with espionage in South Carolina. She picked former slaves from the region for an espionage ring and led many of the spy expeditions herself. "The height of her intelligence involvement occurred late in 1863 when she actually led a raid into South Carolina," Dagler said. "In addition to the destruction of millions of dollars of property, she brought out over 800 slaves back into freedom in the North."

As the nation marks Black History Month in February, Dagler said that history should include the sacrifices of the African-Americans who risked their lives for their nation. Many paid the ultimate sacrifice. "They were all over the place, and no one [in the South] considered them to be of any value. Consequently, they heard and saw virtually everything done by their masters, who were the decision-makers," Dagler said.

Whatever happened to William Jackson, the spy in Jefferson Davis's house?Unfortunately, that remains a great unknown. "He simply disappeared from history, as so many of them have."

CNN's Wayne Drash contributed to this report.

CWL: It seems likely that William Jackson's intelligence collection began and ended in 1861. More important Elizabeth Van Lew's intelligence network that began in late 1862 and early 1863. Van Lew was communication with several Richmond blacks close to the Davis' home.