La vida en una trinchera

La vida en una trinchera

Se construyeron miles de millas de trincheras durante la Primera Guerra Mundial y, para los soldados que vivían en ellas, su vida cotidiana era nada menos que horrible.


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Ahora que ha fallecido el último veterano de la Primera Guerra Mundial, no queda nadie para dar fe de la terrible experiencia de la vida en las trincheras. La PRIMERA GUERRA MUNDIAL de Robert Hamilton, LIFE IN THE TRENCHES, una importación en inglés, es un fotolibro de 24 páginas que ilustra la vida de los soldados de infantería aliados en los entornos más brutales y devastadores.

Extraídas de los archivos del periódico DAILY MAIL, las 38 imágenes encontradas en el libro de Hamilton muestran a Tommies cavando, manejando los parapetos, lidiando con la lluvia, descansando, yendo por encima, trayendo heridos, muertos aliados, muertos alemanes, etc. Suministros de Hamilton Narrativas breves pero perspicaces que amplifican y explican las imágenes.

Debido a que está destinado al público en general, las imágenes que se encuentran en el libro de Hamilton tocan con bastante ligereza los horribles aspectos de la vida en las trincheras. Hay dos fotografías de soldados parados en el agua hasta los tobillos o las rodillas, varias fotos de soldados muertos, otras de Tommies luchando en un mar de barro, etc. Otros libros sobre el tema sacan a relucir el verdadero horror de la vida y la muerte. en las trincheras.

Si bien la PRIMERA GUERRA MUNDIAL, LA VIDA EN LAS TRINCHAS es una introducción bastante buena, desearía que hubiera incluido más imágenes gráficas para que el público de hoy en día pudiera tener una imagen más real de lo que esas valientes y valientes almas soportaron en esa guerra de hace mucho tiempo. Recomendado.


10 Fotos de La vida en las trincheras

La imagen de un soldado en una trinchera embarrada es lo que muchas personas visualizan cuando piensan en la Primera Guerra Mundial.

Sin embargo, la mayoría de los soldados solo pasarían un promedio de cuatro días seguidos en una trinchera de primera línea. Su rutina diaria cuando estaban en primera línea variaba según el lugar donde se encontraban.

En los sectores activos, ambos bandos realizarían incursiones agresivas en trincheras y el fuego de artillería, ametralladoras y francotiradores sería una amenaza constante. Por el contrario, algunos sectores se mostraron tranquilos y relativamente pasivos, con una mentalidad de 'vive y deja vivir'. La experiencia de un soldado dependía de esta variedad.

Estas diez fotografías muestran diferentes aspectos de la vida en las trincheras.


El camino largo, largo

¿Qué eran las trincheras?

Aunque la mayoría de nosotros pensamos principalmente en la Gran Guerra en términos de vida o muerte en las trincheras, solo una proporción relativamente pequeña del ejército sirvió realmente allí. Las trincheras eran las líneas del frente: los lugares más peligrosos. Pero detrás de ellos había una masa de líneas de suministro, establecimientos de entrenamiento, tiendas, talleres, cuarteles generales y todos los demás elementos del sistema de guerra de 1914-1918, en el que se empleó la mayoría de las tropas. Las trincheras eran dominio de la infantería, con los brazos de apoyo de los morteros y ametralladoras, los ingenieros, los médicos y las posiciones avanzadas de los observadores de artillería.

¿Por qué estaban allí las trincheras?

La idea de excavar en el suelo para brindar cierta protección contra la poderosa artillería enemiga y el fuego de armas pequeñas no era una idea nueva ni exclusiva de la Gran Guerra. Se había practicado ampliamente en la Guerra Civil de Estados Unidos, la guerra Ruso-Japonesa y otras guerras bastante recientes. Se puede decir que la guerra de trincheras de la Primera Guerra Mundial comenzó en septiembre de 1914 y terminó cuando los Aliados realizaron un gran ataque que comenzó a fines de julio de 1918. Antes y después de esas fechas hubo guerras de movimiento: en el medio hubo una guerra de atrincheramiento. Los enormes ejércitos de ambos bandos se atrincheraron para ponerse a cubierto y mantenerse firmes. En noviembre de 1914 había una línea continua de trincheras que cubría unas 400 millas desde Suiza hasta el Mar del Norte. No había forma de evitarlo.

¿Cómo eran las trincheras?

El tipo y la naturaleza de las posiciones de las trincheras variaron mucho, dependiendo de las condiciones locales. Por ejemplo, en la zona del río Somme en Francia, el suelo es calcáreo y se excava fácilmente. Los lados de la trinchera se desmoronarán fácilmente después de la lluvia, por lo que se construirán (& # 8216 revestidos & # 8217) con madera, sacos de arena o cualquier otro material adecuado. En Ypres en Bélgica, el suelo es naturalmente pantanoso y el nivel freático es muy alto, por lo que las trincheras no se cavaron realmente, sino que se construyeron más con sacos de arena y madera (estos se llamaron & # 8216breastworks & # 8217). En algunas partes de Italia, se cavaron trincheras en la roca en Palestina en el desierto. En Francia, las trincheras atravesaban ciudades y pueblos, a través de obras industriales, minas de carbón, fábricas de ladrillos, a través de vías férreas, a través de granjas, campos y bosques, a través de ríos, canales y arroyos. Cada característica presentaba su propio conjunto de desafíos para los hombres que tenían que atacar y defender. En las principales ofensivas de 1915, 1916 y 1917, muchas posiciones de trincheras solo se mantuvieron durante unos días antes de que el siguiente avance las trasladara a lo que había sido tierra de nadie o la posición enemiga. Estas trincheras eran asuntos de cero, creados a medida que las tropas que avanzaban cavaban, y a veces tenían poco más de 18 pulgadas de profundidad.

Imagen Q667 del Imperial War Museum. Tropas de Nueva Zelanda del 9º Regimiento (Wellington East Coast Rifles) usando un rifle de periscopio y un periscopio de trinchera en una trinchera de primera línea cerca de Fleurbaix, junio de 1916. Una trinchera seca y bien construida en un sector tranquilo. Es extraño porque parece ser muy amplio (los parados traseros no se pueden ver en absoluto), y es típico de Flandes porque está construido con sacos de arena en lugar de excavado profundamente en el suelo húmedo.

Imagen Q62 del Imperial War Museum. Tropas británicas durmiendo en una trinchera de apoyo durante el bombardeo preliminar, previo al ataque a Beaumont Hamel, el 1 de julio de 1916. Observe escalar escaleras (tablones de madera) a través de la trinchera. Según la mayoría de los estándares, esto se habría considerado un refugio útil, pero una trinchera pobre: ​​no tiene refugios, no parece tener tablas de madera ni revestimientos, y no tiene bahías. Un proyectil enemigo estallando en esta trinchera les daría a los hombres pocas posibilidades de sobrevivir.

Desde un simple agujero en el suelo hasta formidables sistemas defensivos

Diseño de trinchera estilizada. Muchos oficiales y hombres habrían dado mucho por trincheras tan claras y bien distribuidas como sugiere este boceto.

La vista de pájaro (arriba, de un manual oficial de entrenamiento de infantería de marzo de 1916) muestra un diseño de trinchera típico pero muy estilizado. Hay un primera linea, o & # 8220 Main Fire Trench & # 8221 frente al enemigo. No es recto, sino que sigue los contornos u otras características naturales que permiten una buena defensa o una vista sobre las líneas enemigas. Miles de hombres sufrieron bajas al luchar por sus líneas o al hacer pequeños ajustes para darles esta cobertura u observación. También se excava en secciones en lugar de en línea recta, por lo que si un proyectil explota dentro de uno de estos & # 8216bays & # 8217 (también llamado & # 8216traverses & # 8217), o un enemigo entra en uno, solo esa sección se ve afectada.

Detrás hay otra línea, hecha de manera similar, llamada línea de apoyo. En esto se encontraría & # 8216dugouts & # 8217 cortado en el costado de la pared de la trinchera, a menudo muy pequeño pero con espacio para quizás tres o cuatro hombres para refugiarse, o para una posición de teléfono para un señalizador o para un pelotón. o la sede de la empresa. Las trincheras de comunicación unían las zonas de retaguardia con ambas líneas, y era a lo largo de ellas por donde había que ir a buscar a mano todos los hombres, equipos y suministros. Sondando desde la línea del frente había trincheras generalmente llamadas & # 8216saps & # 8217, que a menudo iban más allá de las correas protectoras de alambre de púas, terminando en algún lugar de & # 8216 ningún hombre & # 8217s tierra & # 8217 entre las dos líneas del frente opuestas en un puesto de escucha, tripulado por uno o dos soldados de infantería. La sección transversal muestra cómo la parte delantera y trasera de la zanja estaba idealmente protegida y construida con sacos de arena en la parte delantera y trasera, o & # 8216parapet & # 8217 y & # 8216parados & # 8217.

El enemigo tenía un sistema de trincheras muy similar. La distancia entre las dos líneas varió desde tan solo 30 yardas (poco menos de 30 m) hasta varios cientos de yardas. El espacio entre las dos líneas opuestas se llamó tierra de ningún hombre. Fue dificil de consolidar una trinchera enemiga capturada & # 8211 en efecto, tenía que darle la vuelta, ya que ahora se necesitaba tener un frente protegido en lo que había sido la retaguardia desprotegida cuando el enemigo lo retuvo.

A medida que las tácticas defensivas y ofensivas se desarrollaron más tarde en la guerra, las posiciones de trincheras se convirtieron en fortalezas formidables con cinturones de alambre de púas decenas de metros de profundidad frente a ellos, con refugios y emplazamientos de hormigón, a menudo por debajo del nivel del suelo. Las ametralladoras se entrenarían permanentemente en los huecos que se dejaran deliberadamente en el alambre, y la artillería también tendría las posiciones registradas para disparar con poca antelación.

Un sistema de trinchera típico consistió finalmente en tres trincheras principales de fuego o de apoyo, conectadas por trincheras de comunicación y con varios postes, puntos fuertes y saps. En 1916, el sistema de defensa alemán tenía tres o cuatro de esos sistemas de trincheras en capas a lo largo de una distancia de un par de millas. Para 1917, el sistema se había profundizado aún más, de modo que los asaltos aliados de 1918 enfrentaron complejos sistemas defensivos que tenían varios kilómetros de profundidad.

Condiciones de vida

Las condiciones de las trincheras variaron ampliamente entre diferentes teatros de guerra, diferentes sectores dentro de un teatro y con la época del año y el clima. Sin embargo, la vida en las trincheras siempre fue una miseria considerable, con tantos hombres viviendo en un espacio muy limitado. Los restos de comida desechada, latas vacías y otros desechos, la presencia cercana de la letrina, la suciedad general de vivir medio subterráneo y no poder lavarse o cambiarse durante días o semanas a la vez crearon condiciones de grave riesgo para la salud (y eso no es cierto). contando los riesgos militares). Las alimañas, incluidas las ratas y los piojos, eran muy numerosas, tanto por ellos como por los gusanos y las moscas que se alimentaban de los restos cercanos de cadáveres humanos y animales en descomposición. Las tropas en las trincheras también estaban sujetas a la intemperie: el invierno de 1916-1917 en Francia y Flandes fue el más frío que se recuerde, las trincheras se inundaron con la lluvia, a veces hasta la altura de la cintura, siempre que llovía. Los hombres sufrían de exposición, congelación, pie de trinchera (una enfermedad debilitante de la carne causada por el pie mojado y frío, constreñido a botas y puños, durante días y días, que paralizaría a un hombre), y muchas enfermedades provocadas o provocadas peor por vivir de esa manera.

Siempre que fue posible, el piso de la zanja se hizo con madera patinetes. Una de las características que los diagramas anteriores no muestran es la letrina, que tuvo que excavarse en algún lugar cercano. En general, se trataba de un agujero en el suelo lo más profundo posible, sobre el cual se montaba una tabla para sentarse. Los hombres, con permiso, dejarían su puesto para usar la letrina. Esta forma tosca de saneamiento era a menudo un objetivo para los francotiradores enemigos y los proyectiles, y también era un olor considerable y un peligro para la salud de los hombres en las trincheras.

Imagen Q5098 del Imperial War Museum. Un grupo de asalto del 10º Batallón, cameronianos (rifles escoceses) esperando en una savia la señal para irse. John Warwick Brooke, el fotógrafo oficial, los siguió hasta la savia, en la que un proyectil se quedó corto y mató a siete hombres. Cerca de Arras, 24 de marzo de 1917. Una savia era una trinchera tosca, a menudo poco profunda y temporal que salía de la línea de fuego principal hacia la tierra de nadie. Era una valiosa cobertura para semejante grupo de asalto.

¿Cuánto tiempo tendría que estar un hombre en una trinchera?

Un patrón general para la rutina de trincheras era que un hombre y su sección pasaran 4 días en la primera línea, luego 4 días en reserva cerrada y finalmente 4 en descanso, aunque esto variaba enormemente dependiendo de las condiciones, el clima y la disponibilidad de reserva suficiente. tropas para poder rotarlas de esta manera. En estrecha reserva, los hombres tenían que estar preparados para reforzar la línea en muy poco tiempo. Es posible que hayan estado en un sistema de trincheras justo detrás del sistema frontal o en el dudoso refugio de una aldea o bosque en ruinas. los alivio de una unidad después de su tiempo en el frente por una nueva era siempre un momento de ansiedad, ya que el ruido y la actividad obvia aumentaban el riesgo de atraer la atención del enemigo en forma de bombardeos, fuego de ametralladora o incluso una incursión en el mismo momento cuando la dotación de la posición estaba cambiando. Una vez que la unidad entrante hubiera relevado a la saliente, se tomarían varias medidas de precaución. Al menos un hombre de cada cuatro (por la noche, y quizás uno de cada diez durante el día) estaba destinado como centinelas en servicio de vigilancia, a menudo con savia excavada un poco por delante de la trinchera principal de incendios. Escucharían sonidos que pudieran indicar actividad enemiga y tratarían de observar dicha actividad en tierra de nadie. Los otros hombres serían apostados en la trinchera de fuego o trinchera de apoyo, en secciones. A menos que fueran un especialista, como un señalizador o un ametrallador, los hombres serían inevitablemente asignados a grupos de transporte, reparación o excavación, o enviados al amparo de la oscuridad para apagar o reparar las defensas de alambre de púas.

Aparte de cuando se estaba llevando a cabo una acción importante, la vida en la trinchera solía ser un trabajo físico muy tedioso y duro. Los oficiales tenían que asegurarse de que hubiera, si era posible, un equilibrio entre la necesidad de trabajar contra el enemigo, construir y reparar las defensas de las trincheras y descansar y dormir. Esto solo se puede hacer con un buen sistema con un sistema definido de turnos y un horario de trabajo. Obviamente, en tiempos de batalla o alertas prolongadas, esa rutina se rompería, pero esos tiempos eran una pequeña proporción del tiempo en las trincheras. Los principales enemigos eran el clima y el aburrimiento. La pérdida de concentración & # 8211 dejando a uno mismo expuesto al fuego de francotiradores, por ejemplo & # 8211 podría resultar mortal. Al amanecer y al anochecer, se ordenó a toda la línea británica & # 8216 ¡Delante! & # 8217 & # 8211 que significó un período de tripulación de la trinchera en preparación para un ataque enemigo.

Todos los hombres apostados en la trinchera de incendios y la mayoría de los que estaban en la trinchera de apoyo tenían que usar su equipo en todo momento. Los hombres en la línea del frente tenían que mantener sus bayonetas fijas durante las horas de oscuridad o niebla, o cuando había una alerta de actividad enemiga. Un hombre no podía dejar su puesto sin el permiso de su comandante inmediato, y un oficial tenía que aprobar que abandonara la trinchera. Un oficial por Compañía estaba en servicio de trinchera en todo momento, y sus suboficiales tenían que informarle cada hora. Tenía órdenes de moverse continuamente arriba y abajo por las trincheras asignadas, verificando que el equipo estuviera en buen estado, que los centinelas estuvieran alerta y que los hombres estuvieran tan cómodos como lo permitieran las condiciones. Los suboficiales tenían que inspeccionar los rifles de los hombres dos veces al día y asegurarse de que el equipo de combate y las municiones estuvieran presentes y en buen estado. Desde mediados de 1915, cada trinchera tenía algún tipo de advertencia de ataque de gas. A menudo, se trataba de una carcasa de proyectil vacía, sostenida por un alambre o una cuerda, que se golpeaba (como un gong) con un trozo de madera o similar. Si se escuchaba el gong del gas, todos los oficiales y hombres sabrían que tenían que ponerse sus máscaras antigás tan pronto como pudieran. Algunos de los gases utilizados eran invisibles y, si no se habían escuchado los disparos de los proyectiles de gas al chocar contra el suelo, a veces podían detectarse por su olor característico. Todos los días, el batallón que mantenía la línea solicitaba al taller de la Brigada cercano una lista de las tiendas que necesitaba. Algunos artículos especiales como alambre & # 8216 cuchillos & # 8217 (un soporte de madera para un enredo de alambre de púas), letreros, cajas y rejillas de piso se prepararían en Brigade y se llevarían a las trincheras listas para usar. También se enviarían sacos de arena, madera, cemento, alambre de púas, cable telefónico y otros suministros según sea necesario. Los hombres serían enviados de regreso a Brigade como un grupo de transporte para buscarlo.

Imagen Q4649 del Imperial War Museum. Los hombres de los Fusileros de Lancashire se sientan en un charco de barro en el suelo de una trinchera de primera línea frente a Messines para limpiar una pistola Lewis. Detrás de ellos, cuando la trinchera se dobla hacia la derecha, se puede ver a un grupo de hombres de pie en la trinchera, uno de ellos con la bayoneta fija. A la izquierda de las fotografías, se puede ver la bocina de la alarma de gas y la veleta. Varias filas de sacos de arena forman el borde superior izquierdo de la zanja.

Las raciones y otros suministros se llevaban invariablemente por la noche, al amparo de la oscuridad. Esto, por supuesto, lo sabía el enemigo, que dispararía y dispararía contra las carreteras y pistas conocidas que conducían al frente. Las unidades que sostenían el frente intentaban colocar sus cocinas de campaña móviles para que los hombres pudieran tener una comida caliente, pero esto no siempre era posible. Los hombres en las trincheras también cocinarían & # 8211 especialmente el desayuno & # 8211 usando braseros en las trincheras y refugios. Era importante que el humo de los incendios estuviera enmascarado para no delatar una posición.


El diario de la Primera Guerra Mundial revela detalles impactantes de la vida en las trincheras

El diario incluye detalles de primera mano del conflicto, la pérdida de amigos y la tragedia de la guerra, pero con un nivel de humor sorprendente.

Recolectando cartas galesas del frente de guerra

Se subastará un diario de un oficial de la Primera Guerra Mundial que sirvió en las trincheras.

El diario incluye detalles de primera mano del conflicto, la pérdida de amigos y la tragedia de la guerra, pero con un nivel de humor sorprendente.

Fue escrito por un oficial desconocido que sirvió en la primera Batalla de Ypres con el Tercer Batallón de Fusileros de Northumberland.

Apareciendo en una subasta en Billingshurst, West Sussex, el documento está bien conservado y es claramente legible, lo que hace que el artículo histórico sea una rareza para la escritura rescatada de las trincheras.

La especialista en libros de Bellmans Auctioneers, Denise Kelly, dijo:

“Este increíble diario está tan lleno de detalles que no pude dejarlo, y al pasar las páginas me transporté instantáneamente a las trincheras como si estuviera al lado del escritor.

Publicadas las últimas entradas del diario del héroe de la Primera Guerra Mundial

“Experimenté el vínculo estrecho y la confianza entre el oficial y sus hombres, sentí la lluvia fría, interminable y el barro espantoso, escuché el ruido interminable de los bombardeos y los disparos, y me di cuenta muy rápidamente de por qué la esperanza de vida de estos hombres era tan corta. "

Una de las revelaciones más impactantes encontradas en el diario dice que los soldados alemanes y británicos se advertirían entre sí antes de los bombardeos:

“Cuando los alemanes reciban noticias de sus artilleros, nuestras trincheras serán bombardeadas, nos cederán y los británicos harán lo mismo. El cuartel general general estaría bastante enfermo si supieran esto ”.

Dentro de su diario, que se espera que gane £ 600 en una subasta, hay anotaciones y copias de cartas a casa desde agosto de 1914 hasta junio de 1915.

A pesar de la adversidad que enfrentó el autor del diario, presenta una sorprendente cantidad de humor: un pasaje dice:

"Facturado en Rosendaal Chateau, todo el lugar descascarado en pedazos ... tenía sillas Luis XV muy finas para sentarse y porcelana encantadora ... ¡un extraño contraste!"

Denise agregó: “No tengo idea de cómo sobrevivió el escritor mientras lo hizo, ya que me desesperé leyendo los nombres interminables de sus camaradas cayendo en manos de francotiradores, siendo bombardeados o desaparecidos.

“Este es un registro histórico fascinante y conmovedor de horribles batallas libradas por hombres muy valientes”.


Primera Guerra Mundial: vida y muerte en las trincheras

La Primera Guerra Mundial fue un acontecimiento decisivo que determinó el curso de todo el siglo XX. El sangriento atolladero de 1914-1918 condujo al nacimiento de la moderna "guerra total", en la que no solo las fuerzas armadas del enemigo, sino toda su capacidad social para librar la guerra se convirtieron en objetivos legítimos, y la distinción entre "soldado" y "civil" se convirtió en borroso. También condujo al desarrollo de armas modernas como el tanque, el avión, las armas químicas, la ametralladora, el bombardeo masivo de artillería, el portaaviones y el submarino.

En el ámbito político, la Gran Guerra supuso el surgimiento de Estados Unidos como potencia mundial, el surgimiento de la Alemania nazi y la Segunda Guerra Mundial, y la aparición de la Unión Soviética y luego la Guerra Fría que dominó la Segunda Guerra Mundial. mitad del siglo XX. La masacre de prácticamente toda una generación en las trincheras también provocó escasez de mano de obra en las naciones industrializadas, lo que fortaleció las posiciones de los sindicatos y los movimientos políticos socialistas, lo que provocó cambios sociales y políticos radicales en Europa y Estados Unidos. Y la Primera Guerra Mundial y sus secuelas rediseñaron gran parte del mapa mundial, particularmente en lugares como Oriente Medio y África.

Hoy, 100 años después, todavía vivimos con los efectos de la Gran Guerra.

A principios del siglo XX, toda Europa sabía que se avecinaba una gran guerra, aunque nadie sabía cuándo estallaría. La Alemania recién unificada quería convertirse en una potencia mundial y construir un imperio global que rivalizara con el de Francia y Gran Bretaña. Francia, todavía buscando venganza por su humillante pérdida en la guerra franco-prusiana de 1870, quería la devolución de sus provincias perdidas de Alsacia y Lorena. El antiguo rival imperial de Francia, Gran Bretaña, ahora se encontraba compartiendo intereses con los franceses, ya que ambos buscaban limitar el poder alemán y evitar que el Kaiser se entrometiera en sus territorios globales. El tambaleante Imperio Austria-Hungría se vio sacudido por luchas étnicas y nacionales en los Balcanes, ya que numerosos grupos buscaron la independencia política del Imperio. Rusia tenía sus propios intereses territoriales en los Balcanes, lo que llevó al zar a un conflicto directo con Austria-Hungría y Alemania.

Las tensiones aumentaron, se eligieron amigos y se hicieron alianzas, y Europa se dividió en dos campos armados: las Potencias Centrales, que consisten en Alemania, Austria-Hungría y Turquía, y los Aliados de la Triple Entente, que consisten en Francia, Gran Bretaña y Rusia. Todos sabían que el conflicto era inevitable.

El 28 de junio de 1914, un estudiante nacionalista serbio disparó y mató al archiduque Franz Ferdinand, heredero del trono austriaco-húngaro. En el esquema de las cosas, no fue un evento muy significativo, solo otro en una larga serie de violencia por parte de rebeldes étnicos en los Balcanes. Pero, en la estrecha red de alianzas y acuerdos que atravesó Europa en 1914, esos dos disparos de pistola se multiplicaron rápidamente. Austria-Hungría acusó al gobierno serbio de ayudar a los rebeldes y, con el apoyo de Alemania, declaró la guerra a Serbia. Rusia respondió movilizando su propio ejército para defender a los serbios. Alemania, obligada a defender a su aliado Austria-Hungría y rodeada por una alianza de enemigos potenciales, decidió atacar primero e invadió Bélgica y luego Francia, lo que provocó la entrada de Gran Bretaña en el conflicto. Sonaron los cañones de agosto y había comenzado la guerra que todos esperaban. Ambas partes predijeron con confianza la victoria "antes de que las hojas otoñales cayeran de los árboles".

Alemania, enfrentada por dos lados por los Aliados de la Entente, sabía que tenía que actuar con rapidez. Contando con el hecho de que a Rusia le llevaría algún tiempo movilizar su ejército grande pero mal equipado, los planes de guerra alemanes, elaborados años antes por el general von Schlieffen, exigían una estrategia de dos partes. En la primera mitad del plan, un gran ejército alemán se movería a través de la neutral Bélgica, eludiendo las defensas fronterizas francesas, y tomaría París desde el norte, para forzar rápidamente la rendición de Francia antes de que Gran Bretaña pudiera conseguir fuerzas significativas a través del Canal de la Mancha. Con la rápida derrota de Francia, el ejército alemán pudo ejecutar la segunda mitad del plan, volviéndose contra Rusia antes de que el zar pudiera desplegar por completo su enorme ejército.

El Plan Schlieffen casi funcionó. En la primera semana de agosto de 1914, las tropas alemanas atravesaron Bélgica y entraron en Francia. A finales de mes, estaban a 30 millas de París. Pero aquí, en el río Marne, los alemanes se metieron en problemas. La resistencia francesa se endureció y el 6 de septiembre, un explorador en uno de los nuevos "aviones" del ejército francés vio una brecha entre dos ejércitos alemanes, lo que permitió a los franceses y algunas tropas británicas recién llegadas entrar y hacer retroceder a los alemanes más de 40 millas. . Se conoció como "El milagro del Marne".

La guerra que ambos lados esperaban que terminara para Navidad, ahora se estableció en un punto muerto que se prolongaría, prácticamente sin cambios, durante los próximos cuatro años.

A las pocas semanas de la parada en el Marne, ambos lados, incapaces de avanzar contra el otro, excavaron posiciones defensivas. Al principio, se trataba de simples fosas temporales para rifles, pero a medida que continuaba el estancamiento, se transformaron en intrincados sistemas de trincheras, que se extendían ininterrumpidamente desde las orillas del Canal de la Mancha hasta la frontera suiza a través de Francia. La “guerra de trincheras” se convirtió en la característica icónica del Frente Occidental.

La trinchera típica tenía unos dos metros de profundidad y un metro veinte de ancho. Los lados fueron reforzados con tablones de madera, metal corrugado o malla de alambre, para evitar que se derrumbaran. El fondo de las trincheras se llenó rápidamente de agua, y para ayudar a prevenir el "pie de trinchera" (causado por la inmersión constante de los pies), un camino de tablones de madera llamados "tablones de madera" atravesaba cada trinchera. En el frente de la trinchera, se apilaron sacos de arena para hacer un parapeto. Un estante que se extendía a lo largo del interior de la trinchera, llamado "paso de tiro", permitía a los soldados disparar a través de pequeños huecos en el parapeto llamados "lagunas". También había emplazamientos de ametralladoras (llamados "cajas de pastillas") construidos en los parapetos con sacos de arena, cemento o piedras, colocados lo suficientemente cerca para que sus arcos de fuego entrelazados cubrieran todo el frente, incluso si algunas de las armas fueron golpeadas. fuera.

La trinchera se construyó en forma de zig-zag o corrugada, girando cada seis metros aproximadamente, para proteger cada segmento de cualquier fragmento de artillería o granada que explotara en segmentos adyacentes.

A intervalos a lo largo de cada trinchera, se construyó un refugio subterráneo llamado "excavación", a 10 o 20 pies bajo tierra, donde las tropas podían descansar con relativa seguridad. En lugares donde el suelo lo hacía imposible, los soldados cavaron sus propias pequeñas cuevas en la parte trasera de la trinchera.

El sistema de trincheras se construyó generalmente en dos o tres líneas paralelas. Las trincheras de avanzada se utilizaron para observación, francotiradores y combate defensivo u ofensivo. Las trincheras traseras se utilizaron para almacenamiento, dormir y tratamiento médico de emergencia. Las trincheras paralelas estaban conectadas entre sí por una serie de "trincheras de comunicaciones" perpendiculares, que permitían a las tropas moverse con seguridad de una línea de trinchera a otra. Las unidades de artillería estaban ubicadas a cierta distancia detrás de las trincheras, y el área de retaguardia también se usó para entrenamiento, áreas médicas y alojamiento para las tropas que no estaban en el frente.

En la mayoría de las áreas, las trincheras opuestas estaban separadas entre 200 y 300 yardas. En algunas áreas, sin embargo, estaban tan cerca como 30 yardas. El área entre los sistemas de trincheras opuestos se conocía como "Tierra de nadie". En general, cuando la guerra se estancó en 1914, los alemanes se retiraron a las mejores posiciones defensivas cercanas y cavaron sus trincheras en terrenos más altos. Los generales británicos y franceses, por otro lado, creían que cualquier retirada, a cualquier distancia, sería mala para el espíritu de lucha de la tropa, por lo que ordenaron a las tropas de la Entente que se atrincheraran en cualquier posición en la que se encontraran. Como resultado, los alemanes Las trincheras eran típicamente más fuertes y más secas que las trincheras aliadas, que a menudo se construían en terrenos húmedos inadecuados en los valles, donde el nivel freático estaba cerca de la superficie. Fue el primero de muchos errores cometidos por los generales aliados.

La Primera Guerra Mundial no es el primer ejemplo de guerra de trincheras en el sitio de Petersburgo durante las etapas finales de la guerra civil estadounidense en 1865, las tropas de la Unión sitiadoras construyen redes de trincheras que fueron muy similares a las que se usaron más tarde en Francia.

Sin embargo, en los 50 años transcurridos desde la Guerra Civil, el armamento militar había experimentado un salto cualitativo. En la Guerra Civil, el cañón de artillería más avanzado consistía en un cañón estriado cargado por la boca que podía disparar balas de pólvora negra o balas de cañón explosivas a una distancia de varios cientos de metros. En cada disparo, el retroceso desalineó el cañón, lo que obligó al artillero a volver a apuntar antes de que pudiera disparar de nuevo. En la Gran Guerra, sin embargo, las piezas de artillería de retrocarga podían disparar cartuchos autónomos de proyectiles explosivos o de metralla (y pronto gas venenoso) a una distancia de varias millas, y el mecanismo de retroceso absorbió el impacto sin mover el arma, lo que permitió que el proyectil después de la cáscara para caer rápidamente en el mismo lugar. El fuego de artillería mató y mutó a más hombres en las trincheras que cualquier otra arma.

Sin embargo, solo un poco menos eficaz como asesino fue la ametralladora. Aunque el Ejército de los EE. UU. Había experimentado con la pistola Gatling alimentada por un cargador de manivela a fines de la Guerra Civil, no fue hasta que Hiram Maxim inventó una ametralladora automática operada por gas que disparaba municiones de cartucho desde cinturones largos, que la pistola de fuego rápido reclamó un lugar dominante en el campo de batalla. Según la leyenda, Maxim, un estadounidense, comenzó a trabajar en el diseño después de que alguien le dijera que si realmente quería hacerse rico, debería fabricar un arma que los europeos pudieran usar para matarse unos a otros más fácilmente. La ametralladora encajaba perfectamente. Ambos bandos utilizaron el Maxim en la Primera Guerra Mundial (los británicos lo produjeron con el nombre de Vickers y los alemanes lo produjeron con el nombre de Spandau). Colocados a intervalos a lo largo de las trincheras, los cañones se pusieron a disparar a la altura de las rodillas por encima del suelo, barriendo el área delante de ellos para golpear a las tropas enemigas que avanzaban en las piernas, haciendo que cayeran al suelo y fueran cortadas por el Maxim's 800. rondas por minuto. Si bien la Maxim era demasiado pesada para moverse con facilidad, se produjeron versiones más ligeras de la ametralladora, como la británica Lewis Gun y la francesa Hotchkiss, que permitían a las tropas que avanzaban llevar su propia potencia de fuego portátil. Más tarde, la Maxim fue reemplazada por la Browning calibre .50.

La eficacia de la ametralladora se vio reforzada en gran medida por otro elemento básico de la guerra de trincheras: el alambre de púas. Para frenar el avance de las tropas enemigas, ambos lados comenzaron a colocar hilos de alambre de púas frente a sus trincheras. El alambre de púas no tenía la intención de herir a las tropas, su propósito era reducir la velocidad y detenerlas, dando a los fusileros y ametralladoras un blanco fácil. Pronto, tanto las trincheras aliadas como las alemanas quedaron protegidas por inmensas marañas de alambre de púas, algunas de más de 30 metros de ancho. En algunos casos, se dejaron brechas deliberadamente, que canalizaron al enemigo desprevenido hacia estrechos campos de exterminio directamente frente a los nidos de ametralladoras.

La protección ofrecida por el extenso sistema de trincheras, y la potencia de fuego letal de los emplazamientos fijos de ametralladoras, significaba que las tropas que avanzaban, expuestas fuera de la protección de sus trincheras, eran ridículamente vulnerables, y las tropas defensoras, seguras en sus trincheras, disfrutaban de una enorme ventaja. ventaja. Esto ayudó a los alemanes mucho más que a la Entente, ya que los alemanes eran los ocupantes y, por lo tanto, podían adoptar una posición completamente defensiva, manteniéndose firmes y desafiando a los franceses y británicos a que vinieran y los expulsaran. Los generales poco imaginativos de la Entente, que habían sido entrenados en las tácticas de la caballería y los cañones, fueron completamente incapaces de lidiar con el estancamiento en las trincheras en una era de ametralladoras y obuses. Nearly the entire history of the Western Front—Loos, the Somme, Passchendaele, Verdun—consists of desperate human-wave attacks by British and French soldiers who bravely charged the waiting German lines, only to be hung up on the barbed wire entanglements and mowed down en masse by German machine guns. It was slaughter on a scale that had never been seen before. Post-war accounts referred to the Entente armies as “lions, who were commanded by donkeys”.

Both sides tried a number of ideas to break the stalemate and allow an advance through the enemy lines. None of them worked. One imaginative attempt to break through the German defenses was tried by a group of English soldiers who were former coal miners—they dug a long underground tunnel to a point underneath the German trenches, packed it with explosives, then set off an explosion to blow a gap in the lines. At the Messines Ridge, some 20 underground mines were detonated at the same time, an explosion so large it was heard across the English Channel in England and Ireland. Both the Germans and the Allies attempted to mine the other’s trenches, but with only limited success.

Another attempt to break the stalemate came in 1915, when the Germans released 168 tons of chlorine gas from hundreds of gas canisters near Ypres. New chemical weapons quickly followed from both sides. Chlorine canisters were replaced by chambered artillery shells, which delivered phosgene gas and then later mustard gas. It did not, however, have the hoped-for effect. No major battle was decided by gas warfare, and it did virtually nothing to break the stalemate. Gas warfare’s primary effect was simply to make things more horrible for everybody.

The tactic that was finally settled on by the Entente was to precede every attack with a massive artillery bombardment, lasting for days or even weeks. The hope was that the blizzard of shells would tear up the barbed wire emplacements, knock out most of the machine guns, and drive the German troops to the rear trenches, allowing the British “Tommies” and the French “Poilus” (and later the American “Doughboys”) to simply walk across No Man’s Land and mop up the remnants of the surviving “Boches”. Although the tactic never worked, the generals nevertheless tried it again, and again, and again, simply because they had no other alternative.

The troops, meanwhile, found trench warfare to be a nightmarish hell. Everyone lived like moles in underground burrows. The entire surrounding countryside had been pounded into a cratered moonscape by the constant artillery fire—not a tree or a blade of grass survived for long—and during the rainy season, everything was enveloped in thigh-deep mud. The trenches constantly filled up with water, and trench foot—in which the flesh literally rots and falls off—was a never-ending problem. Lice, rats, and unburied dead bodies were everywhere, leading to rampant disease. Since the German soldiers almost never attacked Allied trenches in force, and Allied mass attacks happened only rarely, the vast majority of British and French troops experienced long boring periods where there was no action.

Even in these inactive periods, however, death was ever-present. About 5,000 people were killed or wounded every day, even when there were no attacks. Random artillery shells fell everywhere, occasionally dropping directly into trenches or occupied craters and blasting everyone in the area to unrecognizable bits. Short-range trench mortars had the same effect. Even people in the rear areas were exposed to artillery fire.

Snipers were also a constant threat. They would wait patiently for hours on end, protected by a thick steel plate with a small trapdoor through which they could watch, until someone within range unwisely exposed himself for a brief moment—allowing the sniper to get off one well-aimed shot. Several stories mention fresh recruits, newly-arrived at the front, who cautiously peeked over their parapet to have a curious look across No Man’s Land at the opposing trenches—only to instantly attract a fatal bullet from an enemy sniper.

Only at nighttime was it reasonably safe to emerge from underground, and it was then that troops were able to repair trenches and parapets, bury dead bodies, place or repair barbed wire patches, or dig new trenchlines. The patrols also went out under cover of darkness, to scout out No Man’s Land, to raid the enemy trenches with grenades or knives, or to capture prisoners for interrogation. To discourage enemy patrols, machine gunners would often sweep the darkness ahead of them at random intervals, hoping to catch a group of enemy in the open.

Night patrol work became so dangerous that troops soon began taking illicit steps to avoid the danger. Often, a patrol would simply travel a short distance from its own trench, wait quietly in the darkness, crouched in a shell hole for a while, and then return (without ever having gone near the enemy trenches) and make a false report. This became such a problem that the Entente command began requiring its patrols to carry wirecutters and snip a piece of German wire to bring back with them, thus proving that they had actually been there. Enterprising troops got around that by creatively procuring rolls of captured German wire, from which they could snip off pieces in safety.

In many areas, both sides practiced what the British generals contemptuously referred to as “live and let live”, an agreement, either tacit or open, that “we won’t shoot at you if you don’t shoot at us”. The most famous example of this came in December 1914, when in a large section of the front, a temporary ceasefire to allow burial of the dead turned into a non-sanctioned truce, with troops from both sides mingling with each other, exchanging gifts and stories, and even playing soccer in No Man’s Land. The “Christmas Truce” ended the next day, but it shook the generals so badly that in December 1915, orders were issued authorizing anyone who fraternized with German troops to be shot on the spot.

Nevertheless, there are many accounts of sections of the front where troops on both sides had an “arrangement”. In many cases, this took the form of a simple cease-fire during dinnertime so everyone could eat in peace. In a few areas, though, both sides simply agreed to stop fighting. In some of these cases, one side, forced by an impending visit from some high-ranking officer to plan an artillery barrage, even went so far as to send advance warning to the other side so they could take cover.

By 1917, both the Entente and the German armies were bloodied and exhausted. A significant portion of the French Army broke out in open mutiny, flatly refusing to go out in any more suicidal attacks. The mutineer leaders were arrested, but the generals worried about more rebellion. It seemed as if the war would never end.

Then the United States declared war on Germany.

When Woodrow Wilson joined the Entente alliance in April 1917, the US was a virtual nonentity. Its military was tiny, and the only recent war experience it had was beating the aged and crumbling Spanish Empire in 1898, and ineffectually chasing Pancho Villa around northern Mexico in 1916. The first American troops to arrive in Europe had to be hurriedly provided with French equipment and weapons, since the US had none of its own.

Nevertheless, the entry of the United States was decisive. The Germans knew that not only would America’s massive industrial capacity soon be flooding the battlefield with brand-new equipment and supplies, but the fresh American troops, once they were trained and equipped, would shore up the wounded Entente forces and overwhelm the outnumbered Germans by sheer weight. If Germany were to have any chance at all of winning the war, it would have to be done quickly, before significant numbers of Americans could be trained and shipped to Europe.

The Kaiser had gambled that an all-out offensive by his submarine force would be enough to defeat Britain before the US could effectively intervene. He lost that gamble, however, and Germany seemed inevitably on its way to defeat.

In November 1917, Germany got a second chance.

The war on the Russian front had never bogged down in trench warfare, but the sheer weight of Russian numbers prevented German victory. Nevertheless, the poorly-equipped Russian Army managed nothing more than one spectacular defeat after another, and weariness of the war, combined with hatred for the Tsar, led to Revolution in March 1917. Kerensky’s new Provisional Government, however, made a fatal error—it decided to continue Russia’s participation in the war. In November 1917, the Bolsheviks seized power under the slogan “Bread, Land and Peace”. The Russians quickly withdrew from the Entente and negotiated peace with Germany.

The end of the Eastern front freed up a huge number of German troops, and the Kaiser’s generals acted as rapidly as they could to move these armies to France and use them to beat the French and British before the Americans could begin arriving in large numbers. The 1918 Offensive, the first time since the war began that the German Army went on the strategic attack, was the only remaining opportunity for the Central Powers to save themselves.

The newly-reinforced Germans hit the exhausted British and French like a tidal wave, but it did not break them. The Germans, like the Entente, were unable to overcome the advantages held by the defender in trench warfare. The German offensive broke against British and French machine guns, just as the Entente attacks had always broken against the German.

Only a handful of American troops had so far arrived on the battlefield, but with the failure of the 1918 Offensive, the German generals knew that the war was already over. The Germans withdrew to the heavily-fortified Hindenburg Line and awaited the inevitable Allied assault.

The technical means of breaking the trench stalemate, moreover, now existed, and by mid-1918, with significant numbers of American troops finally beginning to arrive, the Allies were in a position to use it.

In 1916, the British had begun development of a tracked armored vehicle, armed with machine guns and light artillery cannon, that would be able to plow its way through the barbed wire and over the German trenches. Originally called the “land battleship”, it was given the code name “special tank” to hide its nature from German spies, and the name “tank” stuck. The British Mark I tank was first battle-tested in September 1916, and a group of Mark IV tanks proved their potential during the Battle of Cambrai in November 1917.

The Germans had also developed an armored tank, but were only able to produce 15 of them by the end of the war.

By 1918, the British were turning out sufficient numbers of heavy Mark V tanks and Whippet medium tanks, while the French were manufacturing the Renault light tank. At the Battle of Amiens in August 1918, a force of Allied tanks, supported by ground-attacking airplanes, broke through the German lines. The decisive anti-trench weapon had been found.

Within weeks, the Allies had launched offensives all along the front, and the Germans were unable to stop them. At the same time, labor strikes and rebellions in Germany against the war, led by the German Communists, weakened the Kaiser’s regime. In October 1918, the Kaiser turned over power to an elected Reichstag, and in November, Germany asked for an armistice.

The last day of the war brought the final absurdity of futile death. By dawn on November 11, 1918, every Entente commander knew that the Armistice signed the night before would go into effect at 11 am, and all everyone had to do was sit tight and they would all get to go home intact. Instead, Allied commanders, especially American, launched attacks all along the front, in a final gesture to gain glory or just to strike one last time at the hated enemy. As a result, over 10,000 casualties occurred on the last day of the war, all to try to capture ground that the troops could safely walk across that very afternoon. The last man to die a futile death in World War One was American private Henry Gunther, who was killed at 10:59 am, one minute before the Armistice, while attacking a German machine gun nest.


Life in a Trench - HISTORY

During WWI, both the Allied and Central Powers used poison gases as weapons. Gas masks were used to protect soldiers from the toxic gases. Early masks had chemical-soaked cotton with eyepieces. They were very uncomfortable and the chemicals caused eye irritation and blisters. After those, they used the Small Box Respirator which was the most successful ("10 Things That Could Have Saved Your Life in the Trenches").

Steel Helmet

Steel helmets were used for protection in WWI. Before the British started using them, they only used cloth caps, which provided no protection. The steel protected soldiers from flying missiles and shrapnels. Also with the steel helmets, head injuries went down by 75% ("10 Things That Could Have Saved Your Life in the Trenches").

Camuflaje

Soldiers used camouflage to blend in with the environment so they wouldn't be spotted by the enemy. One color used was "horizon blue" and it blended into the sky. Other suits represented colors from "No Man's Land," the area between trenches. As long as soldiers were less visible, they were less accessible ("10 Things That Could Have Saved Your Life in the Trenches").

Mosquito Nets

In WWI, mosquitos and other insects spread disease such as malaria, which killed millions of soldiers. In the trenches, disease spread more quickly because of all of the soldiers in them. These mosquito nets went over a person's head that protected them from mosquitos. The nets spared people from being killed by malaria and other diseases ("10 Things That Could Have Saved Your Life in the Trenches").

Entrenching Tool

The entrenching tool was a tool to dig trenches in WWI. This tool is a metal shovel with a blade. Soldiers used these to dig shallow trenches to hide in and to avoid bullets and shrapnels. Other times, the entrenching tool was used in hand-to-hand combat between soldiers. ("10 Things That Could Have Saved Your Life in the Trenches").


Year 9 History exam revision (i) trench life in WW1

Death was a constant companion to those serving in the line, even when no raid or attack was launched or defended against. In busy sectors the constant shellfire directed by the enemy brought random death, whether their victims were lounging in a trench or lying in a dugout (many men were buried as a consequence of such large shell-bursts).

Similarly, novices were cautioned against their natural inclination to peer over the parapet of the trench into No Man’s Land .

Many men died on their first day in the trenches as a consequence of a precisely aimed sniper’s bullet.

It has been estimated that up to one third of Allied casualties on the Western Front were actually sustained in the trenches. Aside from enemy injuries, disease wrought a heavy toll.

Rat Infestation

Rats in their millions infested trenches. There were two main types, the brown and the black rat. Both were despised but the brown rat was especially feared. Gorging themselves on human remains (grotesquely disfiguring them by eating their eyes and liver) they could grow to the size of a cat.

Men, exasperated and afraid of these rats (which would even scamper across their faces in the dark), would attempt to rid the trenches of them by various methods: gunfire, with the bayonet , and even by clubbing them to death.

It was futile however: a single rat couple could produce up to 900 offspring in a year, spreading infection and contaminating food. The rat problem remained for the duration of the war (although many veteran soldiers swore that rats sensed impending heavy enemy shellfire and consequently disappeared from view).

Frogs, Lice and Worse

Rats were by no means the only source of infection and nuisance. Lice were a never-ending problem, breeding in the seams of filthy clothing and causing men to itch unceasingly.

Even when clothing was periodically washed and deloused, lice eggs invariably remained hidden in the seams within a few hours of the clothes being re-worn the body heat generated would cause the eggs to hatch.

Lice caused Trench Fever , a particularly painful disease that began suddenly with severe pain followed by high fever. Recovery – away from the trenches – took up to twelve weeks. Lice were not actually identified as the culprit of Trench Fever until 1918.

Frogs by the score were found in shell holes covered in water they were also found in the base of trenches. Slugs and horned beetles crowded the sides of the trench.

Many men chose to shave their heads entirely to avoid another prevalent scourge: nits.

Trench Foot was another medical condition peculiar to trench life. It was a fungal infection of the feet caused by cold, wet and unsanitary trench conditions. It could turn gangrenous and result in amputation. Trench Foot was more of a problem at the start of trench warfare as conditions improved in 1915 it rapidly faded, although a trickle of cases continued throughout the war.

The Trench Cycle

Typically, a battalion would be expected to serve a spell in the front line. This would be followed by a stint spent in support, and then in reserve lines. A period of rest would follow – generally short in duration – before the whole cycle of trench duty would start afresh.

In reality the cycle was determined by the necessities of the situation. Even while at rest men might find themselves tasked with duties that placed them in the line of fire.

Others would spend far longer in the front line than usual, usually in the more ‘busy’ sectors.

As an example – and the numbers varied widely – a man might expect in a year to spend some 70 days in the front line, with another 30 in nearby support trenches. A further 120 might be spent in reserve. Only 70 days might be spent at rest. The amount of leave varied, with perhaps two weeks being granted during the year.

Stand To and the Morning Hate

The daily routine of life in the trenches began with the morning ‘ stand to ‘. An hour before dawn everyone was roused from slumber by the company orderly officer and sergeant and ordered to climb up on the fire step to guard against a dawn raid by the enemy, bayonets fixed.

This policy of stand to was adopted by both sides, and despite the knowledge that each side prepared itself for raids or attacks timed at dawn, many were actually carried out at this time.

Accompanying stand to, as the light grew, was the daily ritual often termed the ‘morning hate’.

Both sides would often relieve the tension of the early hours with machine gun fire, shelling and small arms fire, directed into the mist to their front: this made doubly sure of safety at dawn.

Rum, Rifles and the Breakfast Truce

With stand to over, in some areas rum might then be issued to the men. They would then attend to the cleaning of their rifle equipment, which was followed by its inspection by officers.

Breakfast would next be served. In essentially every area of the line at some time or other each side would adopt an unofficial truce while breakfast was served and eaten. This truce often extended to the wagons which delivered such sustenance.

Truces such as these seldom lasted long invariably a senior officer would hear of its existence and quickly stamp it out. Nevertheless it persisted throughout the war, and was more prevalent in quieter sectors of the line.

Inspection and Chores

With breakfast over the men would be inspected by either the company or platoon commander. Once this had been completed NCOs would assign daily chores to each man (except those who had been excused duty for a variety of reasons).

Example – and necessary – daily chores included the refilling of sandbags , the repair of the duckboards on the floor of the trench and the draining of trenches.

Particularly following heavy rainfall, trenches could quickly accumulate muddy water, making life ever more miserable for its occupants as the walls of the trench rapidly became misshapen and were prone to collapse.

Pumping equipment was available for the draining of trenches men would also be assigned to the repair of the trench itself ( click here to view brief film footage of British troops pumping water from trenches in 1914). Still others would be assigned to the preparation of latrines .

Daily Boredom

Given that each side’s front line was constantly under watch by snipers and look-outs during daylight, movement was logically restricted until night fell. Thus, once men had concluded their assigned tasks they were free to attend to more personal matters, such as the reading and writing of letters home.

Meals were also prepared. Sleep was snatched wherever possible – although it was seldom that men were allowed sufficient time to grab more than a few minutes rest before they were detailed to another task.

Dusk: Stand To, Supply and Maintenance

With the onset of dusk the morning ritual of stand to was repeated, again to guard against a surprise attack launched as light fell.

This over, the trenches became a hive of activity. Supply and maintenance activities could be undertaken, although danger invariably accompanied these as the enemy would be alert for such movement. Men would be sent to the rear lines to fetch rations and water ( click here to view film footage of British soldiers receiving rations in 1914).

Other men would be assigned sentry duty on the fire step. Generally men would be expected to provide sentry duty for up to two hours. Any longer and there was a real risk of men falling asleep on duty – for which the penalty was death by firing squad.

Patrolling No Man’s Land

Patrols would often be sent out into No Mans Land. Some men would be tasked with repairing or adding barbed wire to the front line. Others however would go out to assigned listening posts , hoping to pick up valuable information from the enemy lines.

Sometimes enemy patrols would meet in No Man’s Land. They were then faced with the option of hurrying on their separate ways or else engaging in hand to hand fighting.

They could not afford to use their handguns while patrolling in No Man’s Land, for fear of the machine gun fire it would inevitably attract, deadly to all members of the patrol.

Relieving Men at the Front

Men were relieved front-line duty at night-time too. Relieving units would wind their weary way through numerous lines of communications trenches, weighed down with equipment and trench stores (such as shovels, picks, corrugated iron, duckboards, etc.). The process of relieving a line could take several frustrating hours.

…And the Smell

Finally, no overview of trench life can avoid the aspect that instantly struck visitors to the lines: the appalling reek given off by numerous conflicting sources.

Rotting carcases lay around in their thousands. For example, approximately 200,000 men were killed on the Somme battlefields, many of which lay in shallow graves.

Overflowing latrines would similarly give off a most offensive stench.

Men who had not been afforded the luxury of a bath in weeks or months would offer the pervading odour of dried sweat. The feet were generally accepted to give off the worst odour.

Trenches would also smell of creosol or chloride of lime, used to stave off the constant threat of disease and infection.

Add to this the smell of cordite, the lingering odour of poison gas , rotting sandbags, stagnant mud, cigarette smoke and cooking food… yet men grew used to it, while it thoroughly overcame first-time visitors to the front.


The Real Story On How Trench Coats Got Their Name

From khaki pants to pea coats, international military has always had an effect on the fashion and style of everyday civilians.

And trench coats -- double breasted, generally oversized coats with deep pockets and a belt -- are known as such today because British military soldiers wore them in the trenches of World War I. But they existed in the years leading up to that war, and would live long after it, thanks to celebrities such as Humphrey Bogart and Marlene Dietrich -- eventually becoming as mandatory to have in your wardrobe as blue jeans or that J.Crew gingham shirt. Here's the story.

The trenches of Europe in the 1800s and 1900s were nasty places to fight for your country. Long, winding tunnels, "they smelled, of both the unwashed living bodies crammed in there and the dead ones buried close by," a Smithsonian article describes it. Exposed to the elements, "[trenches] were muddy and filthy, and often flooded with either rain or, when the latrines overflowed, something worse."

The soldiers, then clad in woolen "greatcoats" -- long overcoats of a thick twill fabric called serge -- were warm but too bulky for agile soldiers.

Obviously, a military unit is going to be interested in clothing that protects its soldiers from the elements -- but in the mid-1800s, the predominant weather jackets were known as Macks, which started showing up thanks to inventor Charles Macintosh around 1823.

Rubberized and inflexible, Macks would keep rain out but your sweat in. Still, they were successful enough to create a market for consumers who wanted jackets that would protect their wearers from the weather.

Enter Thomas Burberry, who at the age of 21 in 1856 launched a new shop where he'd invent a fabric called gabardine in 1879 -- Burberry's was much more breathable and still weather proof.

At around the same time, Aquascutum, a brand whose name translates from Latin into "water shield," invented what it called the world's first waterproof textile. Their "Wrappers" were soon seen on guys who liked to dress up while still staying dry in a rainstorm (the two brands both claim to have invented the trench coat, but The Smithsonian says nobody knows for sure who deserves the credit).

When the British commissioned Burberry in 1901 to make his generously sized overcoat to be a part of its military kits, "it would make his fortune," according to the "Fashion Dictionary," edited by Baldini Castoldi Dalai, which further explains:

"The garment had shoulder straps, a waist belt with rings from which to hand anything a soldier might need in a trench, more small belts to make it a sort of diving suit to protect oneself from water and cold, doubled fabric in the parts most exposed to rain, and many pockets."

Today, still a cornerstone of its business, Burberry's trench coats come in a glut of styles and fabrics -- suede, cotton silk and gabardine, fetching thousands of dollars -- and during WWI, officers forked over £3 and £4 for this good Burberry trench coat, which would have been a soldier's three or four months' pay.

Here, see how much (or little) has changed between the early trench coats and those that are available in Burberry's London collection online today.


WWI Diaries Tell Of Life and Death In The Trenches

During World War I, many soldiers kept diaries while fighting from the trenches. Recently one written by a British soldier has surfaced and the 162-page book will go up for auction on April 10 with Bellman’s. The identity of the soldier is unknown, but it appears he was a member of the 3rd Battalion Northumberland Fusiliers on the Western Front for almost a year in 1914 and 1915, one of the Battalions that participated in the Christmas Day truce. After getting together for a friendly game of football and socializing all day, it was difficult to go back to being enemies.

The soldiers worked out a plan. When an attack on the British troops was forthcoming, the Germans would signal the British troops to let them know, and the British soldiers would do the same for the Germans. The diarist noted that “General HQ would be pretty sick if they knew this.” The diary also tells of the compassion the men felt for each other after meeting and speaking with each other when a German soldier was wounded. When the British men were unable to pull him from the battlefield, the diarist lamented the fact that the soldier had to die a slow and inhumane death.

1st Lancashire Fusiliers, in communication trench near Beaumont Hamel, Somme, 1916. Photo by Ernest Brooks.

World War I trench diaries have been found by family members, buried away in old houses and among old books. One, written by Sergeant Horace Reginald Stanley during the battles of Ypres and the Somme, was found by his daughter, Heather Brodie, when she was cleaning out the attic. In the diary, Sargent Stanley recounts seeing his brother killed at Arras, France, when a shell hit his dugout. Stanley wrote of the incident, “Could we return to the happy days of 1914, things can never be the same again, my brother is dead. I expected this but my poor mother will never be the same again.”

Stanley also tells of seeing nearby soldiers being horrifically wounded, “Some poor wretch has the side of his skull blown away and it is obvious nothing can be done for him. Oh the horror of it all. Why does it take so long for a man to die? We are trapped like rats, we cannot go forward, the way is barred and even if we could, machine guns and rifles are waiting to mow us down like a scythe. We cannot go right or left, we cannot go back, we can only wait numbed or stupefied.”

Stanley survived the war, but his family was not aware of the diary until Heather found it. Her daughter, Juliet, published the diary with Poppyland Publishing in 2007, under the title Grandad’s War – The First World War Diary of Horace Reginald Stanley.

Trenches of the 11th Cheshire Regiment at Ovillers-la-Boisselle, on the Somme, July 1916. One sentry keeps watching while the others sleep. Photo by Ernest Brooks.

Another British soldier in France, Captain Charlie May, also kept a diary during the war that was stored in an attic for eighty years. As a journalist before the war, May was accustomed to writing and documented his wartime experiences, fears, and longing for his family in seven notebooks. May, who was a member of B Company, 22nd Manchester Pals Battalion, spoke of the ghastly deaths of his comrades in arms and the dreadful conditions in the trenches having to deal with rain, mud and rats.“They ran over my legs, body, chest and feet. But when they started on my face I must own that I slavishly surrendered, fell to cursing horribly and finally changed my lying place. I can tell you they are some rats, these.”

Sadly, Captain May did not survive the war as he was killed by a shell when he and his Company charged the German line on the first day of the Battle of the Somme. His aide, Private Arthur Bunting, braved three hours of gunfire as he stayed with May’s body until he could bring it back to the trench. Bunting retrieved all of the diaries and mailed them to May’s wife and baby daughter.

Gerry Henderson, Captain May’s great-nephew, published the diary called To Fight Alongside Friends: The First World War Diary of Charlie May en 2015.


Ver el vídeo: La Vida en las Trincheras. wmv